Мертвый Ренегат

Владимир Упоров



Часть 1   



  Глава 1 Десятая Сфера

   Застывший в серо-белом пространстве юноша заморгал и очнулся. Он вспомнил всю свою прошлую жизнь, начиная с самого раннего детства и заканчивая последней схваткой с магами Армии Ночи, произошедшей на поляне вблизи Великого Леса, что расположен в северо-западной части Империи.

   Когда кроваво-красная стрела, невесть откуда прилетевшая, пронзила левое плечо Реннета и сотворенный им "Щит-убийца" задрожал, угрожая рассыпаться, он принял единственное верное решение, которое существовало на тот момент и могло бы спасти ему жизнь...

   Нет, он не хотел этого, не хотел, чтобы все закончилось именно так! Запретное заклинание теневого элемента, просмотренное им в черной книге незадолго до злополучного похода с Неосветом, по праву можно считать самым последним средством. Оно принадлежало к разряду опаснейших. Но увы - того потребовала ситуация, в которой он оказался, поэтому колебаний просто не могло быть.

  Еще больше трех веков назад мистики-исследователи в своем трактате "Путь в Пределы" доказали, что после смерти человеческая душа не погибает, как думали их предки, а уходит из мира смертных. Предполагалось, что она отправляется за грань, называемую Небесными Пределами. Что именно там находится, никто сказать не мог, это место оставалось недостижимым даже для заклинаний мистиков. Что было известно наверняка, так это абсолютная невозможность возвращения обратно уже покинувшей мир души. Вообще, душой называли человеческие эмоции, мысли, чувства, воспоминания - все, чего не существовало физически, но в то же время их существование являлось неоспоримым фактом. В данной области оставалось слишком много неизвестного и, в конечном счете, только мистики были способны чувствовать и порой даже видеть душу. Сами они описывали их в виде пульсирующих капелек света.

  Также, оставалось загадкой время существование души, ведь даже самые глубокие старцы, продлевавшие жизнь своего тела с помощью магии до ста сорока лет, умирая, отправлялись в путешествие за Пределы, равно как и остальные. Некоторые считали, что человеческая душа вовсе бессмертна, а другие - что срок ее существования составляет около трехсот лет. Последние объясняли свои доводы в пользу смертности души тем, что она в процессе развития физического тела тоже менялось. А все изменчивое, как известно, не является бессмертным, даже скалы, крошащиеся со временем. Более того, бывали случаи, когда душа ломалась вследствие искусственного воздействия. То есть, душу можно ранить или даже уничтожить, хотя последнее уже скорее догадки, потому что достоверных фактов убийства человеческой души не существовало и по сей день, разве что в легендах.

  Использованные Реннетом "Когти Смерти" позволяли человеку удержать собственную душу в мире смертных, заново восстанавливая утрачиваемую непосредственно при смерти связь с физическим телом.

  Иными словами, это сильнейшее запретное заклинание сберегало душу на астральном уровне бытия, не давая окончательно отделиться от бренного тела, которое в это время исцелялось от ран и обретало былую целостность. Можно сказать, маг получал второй шанс остаться в живых и продолжить существование. Некоторые подумали бы, что никакая магия не способна вернуть мертвого, и были бы правы. Даже запретная магия не властна над душой, уже ушедшей за Пределы. По крайней мере, так говорилось в книге. Но совсем другое дело, если она не успела туда уйти...

  После использования заклинания полное "пробуждение", сравнимое с воскрешением, требовало время от нескольких минут, до нескольких часов. Точнее сказать невозможно, так как многое зависело от полученных повреждений и силы воли самого мага. В черной книге все описывалось довольно-таки туманно. Юноша еще не до конца понял все аспекты связи тела, магии и души, однако решил рискнуть, творя это заклинание. В тот миг он не мог с уверенностью утверждать, что все получиться как нужно, без гибельных последствий. Впрочем, оставались ли у него другие варианты?

   Честно говоря, шансов на благополучный исход затеи и пробуждение было не так уж и много. Слова заклинания читались в спешке, а из-за необходимости постоянно держать врагов на расстоянии и торчащей из плеча стрелы, степень концентрации оставляла желать лучшего. Кто знает, быть может, он действительно сейчас был мертв и находится в месте, называемом Небесными Пределами. По сути, ожидание пробуждения должно больше походить на длинный сон, вот только Реннету до сих пор не приходилось умирать и сказать что-либо конкретнее он не смог бы.

   И сейчас, пребывая на этой безжизненной и неестественно-белой земле, под серым низким небом, он чувствовал себя в крайней степени странно и неуютно. Стоит начать с того, что он не чувствовал ни боли, ни голода, ни тепла и ни холода. Не ощущалось даже малейшего дуновения ветерка и колебания воздуха, словно представший перед ним мир был мертвым во всех смыслах этого слова. Также, по какой-то непонятной причине плащ Реннета имел черный цвет, а не светло-серый.

   - Странно, - прошептал он, сжимая руку в кулак и сосредоточенно пытаясь соединить в памяти все когда-либо виденное и слышанное об аналогичных местах. Здесь даже тактильные ощущения казались немного иными, нежели прежде. - Я что? Все-таки умер?! - беспокойным и неуверенным голосом спросил юноша у пустого пространства вокруг себя...

   - Верный вопрос! - прозвучало вдруг откуда-то, словно несколько разных по звучанию голосов соединились в один.

   От неожиданности Реннет подскочил на месте и инстинктивно потянулся к несуществующему мечу у пояса. В это самое мгновение прямо перед ним буквально из ничего материализовалась высокая фигура в просторных черных одеяниях. Не успел юноша удивиться, как оказался окружен еще пятью фигурами. Некоторые из них были облачены в снежно-белые цвета, подобно магам правящего клана "Свет".

   Не в силах шевельнутся от столь ошеломляющего поворота, Реннет уставился на них, переводя взгляд от одной фигуры на другую.

   - Сейчас только от тебя зависит, умер ты или же остался жить... и не факт, что последнее для тебя будет лучше. Так что же ты выбираешь? - низкий и довольно грубый мужской голос обращался именно к юному магу. Тот, по непонятной ему самому причине, был уверен, что слова принадлежат стоявшей перед ним фигуре в черном, хотя он явственно видел: его губы, тонкие и бесцветные, совершенно не двигались. Голос прозвучал, будто в самом сознании юного мага.

   - Эээ... - он растерялся.

   - Что ж, вижу, ты от страха дар речи потерял, Реннет? - теперь уже напрямую обратился синеглазый незнакомец с резкими и жесткими чертами лица. В его голосе появились эмоции, а точнее - ехидство. - Наверняка сейчас ты задаешься вопросом, откуда мне известно твое имя? - усмехнулся он, колыхнув длинными волосами необычного серо-синего оттенка, выбивающимися из-под черного капюшона. Индигово-синие глаза горели силой.

   - Нет, да у всякого может приступ паники случится, глядя на твою до слез привлекательную рожу! - громко вмешался тут же другой незнакомец, звонко расхохотавшись при этом. Он стоял слева от синеволосого и носил ослепительно-белую накидку. Всем своим видом он походил на мальчишку-хулигана и разительно отличался от первого: короткие зеленоватые волосы, непослушно торчащие в разные стороны, россыпь веснушек на детском лице, тоненькая щуплая фигура почти на целую голову ниже Реннета. Его насмешливо-дразнящее заявление в адрес первого лишь усиливало общее впечатление. Впрочем, последний не остался в долгу и незамедлительно огрызнулся, испепеляя взглядом:

   - Заткнулся бы, ветроголовый! - крикнул он, развернувшись к нему.

   Тот уже было раскрыл рот, чтобы ответить, но резкий и властный голос, несомненно принадлежащий женщине, оборвал его и заставил захлопнуться:

   - Довольно! Дайте мальчишке хоть слово вставить!

   Реннет обернулся к источнику нового голоса. Как он и предполагал, им оказалась женщина. Черные как смоль прямые волосы ниспадали на откинутый капюшон того же цвета, буквально сливаясь с ним. Она была воистину прекрасна, хотя белое лицо и излучало какую-то жестокую и холодную энергию.

   - У тебя ведь имеются вопросы к нам, не так ли? - вдруг обратилась она к Реннету.

   - Кто вы такие? - неосознанно вырвалось у того. Пусть с виду эти незнакомцы походили на обычных людей, все же было в них что-то странное, до жути необычное. Лица и внешность целиком - казались ненастоящими, идеально симметричными, без родинок и шрамов. Такая идеальность сравнима с уродством, если тщательно всматриваться.

   - Это довольно сложный вопрос, - женщина, в свою очередь, пристально рассматривала мальчишку. - Мы не люди, если ты об этом. И это не привычный тебе мир, - ответила она спустя мгновение.

   - Вы... боги?.. - спросил он первое, что пришло на ум, вспоминая легенды о шестерых языческих Сущностях Природы. Их также именуют "Основы". Некоторые маги всерьез поклонялись им, утверждая, что благодаря этим молитвам заклинания никогда не подводят их. Почему-то, по опять-таки непонятной ему причине, Реннету казалось, что стоящие перед ним шестеро связаны со всем этим, хотя признаться честно, к религии он всегда относился с осторожностью.

   - А мы похожи на богов? - не удержался зеленоволосый мальчуган. Его глаза блестели чересчур восторженно, как будто у маленького ребенка, которого только что похвалили.

   Молодой маг ответил не сразу. Он оглянулся на всех шестерых и, заметив на себе чуть насмешливый взгляд еще одной девушки с алыми волосами и в белой мантии, стоящей по правую руку, неуверенно произнес:

   - Н-не очень-то...

   - Ууу... - парнишка с веснушками сделал опечаленное лицо.

   - Нет, мы не боги, - кивнула женщина в черных одеяниях. - Увы, как уже сказала, и не совсем люди. Мы обладаем большей силой, чем любой маг в вашем мире, включая тебя самого. И нас стоит опасаться столь же сильно, сколь простой смертный боится Бога!

   "Нет нужды говорить о силе", - подумал про себя Реннет. Он не ощущал сейчас в себе магию, но это не мешало чувствовать его в других. Без сомнений, окажись стоящие перед ним фигуры людьми, они были бы сильнейшими из всех существующих. Его зрение видело шесть различных видов стихийной магии - это огонь, воздух, вода, земля, тьма и свет. Вышеупомянутые Сущности Природы по легенде обладали именно ими. А значит, они так или иначе связаны с легендами, и опасаться их действительно стоило. Кроме того, в них чувствовалась необъяснимая и ужасающая власть, однако исходила она будто бы не от самой шестерки, а от кого-то более могущественного...

   Как бы там ни было на самом деле, раздумья помогли Реннету успокоиться, отойти от всех неожиданностей, и взять себя в руки.

   - Хотите сказать, что мне нужно вас бояться? Вы здесь за тем, чтобы убить меня? Не совсем понимаю... - медленно, но уже сдержанным тоном поинтересовался он.

   - Использование запретных заклинаний непростительное преступление для любого существа! - громко произнес синеглазый мужчина с аурой, похожей на стихию воды. Он смотрел на стоящего перед ним мага, как на самого отъявленного негодяя. - Мы имеем полное право уничтожить тебя прямо здесь, до того как заклинание исцелит твое тело и вернет душу назад.

   Реннет слегка удивленно посмотрел на него. В глубине души он испугался такого поворота событий, но отработанное за долгие годы умение притворяться спокойным мастерски скрыло эти чувства. Мысли все еще путались, но он ясно осознавал грозящую опасность и оценивал ее, стараясь не допустить ошибок.

   - Но так как меня еще не уничтожили, смею сделать вывод, что вам от меня что-то нужно, да? Полагаю, вы не отстали от людей в стремлении использовать других для достижения собственных целей.

   На этот раз ответила черноволосая женщина с аурой, схожей с тьмой:

   - Как уже сказал ранее мой брат Квинн, умер ты, или все еще жив - решать тебе! Мы можем пересмотреть вынесенный приговор в случае, если ты согласишься помочь нам.

   "Приговор? Я что? Пропустил судебные разбирательства? А как же право на защиту чести и достоинства? - мысленно съехидничал про себя юноша, когда-то уже сталкивавшийся с похожей политикой дел, и как раз это помогло ему немного успокоиться. - Ну... хотя бы к главному подошли. И на что, интересно, я понадобился таким сильномогучим не-человекам и не-богам?"

   - Раз уж вы решили пересмотреть свои принципы ради столь жалкого смертного как я, следует понимать, что помощь окажется... эмм... совсем непростой?

   - Хоть твои слова звучат непомерно дерзко, учитывая нынешнее положение, в целом все именно так, - кивнул синеглазый маг. Судя по всему, он и был Квинном.

   Реннет благополучно проигнорировал его гневный взгляд, подумал мгновение, и заявил:

   - В таком случае, я хотел бы услышать, желательно подробно, в чем будет состоять моя помощь вам. До сих пор вы ничего конкретного о себе, или о том, где мы находимся, не сказали. Это тоже, знаете ли, вежливостью не назвать.

   Ответ, полученный им от странной шестерки, оказался подобен удару тяжелого молота... или лепету безумца.

   - Ты должен остановить войну магов!

   - ... ? - Реннет ошалело раскрыл рот.

   - ...Позволь договорить, прежде чем начнешь задавать глупые вопросы, - коротко махнул рукой Квинн. - Видишь ли, мы Бессмертная Стража этого мира, и наша обязанность защищать его от внутренних угроз, способных привести к гибели всех и вся. Если не поймешь, ничего страшного, от тебя мы такого и не ждем, - насмешливо добавил он, а затем продолжил: - На данный момент мы находимся в одной из семнадцати сфер, или же пластов реальности. Вы часто называете их Небесными или Нижними Пределами. Другими словами, тело, что ты сейчас ощущаешь, на самом деле зеркальное отражение твоей души, когда реальное физическое воплощение осталось там, внизу, - говорил мужчина, демонстративно указав пальцем себе под ноги. Ты бессилен перед нами, так как не можешь обратиться к магии, а нам - напротив, ничего не стоит оборвать тонкую нить, привязывающую твою душу к телу. Тогда смерть придет окончательно, и ты покинешь сей мир и сию реальность. Лично я считаю, что это стало бы для всех наилучшим исходом, однако кое-кто из нас не согласен, потому было принято решение дать тебе шанс все исправить.

   Мальчишка более-менее понял его весьма туманные объяснения, но к самой сути разговора лишь предстояло подойти.

   - Я должен остановить войну, однако, зачем это вам? - спросил он прямо.

   - Мало кто из вас - смертных, понимает всю опасность войны между магами, - заговорила вдруг девушка с красивыми ярко-алыми волосами. Она, почему-то уже которое время, не отрывая взгляда, смотрела на юношу. И не совсем так, как это делали остальные. - Столкновения обладателей Дара способно уничтожить целый мир.

   - Что?

   Девушка чуть кивнула и продолжила:

   - Понимаешь, весь твой мир, а также сферы вокруг и внутри него, пронизаны бесчисленными невидимыми потоками магии. Именно она дарует жизнь растениям, животным, насекомым, птицам, рыбам, и человеку. Именно магия отвечает за существование всего живого в мире. Ее так и называют - магия Жизни, но скорее всего ты сталкивался с другим названием - Дикая магия. Существует еще множество других видов, происходящих от нее. В обычное время сохраняется определенный баланс между ними, однако во время крупномасштабных сражений магов - все иначе. Столкновение в бою одного вида магии с другим уничтожает равновесие, и дикая магия сливается со стихийной, мистической или колдовской, порождая процесс называемый "Конфликт". Рождение Магии Смерти... - произнесла она последние слова печальным тоном.

   Ей удалось задеть Реннета за живое: еще в Немиссе он фанатично занимался изучением разных видов и проявлений магии. И сейчас, услышав что-то новое, с чем никогда прежде не сталкивался, он загорелся желанием выяснить все до последнего клочка информации. Конечно, сомнения также не оставляли его, потому он задал вопрос:

   - Магия Смерти? Дикая магия? Звучит как сказка для детей... - скривился он. - И каким образом все это повлияет на окружающий мир?

   - Во время крупномасштабных сражений, столкновение множества противоборствующих заклинаний рождает своего рода разрушающую магию материю. Она неконтролируемо повлияет на природу и живущих в ней существ. Ты, верно, сам замечал, что во время войн чаще случаются стихийные бедствия наподобие извержения вулканов, землетрясений, наводнений - словно природа сходит с ума. Добавь к этому частые эпидемии, массовые заболевания животных и людей, впоследствии порождающих голод. Все это губительное действие потери баланса дикой магии, возникновение разрушительной нестабильности в ее структуре, - ответила та.

   - Такого быть н-не может...

   - К сожалению, так и происходит, - развел руками зеленоволосый парнишка.

   Юный маг, недавно ступивший на путь ренегатства, задумался. Если уж говорить откровенно, он никогда не обращал внимания на столь странные совпадения, сопровождающие годы войн, однако это не отменяло того факта, что они действительно существовали.

   - Не может, говоришь? - откликнулся внезапно Квинн, с мрачноватым лицом скрестив руки на груди. - Тебе стоило бы проверить все заново. Каждый раз, когда на Континенте проходили войны, больше всего людей погибало не от меча и заклинания, а от банального буйства стихий и голода. Но... - он сделал короткую паузу, - но и это еще не все, а как говорят люди: всего лишь цветочки. Сам Конфликт гораздо страшнее, чем ты можешь себе представить. В первой войне маги еще не успели обрести такое могущество, а главное - воевали не друг с другом. Их победили люди, и этим спасли положение. А во второй, больше полвека назад, кое-кто помешал двум великим орденам сразиться и уничтожить все и вся в последней битве. Ты ведь помнишь, кто именно это был? А знаешь, по чьему велению они действовали? - мужчина насмешливо улыбнулся юноше.

   Да, Реннет был знаком с правдивой историей последней войны, потому догадка не заставила себя ждать:

   - Неужели Девятка Истинных Теней работала на вас? - не смог он скрыть удивления.

   - Ты слишком много болтаешь, Квинн, - вмешалась вдруг черноволосая женщина с холодным взглядом. Она казалась немного раздраженной происходящим и сама продолжила разговор: - Если коротко, то мы предложили им сделку. И они благоразумно предпочли искупить свою вину за использование запретных заклинаний, возложив на алтарь собственные жизни. То же самое мы предлагаем тебе сейчас.

   Слова, вырвавшиеся из уст юноши, стали неожиданностью и для него самого.

   - А почему бы вам самим не поднапрячься? - довольно дерзко спросил он. - И что такого страшного в запретных заклинаниях, что вы стараетесь уничтожать любое упоминание о них? Мне хотелось бы знать, прежде чем дать ответ.

   Женщина подошла к Реннету вплотную, всколыхнув полы черной мантии, целую минуту прожигающим насквозь взглядом смотрела сверху вниз, а затем холодно ответила:

   - Мы сильны, но наша власть не распространяется на твою реальность, а лишь на сферы. Мы Стража - имеем право решить твою судьбу, и потому предлагаем жизнь за услугу. Наблюдая за тобой, я все больше уверяюсь в том, что ты способен повлиять на происходящее в мире, однако вместе с тем ощущаю беспокойство. Иной раз приходит мысль, что мы ошибаемся в выборе орудия.

   Реннет молчал, ожидая продолжения, но его не последовало.

  - Ясно... - пробормотал он, вцепившись взглядом в пустое пространство. Про запретную магию не произнесено ни слова. Наверняка им было что скрывать. - Хе-хе... а вы, и правда, создаете довольно жалкое впечатление. Решили использовать такого как я - презренного грешника, в качестве орудия. Это выдает степень вашего отчаяния, я полагаю. Но, как же по-человечески наивно полагать, будто вы контролируете ситуацию, - вдруг прямо в лицо им засмеялся Реннет. - Что ж, тогда не будем медлить и побыстрее закончим все. Надеюсь, процесс уничтожения меня не займет у вас слишком много времени, ведь ее потребуется, чтобы найти нового добровольца в орудия, нового идиота, согласного под угрозами ввязаться в туманную и гарантированно опасную авантюру.

  - То есть, ты отказываешься от наших условий? - спросила слегка озадаченным тоном черноволосая, после многозначительного молчания.

  Реннета всегда пугала смерть, и потому он даже использовал Когти Смерти, невзирая на то, что малейшая ошибка могла стоить ему души. Однако та жизнь, что ему сейчас предлагают, во много раз хуже. Возможно, существует шанс обмануть и, вернувшись назад, послать их вместе с просьбой куда подальше, однако учитывая невероятную силу и власть Бессмертной Стражи, это трудновыполнимо. Существует немалый шанс, что они подстрахуются каким-то образом. По этой причине юноша не желал давать клятвы и обещания. А что еще важнее, он был практически уверен в том, что в качестве замены никого другого у них на примете нет, иначе ему просто не стали бы предлагать выбирать. Поэтому оставалось лишь играть роль упрямца до конца... до победы или смерти.

  - Если я и сделаю что-нибудь для мира, то только по собственной воле и ради себя! - спокойно и твердо ответил он вслух. - Не привык, знаете ли, верить всем на слово.

  - Понятно... что ж, тогда счастливо тебе уйти, - сухо произнесла женщина и нацелила тонкую бледную руку на него.

  Вокруг кисти заискрилась густая тьма, от которой у молодого мага все нутро похолодело. Казалось, это холод могильных плит и сырой земли. "Неужели я ошибся? Они правда меня убьют? Вот так быстро, не советуясь, не торгуясь?" - замелькали мысли в его голове. Он даже напрягся, но не стал показывать своего страха и отчаяния, просто опустив голову. Отыграть роль до конца... ему нужно было всего лишь продолжать настаивать на своем...

  - Постойте... - начала было аловолосая девушка, но щуплый парнишка, смахивающий на хулигана, вмешался первым:

  - Ладно, прекратим уже эту постановочную комедию разыгрывать, - заявил он, с очаровательной мальчишеской усмешкой, идущей буквально от ушей! - Наш юный маг давно обо всем догадался, и будет держаться до последнего. Даже если взаправду решим убить его... - добавил он, резко перестав улыбаться. И при этом лицо его начало выглядеть еще более пугающим, нежели у черноволосой женщины и Квинна вместе взятых. Подросток не способен смотреть такими глазами. - Так чего ты хочешь? - спросил он у Реннета прямо.

  Слегка удивившись столь внезапной смене личности, а также гробовому молчанию вышеупомянутых Стражей на дерзкое поведение своего собрата, юноша не сразу смог ответить на заданный вопрос. "Он что? Тут главный у них?" - мелькнула мысль в его сознании.

   - Все довольно просто, - немного неуверенно начал он. - Вы отпускаете меня, и я благополучно возвращаюсь в свою... хм... реальность. Никаких клятв и обещаний с моей стороны. Скромное условие, по-моему.

   - То есть, ты благополучно сваливаешь и забываешь о нашем разговоре. Так?

   - Не совсем, - покачал головой Реннет, взглянув на подавшего голос Квинна. - Если сказанное вами правда, то угроза уничтожения мира останется, а значит и мне там удастся просуществовать недолго. Иначе говоря, в моих же интересах сделать то, о чем вы просите, однако действовать я буду по-своему. Разумеется, любые ваши советы и добровольная помощь не останутся без внимания.

   Зеленоволосый мальчуган чуть улыбнулся, но эта улыбка разительно отличалась от предыдущих - выглядела чересчур жуткой.

   - Не хочешь быть орудием в чужих руках, верно?

   - Я не верю тебе! От подобных личностей можно ожидать чего угодно, - мрачно высказалась женщина в черной мантии.

   Реннет пожал плечами и сказал:

   - Не могу не согласится. Честного выполнения договора, благородных жертв во имя мира или безоговорочного подчинения вашему слову не будет.

   Неожиданно, стоящая справа от него девушка расхохоталась, и алые волосы засияли пламенными бликами, очень схожими с ее аурой огня. На вид ей можно дать чуть больше двадцати лет. Впрочем, на внешний возраст полагаться не стоило, когда речь шла о Них.

   - Ух... а мне он нравится! - заявила она, изучающе разглядывая юношу. - Думается, как раз у него-то все может получиться. Предлагаю поверить его словам!

   - Поддерживаю сестру, - вдруг откликнулся зеленоволосый Страж, скрестив руки на груди. Глупая хулиганская улыбка снова вернулась к нему, словно его личность опять сменили. Такое резкое отличие и вправду пугало, но Реннет все же смог уверенно кивнуть.

   Еще двое стражей, до сих пор не проронившие ни слова, выглядели так, будто им было совершенно безразлично происходящее. Один из них - высокий мускулистый мужчина с густыми бровями, хмуро сходящимися на переносице, носил черные одеяния, а вторая - приятная и смиренная на вид невысокая женщина, была облачена во все белое. Цвет волос и глаз каждого из стражей точно соответствовал их стихиям, из-за чего юноша предположил, что их облики не соответствуют ни настоящему возрасту, ни отражению их душ, если они у них были конечно. Казалось, что это всего лишь искусственные маски, или иллюзорные облики. Он не мог прочесть выражения лиц этих двоих, потому решил сказать кое-что.

   - Господа Стражи, вы говорили, что давно наблюдаете за мной. Наверняка вы знакомы с моим прошлым, и что именно заставило меня сделать то, что я делал. Вы неплохо успели меня узнать. Даже если скажу, что попытаюсь предотвратить Конфликт, чтобы спасти близких мне людей, в это сложно будет поверить. - Он криво улыбнулся и заявил: - Однако нетрудно поверить в то, что я сделаю все возможное ради собственного выживания и ради собственной свободы!

   Возможно, ему только показалось, но на миг лица двоих стражей изменились, и на них промелькнуло удивление. Спустя минуту они оба коротко кивнули, так и не проронив ни слова.

   "Все они тут до жути странные, - подумал юноша, облегченно вздохнув. - Остались только стражи воды и тьмы..."

   Те явно не горели желанием идти на уступки дерзкому магу. И без слов было заметно, что будь их воля, они засунули бы его под замок, попутно возведя непреодолимый барьер. Их братья и сестры, уже давшие согласие, теперь смотрели на них в молчаливом ожидании. Лишь красноволосая девушка с огненной стихией то и дело бросала пронзительные взгляды в сторону причины всех беспокойств - то есть на Реннета, заставляя его этим чувствовать себя неуютно.

   - Ладно, - заговорил первым Квинн. - Пусть я и остался при своем мнении, желание большинства из нас для меня много значит.

   Наверное, это означало согласие. Обладательница силы тьмы тоже уже сдалась, и резковато произнесла:

   - Мы отпускаем тебя, но ты обязан держать нас в курсе всех событий и собственных планов касаемо войны. Поверь, мы знаем гораздо больше тебя, ибо живем много дольше любого смертного человека, поэтому без наших советов, в одиночку, тебе ни за что не справится. Это не похвальба или принижение твоих возможностей, а суровая действительность!

   Закусив губу и немного подумав, Реннет ответил:

   - Ну, я как-то не собирался лезть в это в одиночку. Я умею оценивать собственные силы, и как уже говорил ранее: любая информация в сложившейся ситуации не будет лишней. Только вот... как мы будем связываться с вами? Не думаю, что смогу посещать это чудное местечко каждый день, - усмехнулся он.

   - Не нужно иронизировать насчет места, в котором мы сейчас находимся. Оно не такое уж и пустынное, как ты думаешь. Просто немного не повезло со временем. Жаль ты не застал сферу Драконьего Обиталища на рассвете... - Квинн сделал короткую паузу и хмуро добавил: - В дальнейшем ты будешь общаться только с одним из нас. Но остается вопрос: кто решиться связать тебя с собой?..

   - Это же и так очевидно! - поспешно оборвала его красноволосая.

   Реннет и моргнуть не успел, как она подскочила к нему. Прижавшись всем телом, и обхватив лицо юноши обеими руками, девушка сомкнула алые губы на его слегка приоткрывшихся от удивления и шока губах.

   Такого явно никто не ожидал, а в первую очередь сам маг. Немного запоздало он дернулся назад, пытаясь отстранится, но тонкие на первый взгляд руки девушки держали его лицо крепко, а губы и не думали терять настойчивость...

   Поцелуй длился еще пару мгновений, и лишь потом она соизволила отпустить его и сделать шаг назад. Шумно выдохнув, красноволосая красавица задорно подмигнула своей жертве и прошептала так, чтобы наверняка услышали все вокруг:

   - Это был мой первый поцелуй, юноша. Надо будет обязательно повторить. Мне... знаешь, понравилось. - И почти сразу же добавила: - Кстати, можешь звать меня Мирейн!

   - Чт-т... что... это было? - наконец обрел дар речи Реннет, густо покраснев при этом. Странно, но в этом пустынном призрачном мире губы девушки оказались на удивление мягкими и теплыми, а запах ее алых волос напоминал аромат цветущих фениксов в парке Белого Пламени. То ощущение было трудно выразить простыми словами...

   - Как что? - словно ничего необычного не произошло, удивилась девушка, услышав его. - Мы только что установили с тобой связь. Теперь, когда мы тебе или ты нам понадобишься, безо всяких проблем можем позвать друг друга и поговорить, - объяснила она, успокаивающе похлопав его по плечу.

   Реакция остальных стражей на эту выходку оказалась совершенно разной: Квинн и Черноволосая тотчас нахмурились, выражая тем самым свое неодобрение, Стражи земли и света молчали, а вот похожий на озорника парень с торчащими во все стороны зелеными волосами схватился за живот и расхохотался во весь голос. Пару раз он протягивал к Реннету руку, пытаясь что-то сказать, но новый приступ смеха снова заставлял его сгибаться пополам. Юноша и сам незаметно для себя растерялся. Его обычное спокойствие и холодность куда-то испарились.

   - Меня... меня зовут Айрис! - смог еле-еле выдавить из себя зеленоволосый. По его веснушчатым щекам катились слезы от неудержимого смеха, а узкие плечи тряслись, словно в лихорадке. - Р-рад п-познакомиться, Реннет!

   Чуть погодя, немного успокоившись, он громким шепотом добавил:

   - Вообще-то, чтобы установить с кем-то связь, можно обойтись и простым рукопожатием, не правда ли, сестрица? - он кинул быстрый взгляд на Мирейн. Та посмотрела на него с явным укором и, сделав каменное лицо, твердо заявила:

   - По-другому бы не получилось!

   "Да уж, на богов они похожи меньше всего", - подумал Реннет, когда запутавшиеся в заторможенном сознании мысли, наконец, начали шевелиться. Приятное и теплое ощущение от поцелуя все еще не покидало его и немного смущало. И вообще, происходящее казалось дурным сном человека с очень больным воображением. Как раз это-то и делало происходящее правдивым. Разум Реннета не смог бы додуматься до такого.

   Пока снова не погрузился в печальную темноту, или, быть может, не проснулся, юный маг на всякий случай успел расспросить у Стражей интересующие его подробности касательно Третьей Войны Магов, грозящей всем смертельной катастрофой...

* * *

  Глава 2 Пленник

* * *

   Два месяца спустя...

   Катарина угрюмо разглядывала окружающий ландшафт: осень уже окончательно вступила в свои права, на деревьях практически не осталось листьев. Затяжные дожди прошли, вся растительность пожухла и потеряла сочный зеленый цвет, словно предупреждала о надвигающихся холодах. Птицы и звери попадались на глаза все реже и реже. На пороге стоял Месяц Первых Заморозков.

   Настроение у мага-мистика Армии Ночи оставляло желать лучшего, а если описывать в точности - оно было прескверное.

  В последнее время она совершенно перестала себя контролировать, и виной тому служили постоянные кошмары, преследующие ее по ночам. А самое худшее, что было в этих снах, объятых чернотой и злобой - это то, что она помнила все до мельчайших деталей даже после пробуждения. Ни один из сюжетов не повторялся дважды, хотя действующие лица оставались прежними. Перед глазами то и дело всплывали мерзкие ухмыляющиеся рожи тех самых магов из Светлого Ордена, что участвовали прошлой зимой в уничтожении товарищей из темного отряда и пытались изнасиловать ее саму. Как раз с этих событий жизнь девушки пошла под откос, в глубокую и беспросветную тьму...

  Благополучно вернувшись к Лидеру, Катарина посчитала, что все забудется само собой. Однако этого не случилось. Жуткие сны начали преследовать ее каждую ночь и, ощутив на себе призрачное прикосновение ледяных пальцев широкоплечего мага, являющегося старшим из всей выжившей после сражения троицы, она просыпалась с громким криком, вся в холодном поту. После этого Катарина уже не могла заснуть, и остаток ночи лежала с открытыми глазами, уставившись на старый светильник, мерцающий тускло-желтым. Даже попытки избавиться от них при помощи способностей мистика ни к чему не приводили.

  Для подобных ей, стоящих ближе всех к человеческим душам, повторяющиеся кошмары просто не могли пройти бесследно, благодаря природной чувствительности к нестабильностям разума. Наверное, даже стоило сказать, что время Катарины, как мага-мистика, прошло, но... девушка предпочла не сдаваться на милость обстоятельствам. Она погрузилась во всевозможные эксперименты, проводимые высокоранговыми мистиками, чтобы поменьше вспоминать об ужасах, таящихся во снах.

  Таким образом, дни проходили за днями, но ничего ровным счетом не изменилось. Кошмары мучили ее по-прежнему, если не сказать еще сильнее. Катарина начала ощущать, что становится очень раздражительной и беспокойной, а для любого мистика такого рода симптомы являются плохим знаком. Поэтому к началу весны она приняла решение вступить в узкий круг мастеров, занимающихся исследованиями темной стороны мистицизма. Нет, имеется в виду не общение с духами или что-то подобное, а управление и влияние на эмоции и чувства человека, путем долгих и мучительных истязаний разума.

  Все мистики свято чтили собственную душу и души иных живых существ. Подобные эксперименты считались омерзительными и непростительными. Но Катарина наплевала на все. Можно сказать, что постоянный стресс и недосыпание, как следствие усталость и нервозность заставили ее начать воспринимать окружающую действительность по-иному. И она решилась на такое, о чем многие и помыслить не могли: девушка бесстрастно наблюдала за муками и агонией человеческого разума, захваченного в плен созданными ею видениями; она смотрела, как тот постепенно сходит с ума, и как глаза пленного теряют остатки света. Это было разрушение человеческой сущности, его души - сильнейшее оружие мистика, если вдуматься. До нынешнего времени искусственное изменение чувств и эмоций считалось сказкой.

  Итак, всего за несколько месяцев Катарина поднялась по ступеням темных мистиков гораздо выше всех остальных, однако некому было радоваться ее успехам. Скорее, даже среди своих ее начали принимать за сумасшедшую. Всевозможные прозвища, одно ужаснее другого, сыпались на нее со всех сторон. Впрочем, ей не было дела до таких пустяков. Самым странным оказалось то, что после всего содеянного она не потеряла способность здраво размышлять, когда случалась необходимость в этом.

  "Так не должно быть! Я не должна после случившегося оставаться в трезвом уме!" - проклинала она саму себя, однако все проверки и исследования показывали, что никаких отклонений в ее сознании нет.

  Если подумать, все эти пытки и мучения, что она доставляла своим подопытным, не приносили ей удовольствия, и никакой одержимости ими она в себе не ощущала. Просто, занимаясь этим, Катарина чувствовала себя не так плохо, словно часть ее кошмаров уплывали вместе с криками жертв. И она осознавала, что подобные ощущения не являются нормальным восприятием.

  Вот только продолжалось такое недолго. В последние дни она стала видеть в кошмарах новые лица - недавно замученных ею людей. Все вернулось к началу, а быть может... стало еще хуже. Единственное, о чем она действительно сожалела, это о том, что в сновидениях присутствовал тот самый мальчишка, тогда спасший ее от своих же товарищей по ордену. Однако в кошмарах у него было совсем другое лицо - злобное и ужасное во всех смыслах. Почему-то это причиняло ей боль сильнее всего. Еще после возвращения в ряды Ночной Армии Катарина пыталась узнать больше об этом маге, но ничего кроме пары-тройки сомнительных слухов ее ушей не достигло. Нельзя было даже сказать, жив ли он до сих пор или его отправили за Небесные Пределы...

  - Ах... прочь! - громко прошептала Катарина, и встряхнула головой, стараясь вытряхнуть все тяжелые мысли и воспоминания. - Я определенно сошла с ума, - подытожила девушка и бросила взгляд к небольшой группе деревьев, мерзло жавшихся к склону холма. Там ее уже поджидали несколько фигур в боевых магических доспехах. Не убирая руки с капюшона, чуть ли не срываемого с головы холодным пронзающим ветром, она другой рукой потянула поводья и направила коня в их сторону. Сопровождающая ее свита безмолвно последовала за ней.

  Молодой некромант, судя по зеленым нашивкам на одежде, встретил гостью с приветливой улыбкой и искренним восхищением в глазах: по-видимому, не часто в эти богом забытые места забредала столь важная особа.

  - Приветствую вас, госпожа! - склонился мужчина в почтительном поклоне. - Премного наслышан о вас, как о сильнейшей из мистиков Ночной Армии!

  Катарина видела, что он говорил это искренне, а не старался подлизаться, как делали другие, но сейчас была не в состоянии обмениваться пустыми любезностями. Коротко кивнув, она ответила:

  - Давай ближе к делу.

  Один из сопровождающих помог мистику слезть с лошади, хотя она и сама бы прекрасно справилась. С недавних пор у нее появилась сильная нетерпимость к чужим прикосновениям.

  - Значит, "точка" находится где-то неподалеку? - женщина поплотнее запахнулась в просторный плащ.

  - Да, нам сюда! - махнул рукой некромант, имя которого Катарина, пусть и с трудом, но вспомнила.

  Они направились в обход холма по хорошо утоптанной тропинке. Совсем неподалеку располагался небольшой городок Гаррат - один из приграничных поселений Немисса. Хоть он и находился на данный момент целиком под властью Армии Ночи, там присутствовали лишь наблюдатели из числа темных стихийников и колдунов, а основные силы были разбросаны по всей Империи, в так называемых "точках". Эти убежища тщательно скрывались от людских глаз. Там располагались командные пункты, склады и, конечно же, тюрьмы, в которые и предстояло наведаться сегодня Катарине.

  Сами по себе мистики, тем более высокоранговые, редко встречались в боевых зонах. В том просто нет необходимости. Добывать из пленных полезную информацию вполне способны и самые слабые из них, а в бою таких как она считали обузой. Когда действительно возникала необходимость, отряды Ночи отправляли соответствующие послания.

  Так получилось и в этот раз. Примерно два месяца назад Катарине, как заведующей северо-западной частью сил магов-мистиков, пришло сообщение от некоего молодого некроманта по имени Кристан. В нем говорилось о странном пленнике, захваченном у Великого Леса. Впрочем, "захваченный" - не то слово, что стоило бы употреблять в отношении данного инцидента. По словам самого некроманта, они нашли его полумертвым. В сообщении говорилось и о прочих странностях, обнаруженных ими, однако тогда Катарина не стала вникать в это дело: мало ли какие странности и нелепости встречаются в этой безумной войне, и если по каждому такому сомнительному поводу срываться и лично ехать бог знает куда... В общем, она попросту послала короткий ответ, порекомендовав пытками выяснить у пленника все необходимое, и в будущем не беспокоить ее по пустякам. Немного позднее, передумав, Катарина отправила вместе с письмом одного из своих подчиненных мистиков, на всякий случай, так сказать.

  И вот через месяц, когда данный случай уже успел полностью выветриться из ее головы, мистик вернулся обратно. К ее удивлению, оказалось, что юное дарование не справилось с поручением и не смогло добыть информацию. "Это уже, ни в какие ворота не лезет!" - раздраженно подумала Катарина, прочтя очередное письмо от Кристана, в котором он еще раз просил ее саму прибыть на Точку. Тут уж никаких вариантов не оставалось, пришлось оставить все дела и отправляться. Скверная погода и непрекращающиеся кошмары не добавляли хорошего настроения, поэтому сегодня девушка была в столь мрачном расположении духа.

  - Я хотела бы подробней услышать об обстоятельствах поимки пленного, - соизволила она наконец заговорить, обращаясь к полному бодрости и энтузиазма некроманту.

  - Они весьма странные, госпожа, - сразу отозвался тот высоким чистым голосом, немного смахивающим на женский. - Наш отряд как раз начинал зачистку территорий северо-запада Империи, когда мы натолкнулись на следы сражения. В том месте была уничтожена целая мобильно-ударная группа наших магов, посланная одной из первых, когда как мертвых со стороны противника оказалось всего двое, причем оба сожженные чуть ли не до пепла. Соотношение потерь, судя по всему, было явно не в нашу пользу, однако дальше - хуже.

  Он сделал короткую паузу, огляделся, затем указав на невысокое нагромождение каменных глыб и черный провал, ведущий под холм, сказал:

  - Нам вон туда! Это и есть здешняя Точка. Раньше тут были золотые копи, но они уже давно иссякли, потому теперь заброшены. Построенные под холмом катакомбы уходят далеко за ее пределы...

  - Может, все-таки продолжим наш разговор о цели моего визита? - нетерпеливо оборвала его Катарина. Слушать нудные исторические лекции о местных достопримечательностях не было желания.

  Неловко улыбнувшись, Кристан извинился за то, что отошел от темы, а затем продолжил. Он рассказал ей о том, как они набрели на второй уничтоженный отряд, скорее всего следовавший за первым, и там уже обнаружили тело боевого мага в светло-сером плаще.

  - Еще один отряд? - не смогла сдержать изумления мистик. - Хочешь сказать, что два наших отряда были полностью уничтожены врагом? Сколько же их тогда было? Вы ведь провели расследование?

  Некромант поспешно кивнул.

  - Разумеется. В первом случае, по множественным следам схватки мы выяснили, что численность противника не превышало тридцати человек. Возможно, очень хорошо обученный отряд. Но во втором все немного страннее и непонятней. На поляне, где все произошло, явственно ощущались остатки сильной магии. Земля вокруг была обожжена, и все тела лежали в переделах этого круга. Не имея опыта в таких вещах, я посоветовался со старшими, и они выдвинули версию, что отряд мог угодить в специально подстроенную магическую ловушку. Поистине мощную и разрушительную, скажу я вам, госпожа...

  Не переставая говорить, он сделал незаметный жест караульным, стоящим в глубине шахты, и те безмолвно пропустили их внутрь, почтительно поклонившись Катарине.

  - ...Так вот, наш пленник тоже лежал там. Наверняка именно он был тем, кто запустил ловушку-заклинание. На нем обнаружилось множество колото-резаных ран, нанесенных по большей части мечами погибших членов нашего отряда, а сердце не билось. Он был абсолютно мертв, госпожа! - как бы оправдываясь, закончил Кристан.

  Однако женщина среагировала моментально, застыв посередине каменного коридора и мрачно сведя четкие линии бровей над переносицей. От ее облика повеяло неожиданной угрозой.

  - Погоди... мертв?! - бросила она пристальный взгляд на собеседника.

  - Так и есть, его сердце не билось как минимум около двух часов. Даже начинающий некромант не сможет ошибиться в таком деле. Но... - Прежде чем ему успели задать очередной вопрос, он добавил: - Осматривая тело, я заметил нечто совершенно немыслимое; его раны постепенно затягивались сами собой, будто над ним трудился опытный некромант, готовящийся поднять его. Все окрестности нами тщательно проверялись, и никого чужого в радиусе километра не могло находиться, а из группы кроме меня больше никто не владел подобной силой. Посему я тут же велел взять тело под охрану и перенести в более спокойное место, где за ним можно беспрепятственно наблюдать.

  - Почему вы не рассказали об этом в письме?

  - Я хотел лично переговорить с вами, так как чувствовал, что такого рода вещи нужно держать в тайне до поры до времени, - прямо ответил Кристан. - Я наблюдал за заживлением ран еще около пяти с лишним часов, и все это время мои подопечные не переставали патрулировать ближайшие рощи. В итоге они ничего не нашли, но потом случилось оно самое... - он сделал драматическую паузу... - душа того мага вернулась в тело и он открыл глаза. Честно говоря, я перепугался, - признался с горькой усмешкой некромант.

  Однако реакция Катарины оказалась жесткой и непримиримой. Она резко возразила парню:

  - Вздор! Душа не способна возвращаться оттуда, куда уже ушла! За идиотку меня держишь? Попробуй, давай объяснить теперь, к чему вся эта байка? Чего ты добиваешься?

  - Байку? Нет, я говорю прав... - попробовал сказать тот.

  - Что? Ради восхождения по ранговой лестнице и не на такое порой идут, - с давлением произнесла женщина-мистик. И давление это было вовсе не метафорой или иллюзорным ощущением некроманта. Она и вправду воспользовалась силой мистика, заставляя чужой разум отступить и проявить слабость.

  Кристан дернулся и схватился за голову, но не вскрикнул от резкой боли, а лишь странно посмотрел на собеседницу. Влиять на разум другого человека без физического контакта с ним по силам лишь по-настоящему сильным магам.

  - Понимаю, мотивов можно придумать достаточно, но я действительно не врал вам, - заговорил он спустя пару мгновений. - Против вашей воли я ничто, и вы без проблем можете покопаться в моих мыслях. Я не стану возражать, если это вас убедит, - в доказательство он смиренно склонил голову.

  Использовать силу читать сознание против своих строго запрещалось, и Катарина не могла не знать этого, однако ответ ее прозвучал твердо:

  - Не беспокойся, так и поступлю, после того как переговорю с вашим пленником. Что еще можете рассказать о нем? Важна любая деталь, за которую я смогу зацепиться, когда войду в его воспоминания.

  Некромант, казалось, немного успокоился.

  - Мы знаем о нем не так много, как хотелось бы. После пробуждения он не ответил ни на один из заданных нами вопросов, хотя прекрасно понял их смысл. С даром речи у него тоже все в порядке. Из этого следует одно: ему определенно есть, что скрывать от нас.

  - А пытки?

  - Пробовали и не один раз, - отвечал усталым тоном Кристан, оглядываясь по сторонам, чтобы не заблудится в лабиринтах коридоров. - Но я решил не заходить в этом плане слишком далеко, так как чрезмерное злоупотребление могло повлиять на психику. Думаю, пока он нужен нам целым, а не калекой или идиотом. Ломание пальцев, выжигание железом и удушение сферой - он выдержал.

  - Вот как? Даже не кричал? - усомнилась женщина.

   - Нет, почему же, голос слышался на все подземелье, да толку от этого... Он все равно ничего не рассказал, лишь пару раз попросил у палача воды.

   "О, если уж он такой крепкий, то неудивительно, что у присланного мной юнца возникли проблемы. Силой воли вполне возможно отразить неопытное нападение мистика на разум, - подумала про себя Катарина. - Кроме того, раз уж он способен вернуть собственную душу из Пределов, что не смог бы ни один мистик или некромант, то значит, далеко не прост. Возможно, он лишь пользовался какой-то неизвестной нам уловкой, но для такого тоже нужны мозги".

   - Ясно, - коротко произнесла она вслух. Сбросив с головы влажный от сырости капюшон, мистик-маг высвободила волосы и распустила их за спину. При свете факелов темно-каштановые пряди замерцали таинственными искорками. - Признаюсь, ваш пленник заинтриговал меня. Если все именно так, как ты говоришь, можешь рассчитывать на скорое повышение по службе и более приятное место работы.

   - Благодарю госпожа! - чуть склонил голову Кристан. - Но я бы все-таки предпочел остаться здесь. Командовать небольшой группой магов гораздо лучше, нежели толпой. На своем нынешнем посту я принесу больше пользы Армии Ночи.

   Катарина не понимала его желания променять тепло и благоприятные условия на холод и грязь, но заговаривать об этом не стала. В конце концов, мало тех, кто действительно горит энтузиазмом работать тут.

   К тому времени, они остановились у развилки двух относительно просторных тоннелей. Один из них, скорее всего, уходил к темницам, а второй к жилым помещениям и складам с провизией.

   - Почему мы остановились? - поинтересовалась мистик у провожатого.

   Тот немного смутился и ответил:

   - Я подумал, возможно, вы устали с долгой дороги и предпочли бы отдохнуть? А допрос пленника может и до завтра подождать.

  Она ненадолго задумалась.

   - В целом ты прав, однако перед этим я должна увидеть его и то, как он держится, чтобы как следует подготовиться. Проникновение в сознание мага в особенности требует тщательного анализа любой доступной информации.

   - Как держится? Ааа... я, кажется, понял вас. Сейчас все устроим, - заверил ее некромант и, попросив немного подождать, растворился в одном из коридоров.

   Вернулся он действительно быстро, и не один, а еще с двумя магами, судя по всему - стихийниками. Катарина утвердительно кивнула и зашагала вслед за ними по длинному полутемному тоннелю, уходящему на более глубокие уровни.

   - Последний месяц мы не трогали пленника. Бесконечная темнота, долгое ожидание и полное отсутствие живой человеческой речи иногда способны сломать волю куда лучше любых физических пыток. В нынешнее время подобные методы стали очень популярны, - говорил Кристан, пока они проходили поворот за поворотом.

   - Вы подразумеваете так называемые "пытки темнотой"? - его собеседница вертела головой, пытаясь запомнить обратную дорогу. Перспектива заблудиться ее не особо радовала, ведь неизвестно, сколько времени еще предстоит находиться здесь. Вряд ли каждый раз будут выделять сопровождающих.

   Тем временем, не замечая ее беспокойства, некромант согласно кивнул и продолжил:

   - Пленника обычно помещают в абсолютно темную комнату, куда не проникает свет и звук, и оставляют на длительное время. Еду и питье доставляют раз в один день из потолочной дыры, но при этом каждый раз меняют время, дабы специально дезориентировать человека. Создается полное ощущение, будто твое сознание постепенно распадается на мелкие кусочки. Довольно жуткое чувство, надо полагать, потому как слабые даже трех суток не выдерживают.

   - А он не сойдет с ума?

   - В нашем случае это маловероятно, - усмехнулся Кристан. - Это определенно стресс для психики, однако отклонений вызвать не должно. Зато прошедшим через такое будет очень легко манипулировать, допрашивать, а быть может попытаться завербовать. Лучше всего подойдет определение "живые зомби". Правда, не на всех этот метод действует одинаково. Бывают и случаи самоубийства, - признался он честно и посмотрел на Катарину, в ожидании новых вопросов.

   - А сколько времени можно продержать человека таким образом? - спросила та.

   - Точно сказать нельзя, но был случай, когда одного подопытного продержали три месяца. В конечном счете, все закончилось тем, что его разум окончательно погрузился во тьму. Он перестал воспринимать окружающий мир и умер.

   - Ясно, - по своему обыкновению коротко пробормотала Катарина.

   Метод с "погружением в темноту" был отлично ей знаком. И придумали ее именно некроманты, чтобы превращать магов в живых кукол с магическими способностями. Удивительно, но даже после ослабления разума моторные функции и приобретенные долгими тренировками навыки сотворения заклинаний сохранялись. Их план не удался по высказанной уже Кристаном причине - на всех темнота действовала по-разному. Однако нужно уточнить, что для обычного человека это гарантированная смерть, потому что до процесса внушения они не доживают, забывая есть и пить. Магов же, в этом смысле, подпитывает их магия. Впрочем, о своих знаниях в этой области девушка-мистик предпочла не распространятся.

   Пришлось спускаться на несколько уровней вниз, прежде чем они очутились перед тюремными дверьми. С каждым новым уровнем, уходящим под землю, воздух становился более влажным и теплым. Катарине даже стало жарковато.

   Сами камеры представляли собой небольшие помещения, со всех сторон окруженные каменными стенами в несколько слоев, во избегания проникновения звука извне. Двери же состояли из массивного необычного металлического сплава на основе стали и илирита, способного поглощать любые вибрации и шумы.

   - Открывайте постепенно, иначе привыкший к темноте пленник может надолго ослепнуть от яркого света факелов, - предупредил некромант своих помощников магов.

   Коротко кивнув в ответ, один из стихийников загремел железными ключами и, вплотную подойдя к двери, начал возится с ней. Уже примерно через минуту раздался громкий щелчок, оповестивший присутствующих о том, что камера открыта. Катарина и Кристан остались ждать в коридоре, а двое магов, один из которых походил на ствол огромного дерева и наверняка обладал колоссальной физической силой - медленно распахнули дверь и вошли внутрь.

   Вытянув шею, мистик заглянула туда, но не увидела ничего кроме чернильной темноты. "Может, он уже умер?" - подумала она сразу же.

   Через несколько мгновений послышался низкий голос одного из магов:

   - Все готово, некромант! Можете подойти!

   Девушка немного заколебалась, но Кристан бодро улыбнулся и уверил ее:

   - Волноваться не стоит. Даже если пленник попытается бежать, ничего не выйдет.

  В подтверждении своих слов он переступил порог камеры, распахнув тяжелую дверь настежь. Колеблющийся желтоватый свет факела осветил дальнюю стену помещения и пленного, сидящего прислонившись к ней.

  Зажав нос и рот рукавом плаща и таким способом пытаясь защитится от тяжелой и невыносимой вони, мистик подошла к двери, чтобы получше разглядеть освещенную изможденную фигуру. Остальные переносили запах как ни в чем не бывало, видимо уже привыкшие.

  "Что?!" Катарина смотрела на темные спутанные волосы, длинными прядями спадающие на плечи и зажмуренные глаза пленника, худое бледное лицо с выступающими скулами и ровным подбородком, сильно обросшее за время заключения. У нее вдруг появилось ощущение, будто она уже где-то его видела. Такого просто быть не могло! Видимо плохая освещенность камеры и тени от факела разыграли ее воображение... но когда маг-стихийник схватил его за шиворот, скрутил за спиной руки и рывком поднял на ноги - эта версия развеялась, как легкий дымок на ветру. Лицо и вправду оказалось знакомым...

  "Действительно... он? - спрашивала у самой себя мистик. Она продолжала внимательно вглядываться во внешность пленника и его глаза, жмурящиеся от яркого света. Катарине даже в голову не пришло, что она сама может оказаться узнанной, но, к счастью, факел светил ей в спину, оставляя лицо в темноте. - Неужели... это тот самый Реннет? И как он здесь оказался?"

  Не сумев совладать с собой, она коротко ахнула, и некромант, словно почувствовав что-то, обернулся к ней.

  - Вы знаете его? - спросил он удивленным тоном.

  - Нет, - довольно спокойным, если не сказать холодным, голосом ответила Катарина. Она мгновенно пришла в себя, но взять эмоции под контроль оказалось неимоверно сложно. В конце концов, видя напрягшееся лицо некроманта, она задумчиво добавила: - Хотя по какой-то причине его лицо мне показалось знакомым, но... нет.

  Женщина ожидала, что парень может узнать ее по голосу, однако тот никак не реагировал. Он продолжал висеть на руках мага. Либо ничего не помнил, либо месяц в камере окончательно лишили его рассудка. Чтобы отделаться от настойчивого и подозрительного взгляда Кристана, она быстро сменила тему разговора:

  - Хммм... да он же совсем еще ребенок! Сколько тебе лет вообще? - обратилась мистик к пленнику, сделав шаг вперед. Никакого ответа не последовало, поэтому она повторила попытку: - Ты... слышишь меня? Как твое имя?

  Некромант, до сих пор стоявший в стороне, поддался вперед и заговорил:

  - Сомневаюсь, что он ответит вам добровольно. Может, стоит попробовать "Замкнутую Сферу"? - предложил он.

  Вопрос был явно с подвохом. Аура подозрения все еще окружала Кристана, благо сила мистика позволяла чувствовать подобное. Катарине теперь уже хотелось обойтись без пыток, но она ни на мгновение не колебалась, давая ответ.

  - Да, было бы неплохо. Надеюсь, это вас не затруднит? - прохладно улыбнулась она.

   Некромант жестом отдал приказ, и стоящий в сторонке маг начал выпевать заклинание, протянув руки над пленным юношей. Скоро полупрозрачная сфера полностью окутала его голову. Догадавшись, что к чему, Реннет дернулся всем телом, но сразу же затих, расслабленно повиснув в могучих руках второго мага. Пытаться вырваться было бесполезным делом.

   "Да уж, в разумности мальчишке не откажешь, хотя если многократно подвергаться такому, поневоле потеряешь желание сражаться с неизбежностью", - подумала мистик, наблюдая за всем этим.

   Наложенная на пленного сфера не пропускала ни капли воздуха внутрь, а ту малую часть, что еще оставалась там, хватало на несколько вдохов. Потом наступало мучительное во всех смыслах удушье - и в этом заключалась пытка "замкнутой сферой". Даже если человек знает, что его не убьют, на уровне инстинктов возникает ощущение паники и ужаса.

   Прошла целая минута: юный маг старался не паниковать и ровно дышать, и даже когда в сфере закончился животворный воздух, он пытался успокоиться. Но обмануть сознание и тело вместе невозможно. Широко распахнув светло-карие глаза, он раскрыл рот, пытаясь снова вдохнуть, однако ничего не вышло. По лицу пробежала судорога, и он забился с новой силой, пребывая в состоянии близкой к агонии умирающего. Магу-великану пришлось напрячься, чтобы удержать пленника, изо всех сил пытавшегося вырваться из его рук.

   Это продолжалось недолго. Напоследок юноша дернулся пару раз, закатил глаза и начал терять сознание. Катарина испытала смешанные чувства, глядя на его муки. В уголке сознания проснулось чувство жалости, которое не посещало ее с того самого момента, когда она стала темным мистиком.

   - Достаточно! - произнес наконец Кристан, и маг подчинился, тут же рассеяв заклинание.

   Судорожно задыхаясь, пленный начал глотать воздух. Катарина снова задала вопрос:

   - Кто ты такой? Говори, или все продолжиться!

   - Кх... кхк... - захрипел тот, явно пытаясь что-то произнести, но ему никак не удавалось восстановить дыхание.

   - Что?! - некромант поддался вперед, чтобы расслышать.

   - Ко... который р-раз испытываю... н-но... так и не смог привыкнуть, - тихо прошептал мальчишка, словно ни к кому конкретно не обращаясь.

   Катарина в душе вздохнула с некоторым облегчением. Она уже подумала было, что парень начнет разговор о ней. Его потускневшие карие глаза оглядывали своих мучителей, однако, судя по всему, видел он очень смутно. Скользнув по девушке-мистику взглядом, он уставился прямо на Кристана, будто пытаясь запечатлеть его облик, как своего злейшего врага. Скорее всего, он узнал его голос по прошлым посещениям.

   - Как видите, пытки против него малоэффективны, - развел руками некромант. - Зато мы узнали, что с памятью у него все в порядке, - с усмешкой добавил он. - Продолжим?

   - В этом нет необходимости. Все и так понятно, - спокойно сказала Катарина. - На сегодня оставим его в покое, а завтра я сама лично займусь его сознанием. Ты был совершенно прав, ему есть что скрывать.

   После того как помощники втолкнули пленника поглубже в камеру и заперли дверь, Кристар попросился проводить мистика к ее комнате. Поднимаясь обратно, порядочно отстав от стихийных магов, они шли бок о бок. Женщина старалась не проявлять лишних эмоций и выглядела задумчивой. Некромант был проницательней, чем казался на первый взгляд.

   - Вы ведь слышали его слова? - спросил вдруг Кристан.

   - А?.. Ну да, говорил он не как сумасшедший, - отозвалась та.

   - Мне тоже так кажется. На мгновение появилось ощущение, будто он терпеливо выжидает удобного момента, чтобы броситься на нас. Неприятно, если честно. Еще от него веет жутью.

   Катарина резко вскинула голову. Она полагала, что только ей это померещилось, будто мальчишка окружен негативной, жуткой аурой.

   - Знаете, что он сказал, после того как очнулся, тогда, после исцеления ран? - продолжил некромант.

   - ... ?

   - Сказал, что наши жизни уже в его руках.

   "Интересно, что бы это значило? Или простой бред, или действительно что-то важное..." - размышляла мистик Катарина.

* * *

  Глава 3 Враг или союзник?

* * *

   Приближение надзирателей Реннет почувствовал еще пару минут назад. Сейчас они уже стояли по другую сторону двери его камеры. Сила, дремавшая в молодом маге почти два полных месяца, недавно пробудилась, и чувство магии вернулось к нему. Уже не далек тот момент, когда он сможет вырваться из темноты. Предстояло сделать очень многое, а сущности, называющие себя Бессмертной Стражей, до сих пор даже не удостоили его своим вниманием. И попытки воззвать к ним результатов не принесли. Впрочем, он был готов к такому...

   Негромкий металлический скрежет отпираемой двери разорвал глухую тишину этого помещения. Прекрасно знавший, кто именно пришел по его душу, юноша прикрыл глаза и прислонился к холодной каменной стене. Но даже такое, простое на первый взгляд, движение приходилось делать крайне осторожно, чтобы не потревожить заживающие рубцы от ожогов по всей спине.

   Дверь протяжно скрипнула и отворилась. Первыми, как и вчера, вошли двое магов, один из которых тут же заломил юноше руки за спиной, и без лишних слов приковал железными браслетами к стене. При этом верзила даже не пытался действовать аккуратно и чуть не сломал ему пальцы еще раз. Первый раз их ломали более месяца назад, во время допроса.

   "Скорее всего, ее они привели для того чтобы вытащить из меня всю необходимую им информацию, - подумал Реннет, чувствуя близкое присутствие мистика. - Пожалуй, мне придется начать действовать, пока эта информация не достигнет нужных ушей".

   Маги закончили свое дело и вышли из камеры, однако дверь закрывать не стали. Яркий свет факела слепил привыкшие к темноте глаза узника. Один из надзирателей обратился к мистику:

   - Вы уверены, госпожа, что не нужно наше присутствие там? Кристан предупреждал нас, что пленник может представлять опасность.

   "Ого! Этот молодой некромант не так уж прост, как кажется. Похоже, у него имеются свои догадки и предположения насчет меня и того, как я оказался в нынешнем положении, - размышлял про себя Реннет, продолжая жмуриться. - Он может стать препятствием моим планам на будущее..."

   - Не стоит беспокоиться, - послышался женский голос, немного необычный, чуть низковатый. Юному магу уже приходилось слышать этот голос вчера, когда он висел на руках у верзилы мага. - На всякий случай, при мне клинок, - продолжала она, - к тому же, работа мистика требует предельной сосредоточенности. Присутствие кого-либо рядом нежелательно. Попрошу закрыть дверь и оставаться снаружи!

   - Как пожелаете, - вежливо отреагировал маг. - Не забудьте захватить фонарь. Пленник из числа боевых магов, и я не надеялся бы на сталь, - добавил он, немного помедлив.

   И хотя Реннет не мог видеть его лица, был уверен, что на нем сейчас появилось отчетливое сомнение.

   - Не нужно недооценивать меня! - послышался снова голос мистика, и ее тон стал гораздо прохладнее, что заставило сидящего в камере юношу улыбнуться. - Я пробуду там не меньше часа. До окончания этого срока прошу не беспокоить! - закончила женщина и, держа фонарь перед собой, ступила в камеру. На мгновение ее лицо скривилось, но быстро взяв себя в руки и успокоившись, она взялась рассматривать пленника, то есть Реннета. Дверь за ее спиной захлопнулась и все внешние звуки исчезли.

   - Выходит, вам все же удалось достичь темных отрядов, - тихо произнес юноша, кинув внимательный взгляд на фигуру за ореолом света. Он хотел убедиться в том, что не ошибся в прошлый раз. К сожалению, зрение еще подводило, и лицо он видел чересчур смутно.

   Последовало долгое молчание, но вскоре мистик поставила разбрасывающий желтоватые лучи фонарь в самый дальний угол помещения, а сама подошла ближе.

   - Так ты узнал меня. Это действительно ты, тот самый... - зашептала она.

   - Да, да, и еще раз да, - кивнул Реннет расслабленным голосом, будто выслушивая нудную лекцию учителя Письма, что служил когда-то в Белом Пламени Немисса. - Вы и есть тот могущественный мистик, что будет выцеживать из меня секреты? Какая мрачная однако ирония...

   Женщина ничего не ответила. Ее темные глаза не отрываясь смотрели на пленника.

   - Ответь, зачем ты тогда сделал это? Почему? - ее голос звучал по-прежнему тихо.

   Конечно же, Реннет был готов к таким вопросам, но вот только подходящего ответа за ночь придумать не смог. Он не то чтобы не знал его, дело не в этом. Просто нынешняя встреча с этой женщиной поставила его планы в трудное положение. Ей было хорошо известно, кто он такой. Поэтому от данного ответа зависело многое. Хотя... может, она уже успела сообщить все остальным, и в этом случае волноваться уже не имело никакого смысла.

   - К чему вообще такие вопросы? - парировал он.

   - Мне необходимо знать!

   - Тогда попробуйте влезть ко мне в голову и узнать все напрямую. Странно даже, почему такой вариант не пришел вам на ум сразу же? Многое упрощается, знаете ли, - сказал тот, пожав плечами. В прикованном состоянии сделать столь незначительный жест оказалось на удивление нелегко.

   Мистик заметно напряглась и ответила:

   - Я... не хочу читать твои мысли и воспоминания.

   - Неужели? - он действительно был удивлен.

   - В подобных мерах на данный момент просто нет необходимости. Я достаточно знаю о тебе, ну разве что кроме необычной силы. Она остается загадкой даже для меня. Лидеры Армии Ночи многое будут готовы отдать, чтобы узнать твои секреты. - Она сделала короткую паузу и нахмурилась. - Что касается планов побега отсюда... Думаю, нет нужды говорить, что идея бредовая. От тебя сейчас только этого и ждут.

   Пусть Реннет и был уверен в собственных возможностях, стоящая перед ним женщина могла серьезно навредить задуманному им плану. В свою голову ее он бы не пустил, однако умеющий думать и наблюдать может догадаться о многом и без всякого такого. Достаточно лишь разговорить человека, с чем она сейчас прекраснейшим образом справлялась.

   - К чему ведет наш разговор? И есть ли смысл мне продолжать его? - вдруг прямо спросил он, не очень-то надеясь на честный ответ.

   - Я всего лишь пытаюсь понять твои мотивы, - ответила мистик, нервно сжимая тонкие пальцы. Создавалось ощущение, будто она боится собственных слов. - Почему ты не желаешь присоединиться к Ночной Армии? Предложения уже были, верно?

   Юноша видел, что с ней что-то не так. Уж очень не в тему оказывались ее вопросы. И потом, ей нет нужды их задавать, имея силу читать разумы других. Или она настолько не уверена в своих возможностях, что предпринимает отчаянную попытку выведать тайны разговорами?

   - Вы правы, предлагали. Но причину моего отказа я озвучивать не собираюсь ни вам, ни кому-либо другому. Их может быть множество, подходящий выберете сами.

   - Вот же! - разозлилась она, видимо потеряв терпение. - Не хочешь отвечать, когда тебя спрашивают по-хорошему? А если надеешься сбежать, почему ждал так долго? Так сильно жаждешь, чтобы к тебе в голову залезли?

   Реннет промолчал. Возможно, это был наилучший выход.

   - Хорошо, не хочешь отвечать - не отвечай. Это не столь важно сейчас для меня. Однако хотелось бы вернуться к первому вопросу: почему тогда ты поступил именно так? Раз уж ты спас мне жизнь, не думаешь, что справедливо будет объяснить причину? Сохранить жизнь врагу, убив товарища!

   - Одинаковый цвет плащей не делает нас товарищами, - спокойно проронил юный маг. Он понял, что та не отвяжется, пока не получит ответа на свой вопрос, поэтому продолжил: - Многие полагают, что война оправдывает любое деяние, вплоть до...

   - ...До той ситуации, в которой тогда оказалась я, вплоть до изнасилования? - вмешалась женщина-мистик. - То есть, это была ненависть к ним? Или сострадание к их жертве? Ты пожалел меня? - задала она вопрос уже прямее некуда, начиная уставать от уклончивых ответов.

   Реннет сделал глубокий вдох.

   - Я не знаю до сих пор, - признался он. Решение ответить именно так, пришло само собой, хотя вряд ли это можно назвать ответом.

   - Ясно, - вдруг сказала та, к полной неожиданности юноши, и даже не попыталась уточнять. Она осознала, что получила самый честный ответ, который только могла получить от него. Вчера ночью она долго размышляла над случившимся, решая как поступить дальше. На уме были несколько вариантов, однако выбор какого-то одного из них она могла сделать, лишь поговорив с мальчишкой. Даже не прекращающиеся кошмары ушли на второй план. Казалось, это и есть долгожданный шанс решить все раз и навсегда. Один Бог ведает, во что ей обошлась прошлая ночь.

   Реннет начал испытывать неудобства. Сидеть прикованным цепями под странным взглядом этой женщины было несколько неуютно. И покалеченные пальцы то и дело отдавались острой болью. Росла неуверенность.

   - Тогда ответь мне на последний вопрос... - заговорила вдруг мистик.

   - А не слишком ли их много?

   - ...Ты ненавидишь меня сейчас? - продолжала та, проигнорировав его замечание. - В сложившейся ситуации, это было бы нормальной реакцией. Сейчас я твой враг, способный вытащить из тебя информацию, которой ты не желаешь делиться с кем-либо из темных. Прямо здесь я могу разрушить все твои надежды и планы, а это после всего, что ты сделал для меня в прошлом. Иначе говоря, та, кому спасал жизнь, стала твоим же палачом. Ты, ненавидишь меня за это? - она пододвинулась к нему еще ближе и заглянула прямо в глаза.

   Реннет упер взгляд в землю. Казалось, будто он тщательно прислушивается к самому себе.

   - Нет, как бы странно не прозвучало, я не ощущаю ненависти к вам, - отозвался он, наконец, и немного отодвинулся назад. Лицо этой девушки оказалось слишком близко, заставляя юного мага чувствовать ненавистную неловкость. - Наверное, вы должны делать то, что должны. Возможно долг перед вашими товарищами, которых я убил немало, велит вам отбросить все прошлое и покопаться в моем сознании, а потом прирезать вон тем чудным клинком, - криво улыбнулся он, бросив короткий взгляд на тонкий изогнутый меч у ее пояса. - Мы просто оказались не в том месте и не в то время. Да, именно так я думаю, хотя, буду откровенен до конца и добавлю, что неприятный осадок все равно останется.

   Женщина снова начала хмуриться.

   - Я кажется уже говорила, что не собираюсь использовать силу мистика против тебя, - раздраженно бросила она.

   - Очень мило с вашей стороны...

   - Тебе ни разу не захотелось отомстить за сложившуюся несправедливость? Вчера ты мог не сдерживаться и рассказать о нашем знакомстве некроманту. В этом случае меня вполне могли арестовать, не говоря уже о понижении в должности. Возможно, ты бы ненадолго избавился от опасности раскрытия своих тайн.

   "А ведь утверждала, что последний вопрос задает", - подумал про себя Реннет. Сначала он даже не хотел отвечать, но все же передумал.

   - Скорее всего, я слишком эгоистичен, чтобы искренне хотеть кому-то навредить таким способом. Мое положение от этого ровным счетом не изменилось бы, если не стало бы еще хуже, - ответил он.

   Юноша ожидал какой-нибудь реакции на свои слова, но женщина не замечала его, задумавшись о чем-то своем, поэтому он решился спросить прямо:

   - Что произойдет дальше?

   - А дальше ничего не будет, - заявила мистик-маг, выпрямившись и глядя на него сверху вниз. - Думаю, я поняла тебя, потому собираюсь уйти...

   - Да? Тогда не забудьте сказать, тем двоим за дверью, чтобы сняли с меня эти железки. Не очень удобно сидеть в таком положении.

   - Нет, мальчишка, похоже, ты меня не понял, - покачала головой женщина. - Я собираюсь уйти несколько в ином смысле, и предлагаю тебе выбраться отсюда вместе со мной.

   До юноши не сразу дошло, что она имеет в виду под словами "уйти в ином смысле".

   - Я правильно понял? Вы собираетесь покинуть Армию Ночи? - спросил он. Чего-чего, а такого безумия ему еще не приходилось слышать, не считая собственных поступков, конечно. От себя он такое слышал достаточно часто.

   - Верно, - тем временем спокойно кивнула та. - Я уже давно думала об этом. Не могу больше оставаться среди людей. Все так прекрасно сложилось, ты оказался здесь. Я хотела бы вернуть долг за тот день, к тому же сомневаюсь, что не знающий дороги самостоятельно сможет выбраться отсюда. Своих намерений ты все равно не изменишь, так почему бы нам не помочь друг другу? Я успела неплохо изучить схему каменного лабиринта и путь наружу, а ты хорошо знаешь местность на поверхности.

   Видя, что она не шутит, Реннет невольно задумался:

  "Стоит ли ей верить? Быть может, все сводится к подстроенной темными ловушке? - сразу возникал вопрос. - Но если ловушка, то зачем им это? Сомневаюсь, что с моей помощью они могут подобраться к светлому ордену. Даже если ее товарищи не в курсе, что я отступник, за прошедшие месяцы многое изменилось. Плененный однажды маг сразу теряет доверие клана. Чего можно добиться, вытащив меня отсюда?"

   - Наверняка сейчас ты размышляешь "А не ловушка ли это?", - вдруг спросила мистик, усмехнувшись. - Могу успокоить, как только выберемся, то сразу разойдемся в разные стороны. К тому же, с твоими способностями ощущения магии любое преследование или слежка теряют всякий смысл.

   - Возможно... - пробормотал тихо юноша. По крайней мере, он уверенно мог исходить из того, что на поверхности намного больше шансов уйти от темных. Жаль, что при всем этом намерения самой девушки были неизвестны ему. - Получается, вам необходимы мои способности и сила? Мистику не справится с боевыми магами, если все пойдет не по плану, так ведь?

   Она лишь молча кивнула, совершенно не задетая словами Реннета.

   - Хорошо, я согласен, - осторожно ответил юноша, и не удержался от уточнения: - Вы стараетесь мне помочь, потому что должны, или потому что хотите?

   - Не знаю, - пожала та плечами. - Так ты веришь мне?

   - Я никому не верю, - столь же спокойно ответил Реннет. - Просто не вижу причин, по которым в ловушке есть какой-то прок.

   Женщина-мистик насмешливо улыбнулась. Она твердо выбрала новый путь в жизни, и уход из Армии Ночи был лишь первым шагом. Дальше выносить происходящее ей было не под силу. "Хуже чем есть сейчас мне уже точно не станет", - думала она.

   Спустя некоторое время Катарина открыла дверь и вышла из камеры. Двое магов-стражников, один из которых был ей знаком еще с вчерашнего посещения, встрепенулись.

   - Я закончила с пленником. Можете снять кандалы и запереть камеру. Сегодня он уже нам не пригодится, - произнесла она.

   Переглянувшись между собой, маги поспешили исполнять приказ госпожи. Никто из них не заметил, как ее рука легла на рукоять меча и напряглась в ожидании.

   - Похоже, этому пленнику осталось жить недолго, - усмехнулся маг, наблюдая, как его товарищ освобождает юношу от оков. Он стоял у самой двери, спиной к Катарине. Наступил тот самый, подходящий момент...

   "А тебе еще меньше жить осталось!" - подумала мистик и рывком освободила клинок из ножен. Лицо мага, обернувшегося на звук извлекаемого меча, так и осталось застывшим в недоумении, когда тонкое и острое лезвие распороло его горло, не давая возможности даже крикнуть.

   Однако реакция второго оказалась куда стремительней, чем ожидала женщина. Пока она пыталась оттолкнуть безвольное тело его товарища от двери, маг успел понять в чем дело и запустить под мантию руку, для того чтобы достать короткий клинок с широким лезвием, больше похожий на большой кинжал. Успей он сделать это, Катарина оказалась бы в нелегкой ситуации. Короткий меч гораздо надежнее в узких помещениях, нежели длинный. Но в дело неожиданно вмешался Реннет, которого тот успел освободить к своему несчастью.

   Будучи совершенно безоружным, не имея возможности использовать в камере огненные заклинания, юноша обхватил стражника сзади, стараясь максимально обездвижить его. Не ждавший от измученного двумя месяцами плена человека такой силы, маг выпустил из рук клинок и, схватив его за плечо, изо-всех сил приложил к каменной стене. И в тот же момент узкое лезвие вошло ему в бок, окрасив одежду алым. Захрипев, стражник попытался схватить ударившего его предательницу-мистика, однако та с легкостью увернулась. Маг вспомнил о помощи, но было поздно. Язык его уже не слушался.

   - Ничего себе у нас побег начинается! - прохрипел юный пленник, не без труда поднимаясь на ноги и пытаясь восполнить выбитый ударом воздух из легких. По его лбу стекала кровь, а одно плечо онемело от ушиба. - Если так и дальше продолжиться, до выхода я точно не доживу.

   Катарина окинула его с головы до ног весьма прохладным взглядом, и сказала:

   - Думала, как минимум сознание потеряешь, но ты оказался крепче...

   Реннет ничего не ответил на этот сомнительный комплимент и, нагнувшись, принялся стаскивать со стражника-мага накидку. Сам он до сих пор был в одной холщовой рубашке и в таких же штанах грязно-серого цвета.

   Понаблюдав за его действиями мгновение, девушка начала помогать. Юный маг хоть и старался не подавать виду, но все еще находился под впечатлением от того, как легко она смогла убить своего вчерашнего союзника. В темно-карих глазах не промелькнуло ни капли жалости или сомнения. Лишь человек, воистину столкнувшийся лицом к лицу с тьмой, мог такое себе позволить. При их первой встрече она таковой не казалась. Теперь Реннет начинал понимать, почему она решилась покинуть темных: рано или поздно, почувствовав угрозу, на нее набросились бы свои же собратья.

   - Куда теперь? - спросил он, оборвав размышления и накидывая поверх рубашки окровавленную одежду стражника. Сейчас стояла поздняя осень, потому он решил, что лучше такая одежда, чем никакой. Сапоги мертвеца тоже весьма пригодились.

   - Дальше, - сухо отреагировала мистик, махнув в сторону коридора, поворачивающего под прямым углом направо. - Держись позади меня и постарайся не раскрывать нас, пока не подойдем достаточно близко.

   Получив утвердительный кивок, она двинулась вперед.

   "Жаль, что у меня нет при себе моего любимого меча, - пробормотал про себя юноша. - К сожалению, я не владею короткими клинками и "ножик" того мага мне только помешает. Второй вообще оказался без стали".

   За дверьми в другие камеры стояла мертвая тишина. Возможно, там действительно никого не было. Пленные тут явно надолго не задерживались. А может, звукоизолирующие методы были применены и к ним. В любом случае, чужие жизни его сейчас не волновали.

   Ведомый женщиной-мистиком, он удивлялся тому, как быстро все началось, и долгожданное освобождение уже не за горами. Конечно, расслабляться юный маг себе не позволил и, наверное, поэтому заранее почувствовал источник магии за ближайшим разветвлением, прямо у выхода из тюремных залов. Он натянул капюшон и склонил голову, максимальным образом скрыв лицо, а затем добавил к этому спокойную размеренную походку.

   Стражник охраняющий тюремный зал не почувствовал подвоха вплоть до того момента, как они приблизились на расстояние вытянутого меча.

   - А где Берти? - вяло поинтересовался он у них.

   - Он идет прямо за нами, - прозвучал ответ.

   Маг инстинктивно бросил взгляд ей за спину, и в тот же момент сверкнула сталь, мгновенно оборвав его жизнь.

   - С первым покончено. Как я помню, впереди нас ожидают еще два поста, на последнем из которых стоят сразу четверо, - проинформировала своего спутника Катарина. Она успела тщательно изучить схему данной Точки за прошлую ночь.

   Как и в первый раз, юноша почувствовал стражника намного раньше, чем увидел собственными глазами. Однако теперь они находились в большей опасности, так как здесь могли шататься и другие обитатели подземелья. Шансы пройти незаметно резко снижались, если не сказать, что сводились к нулю.

   И действительно, стоящий на посту высокий маг с короткой черной бородкой внимательно озирался по сторонам, добросовестно выполняя свою работу. При виде их двоих его взгляд сразу насторожился, а лежащая на древке копья рука напряглась. Понимая, что их обман не пройдет, Катарина уже собиралась обнажить меч и бросится ему навстречу, когда за спиной что-то полыхнуло. Мгновением позже девушка увидела, как небольшой огненный шар, сотворенный его спутником, полетел вперед и врезался в стражника...

  Последующий за этим взрыв сотряс шахту до основания, а с потолка посыпалась каменная пыль, но противник и крикнуть не успел. Его обугленное тело валялось без признаков жизни аж в десятке шагов от эпицентра взрыва. Впрочем, мистик была уверена, что и без крика их услышали абсолютно все. Она зло посмотрела на юношу, а тот лишь пожал плечами: мол, ничего не поделаешь.

   - Взрыв поднимет панику, а это то, что нам сейчас необходимо! - добавил он.

   Катарина не могла не согласится с подобным доводом. К тому же, на нее произвело впечатление мастерство и скорость сотворения заклинаний мага. До сегодняшнего дня ей не представилась возможность наблюдать его навыки боевой магии в деле.

   - Вперед!

   Теперь они уже бежали. Притворятся спокойно идущими по своим делам темными магами, больше не оставалось времени. Катарина могла двигаться гораздо быстрее, однако заметив, что юноша не поспевает за ней, чуть замедлилась.

   Реннет задыхался. Пусть он и старался держать себя в форме весь последний месяц, делая незамысловатые упражнения, но тесная камера и скудная пища, состоящая из сухарей и воды, многого не позволяли. Стены коридоров и установленные через каждые десять метров факелы проносились мимо и размывались перед глазами. Поворот, еще поворот - казалось, этому не будет конца...

   Вдруг он встрепенулся и затормозил, а затем попытался остановить спутницу, но не успел ухватить ее за плечо. Лишь пробежав еще десяток шагов вперед, и осознав, что он остался позади, девушка остановилась и оглянулась назад.

   - Что? - прозвучал ее сбивчивый низковатый голос.

   - Это ловушка, - прошептал Реннет, с немного отрешенным выражением лица.

   - С чего ты так решил?

   - Разве сама не догадалась? Мы пробежали немало с момента взрыва моего шара, но до сих пор нам не встретился ни один маг, - сообщил тот. - И это еще не все. Я ощущаю, как несколько источников магии движутся нам за спину соседними коридорами. Наверняка впереди уже подготовлена встреча.

   - То есть, нас окружают. Эй, не думаешь ли ты, что это моих рук дело?! - вскинулась мистик, заметив на себе пронзительный взгляд юноши. Не то чтобы она не понимала его подозрений, просто было немного обидно такое прямое недоверие со стороны человека, которому спасаешь задницу.

   - Я не знаю, но будь уверена, что в этом случае ты умрешь раньше меня! - предупредил Реннет. - Так, а теперь скажи, в какой стороне находится выход и далеко ли до нее.

   Катарина подметила, как быстро он перешел к ней на "ты", но заговаривать о таком пустяке не стала, кинув лишь холодную усмешку в его сторону. Сейчас явно не до соблюдений ненужной вежливости. К тому же, она-то их с самого начала не соблюдала.

   - Выход впереди, и до нее еще совсем немного. Ровно четыре поворота, - коротко ответила она.

   - Значит, у нас есть шанс! - юноша двинулся дальше, но уже не так надрывно, чтобы успеть заметить опасность раньше, чем заметят их самих.

   Они достигли последнего перекрестка на пути, когда Реннет снова остановился. Несколько долгих мгновений он как бы прислушивался к окружающему пространству, а потом заговорил:

   - Впереди около двух десятков магов-стихийников, а еще знакомый нам некромант. Последний, кстати, достаточно силен.

   Девушка не поняла, причем тут упомянутый им Кристан, однако интересовало ее другое.

   - Что с боковыми коридорами?

   - Я никого не чувствую в них, однако само отсутствие кого-либо настораживает. Сомневаюсь, что если бы они вели на поверхность, то оставались бы сейчас пустыми, - ответил Реннет, задумчиво прикусив потрескавшиеся губы. - Я заметил, ты сильна в обращении с клинком?

   "Когда это он успел такое заметить?", - задалась вопросом Катарина, и выразительно посмотрела на мага:

   - И?..

   - Защити меня! - произнес тот коротко.

   - Чего?! - ошеломленно воскликнула девушка. Такого она ну никак не ожидала от странного мальчишки. Но вместе с тем, игнорируя желание сразу же послать его куда подальше, она призадумалась: "Он настолько доверяет мне? Не смотря на сказанные ранее слова?" - Я все равно не смогу долго их держать с помощью одного лишь клинка, - выдавила она вслух еле слышно. Упоминать о том, что есть способ справится с проблемой без применения меча, она не хотела.

   Но юноша, казалось, ее уже не слышал: прижавшись к стене бокового коридора, он застыл, сосредоточенно прикрыв глаза. Видимо он был настолько уверен в том, что его спутница исполнит просьбу, что не видел надобности в лишних словах. Хотя, если подумать, был ли у Катарины сейчас иной выбор?

  Впрочем, она не стала бы тем, кто есть сейчас, если бы так легко предалась панике. Поэтому маг-мистик поудобнее обхватила рукоять клинка и спокойно приготовилась ждать гостей, которые, по мнению того же юноши, должны были вот-вот объявится. Шаги множества сапог уже слышались в коридоре, когда мысль: "Он первый, кто так прямо доверяет свою жизнь, такой как я...", - растворилась в ее сознании.

  Уже вплотную подходя к развилке, за которой скрывались беглецы, шаги замедлились, а потом и вовсе стихли. Готовящиеся их поймать явно осторожничали. И точно, твердый мужской голос, принадлежащий молодому некроманту, эхом отразился от стен:

  - Будьте осторожны, этот пленник силен в магии и без колебаний пустит его в дело. Также напоминаю, что здесь опасно использовать заклинания большого радиуса поражения. Свод над нами может рухнуть и похоронить всех.

  "А вот это-то мне на руку", - подумала Катарина, и без промедления выскочила из укрытия навстречу магам. Она набросилась на них словно изголодавшийся стервятник на раненного зверя. Разумеется, те оказались поражены, увидев перед собой не исхудалого пленника-мага, а сильную и стремительную деву с разящим смертью клинком.

  Только после того, как парочка магов рухнули ей под ноги, истекая кровью, Катарина осознала, что практически ни на ком из них нет чар, защищающих от физических воздействий. Через противомагические барьеры же стальной меч проникал без малейших усилий, оставляя в пальцах легкое покалывание и онемение. Они ждали побега только одного Реннета и видимо даже не предполагали, что он сможет сговориться с ней.

  Если подумать, то сегодня именно тот самый момент, когда пленный маг мог бы решиться сбежать. Уж после того как женщина-мистик вытянет из него всю информацию, делать это было бы бессмысленно. А значит, заведующий в этой точке Кристан прекрасно знал о таком варианте развития событий и использовал Катарину как наживку, чтобы заставить пленника незамедлительно действовать. Естественно, "наживка" не должна была выжить, и некромант прекрасно это осознавал.

  Катарину эти мысли посетили уже во время схватки, и она не смогла скрыть злорадной усмешки, видя удивление на лице Кристана: "Ну и как? Нравится тебе сила могущественной госпожи, которою ты так искренне восхищался?"

  Впрочем, несмотря на растерянность, поселившуюся в рядах противника, ее яростное наступление быстро погасили. Просто иначе они не имели бы права называться Армией Ночи. Многочисленные суровые тренировки позволяли магам быстро реагировать и подстраиваться под любое изменение ситуации. Скоро уже Катарине пришлось отбиваться изо-всех сил и понемногу отступать. К счастью они атаковали ее лишь слабыми точечными заклятиями, всерьез опасаясь обрушения шахты. Огненный Шар юноши в прошлый раз неслабо повредил каменную стену мощным взрывом. Парочка таких, и коридор вполне могло наглухо запечатать.

  Уклоняясь от огненных стрел и принимая удары их клинков на свой меч, маг-мистик спиной вперед вышла к пересечению двух коридоров. Пространство существенно расширилось, и это позволяло противнику окружить ее. На такое количество направлений она физически не могла поспевать, потому безостановочно отступала назад. Где-то тут должен был быть и юный маг Реннет, однако она до сих пор не замечала его присутствия.

  "Неужели свалил, воспользовавшись моментом?!" - в смятении размышляла она, отражая удар за ударом...

  И точно в это самое мгновение один из магов достал-таки ее коротким копьем, но попал не в грудь, куда наверняка метил, а в правую руку. Вскрикнув, Катарина выронила меч. Холодный кусок металла звякнул по каменному полу шахты прямо под ноги одному из магов. Снова достать его уже не представлялось возможным. По спине девушки пробежал неприятный холодок...

  "Доннн!!!" - вдруг зазвенело в голове, и ее сознание взорвалось слепящим неистовым пламенем, словно тело насквозь прошило молнией. Это была магия, а если точнее - невероятной силы всплеск магической энергии, как будто совсем близко самоуничтожился какой-то ужасный артефакт, хранящий в себе могущественные чары древних.

* * *

  Глава 4 Побег

* * *

   Катарина толком ничего понять не успела: стоящий прямо перед ней темный маг беззвучно повалился на землю, и остался лежать не двигаясь. По его широко раскрытым глазам, в которых уже погас свет, было видно, что он мертв. Никаких ран или иного рода повреждений, никакой агонии - просто смерть. Но именно это пугало больше всего.

   Мистик хотела обернуться и отыскать источник странного магического всплеска, когда совсем рядом прозвучал лишенный всяких эмоций голос, принадлежащий Реннету:

   - Не оборачивайся, и не смотри мне в глаза!

   Она собиралась спросить его, что происходит, когда новый толчок магии сотряс весь коридор. Эпицентр всплеска находился там же, где находился мальчишка. На пол упал еще один из перекрывших проход магов.

   - Что это... такое? - неподвижно застыла Катарина. Она вдруг явственно почувствовала души всех присутствующих здесь. Так давала о себе знать ее сила мистика - способность общаться, видеть, чувствовать человеческую душу, а с некоторых пор и влиять на нее. Она наблюдала, как душа второго упавшего темного мага мгновенно потеряла связь с физическим телом и ушла. Разумеется, это не то же самое, как Реннет видел ауры магии. Можно сказать, глядя на кого-либо и сильно концентрируясь, в ее сознании появлялся абстрактный образ его души, хотя глаза при этом видели ровно то же, что и всегда. Так могли видеть далеко не все мистики, а лишь немногие из них. Другими словами, сейчас женщина чувствовала, как обрываются незримые нити, связывающие человеческое сознание с телом.

   Зловещий всплеск, или точнее будет сказать "вспышка" магии снова дала о себе знать, и еще один труп беззвучно осел на землю. Никто из находящихся в коридоре магов не мог понять происходящего, не смог даже толком испугаться. На их лицах стояли недоумение и шок.

   Зато Катарина пожалуй начала осознавать, что к чему, однако это понимание ужаснуло и ее: молодой маг-пленник воспользовался неизвестной силой, способной в мгновение ока убивать противника и игнорирующей любую магическую защиту, ведь направлена она была не на физическое воплощение, а саму душу. В попытке удостовериться в правильности собственной догадки, женщина мельком бросила взгляд в сторону Реннета: тот как раз поднимал правую руку. Он указал пальцем на одного из окружающих их магов, и в этот самый момент его тело сотряслось от невероятной мощи, хлынувшей во все стороны. Противник, на которого указывала рука, мертвым свалился под ноги своим товарищам.

   Воистину ужасающая и могущественная магия! Катарина не могла оторваться от этого жуткого зрелища, словно влекомый к пламени свечи мотылек. Она чувствовала яркий всплеск, отдающийся болью в сознании, и тишину мгновенной смерти...

  Когда девушка начала понемногу приходить в себя, в ее уши проникли панические крики людей, свист и грохот. Темные наконец-то вышли из оцепенения и пытались защититься. Они возводили барьеры вокруг себя и товарищей, творили защитные чары против любого рода магических и физических атак, но все оказалось тщетным...

  Наблюдая за их бесполезными потугами, Катарина подобрала меч и приблизилась к парню, но окружающая его сила была столь велика, что подойти слишком близко попросту не получилось. Она ощущала душу Реннета, и казалось, при каждом толчке магии она трескается и разрушается.

  "Чт... что за безумная магия?" - раз за разом мысленно задавала она вопрос. Ей показалось, что тогда, в холодном зимнем лесу прошлого года, происходило нечто подобное, только вот...

   Их враги развернулись и все разом бросились бежать. Картина больше походила не на организованное отступление отряда, а панический бег шайки разбойников. Восемь человек остались лежать. Наверное, и сама Катарина побежала бы, если бы было куда.

   Убив еще одного, не успевшего скрыться, Реннет остановился. Но окружающая его мощь не развеялась, и ужас все еще висел в пыльном воздухе шахты. Он невидяще оглянулся, как бы ища новых врагов, и вдруг заметил застывшую неподалеку девушку-мистика.

   Тускло-серые глаза, лишенные зрачков, остановились на ней и Катарина испытала настоящий страх смерти, какой не испытывала никогда прежде. С ее нынешней силой не было и шанса на противостояние этой безумной магии. Перехватило дыхание, сердце перестало биться. Тело словно окаменело и больше не подчинялось ей. Тонкая бледная рука юноши начала подниматься, и Катарина представила себе, как вспышка магической энергии сотрясает воздух, а затем ее бездыханное тело валится с ног, но... этого не произошло.

  Вдруг тонкие пальцы скрючились в неестественной судороге и резко опустились. Юный маг упал на колени и закашлялся, харкая кровью. Было видно, что он теряет силы. Ужас вокруг него постепенно рассеивался...

   Прошло немного времени, прежде чем мистик решилась подойти к нему.

   - Нам... необходимо... идти... - почти шепотом произнес тот, не поднимая взгляда. Напрягшись изо-всех сил, он поднялся на ноги. - Они могут вер... - остальное юноша так и не смог выговорить, так как новый приступ кашля сотряс его тело.

   - Я поняла, можешь не надрываться, - сухо проинформировала его Катарина, бесстрастно наблюдая за происходящим. Самообладание вернулось к ней и на первом месте оказалось желание выбраться из этой шахты. Все вопросы, что накопились у нее к юноше, она решила оставить на потом. Второй раз она встретилась с ним, и второй раз посмотрела ужасу в лицо.

* * *

   - Удивлен, что вы еще не проткнули меня клинком, - с горькой усмешкой в глазах сказал Реннет, когда они остановились отдохнуть и перевести дыхание.

   - С чего бы мне делать это? - спросила маг-мистик, стараясь казаться спокойней, чем была на самом деле. - И потом, раз уж однажды перешел на "ты", пусть и дальше будет так же. Фальшивая вежливость нам сейчас ни к чему.

   Юноша слегка удивленно посмотрел на нее, но потом все же кивнул, согласившись. Поборником вежливости Реннет никогда не был, однако не терпел панибратского отношения к себе от малознакомых личностей. Он и сам не мог уже припомнить, как именно обращался к ней. В пылу битвы было не до этого.

   - Видела же все собственными глазами, видела, что я творил! Ты мистик и не могла не понять, что происходило.

   Катарина не ответила. Она толком не знала, что ей делать со всем этим. К тому же, ей ли судить поступки мага, когда она сама участвовала в бесчисленных экспериментах над душами людей, и в результате стала той, на кого смотрят с отвращением? Подобного рода мысли не давали женщине покоя последние полчаса, с тех пор, как они покинули шахту под холмом.

   Тем не менее, факт того, что молодой маг очень опасен, оставался неизменным. Теперь, после ухода из Армии Ночи, Катарине не было дела до темных или светлых. Там не оставалось ничего дорогого ей, даже наоборот - жизнь среди людей стала для нее настоящим кошмаром. Но, не смотря на похожую ситуацию, сидящий сейчас перед ней юноша был крайне опасен для нее. Перед побегом он ясно дал понять, что не доверяет никому, и в случае возникновения каких-либо опасений, избавится от нее. Если сравнивать силы мага-стихийника и мистика, то преимущество, без сомнений, будет у первого. В таком случае, сейчас не лучшая ли возможность, чтобы атаковать его и устранить проблему на корню?

   - Да, да... это тот самый момент, - с улыбкой вдруг произнес Реннет, словно прочитав ее мысли. Он уселся на выступающий из земли корень исполинского кедра, покрытый светло-коричневым мхом, и, подставив изможденное бледное лицо промозглому осеннему ветру, гуляющему между деревьев, блаженно вдыхал свежий воздух. - Сейчас я бессилен и напрочь лишен магии, так что убить меня не составит большого труда, - добавил он.

   - Ты хочешь умереть?

   - Вовсе нет, - юноша прямо посмотрел на нее. - Я в любом случае буду драться. Но ты не станешь нападать на меня. Уж что-что, а направленную на меня жажду убийства я бы почувствовал сразу. Знаешь ли, я неплохо научился понимать людей.

   - Ну, раз так, желаю удачи в дальнейшем понимании, - буркнула девушка и отвела взгляд в сторону, стараясь сосредоточиться на чем-то другом. А если честно, то в этот момент ей больше всего хотелось "проткнуть" мальчишку, чтобы увидеть на его бледной роже искреннее удивление.

   - У меня просьба к тебе... - вдруг донеслось со стороны упомянутого юноши. Катарина повернула голову и бросила на него раздраженный взгляд. - ...Не разбегаться, пока не выйдем на основную дорогу, - предложил он, как ни в чем не бывало.

   - Что?!! - изумлению Катарины не было предела. Она совершенно не ожидала услышать подобное от него. Во всяком случае, не после обещания убить при первых опасениях. Поэтому когда задала вопрос, в ее голосе сквозило подозрение: - В чем дело?

   - Я не представляю, где мы сейчас находимся. К тому же плохо ориентируюсь. Думаю, после двух месяцев в камере, лучше с этим не стало.

   - У меня нет слов, - подытожила девушка, выслушав его объяснение, больше похожее на оправдание. А ведь она вытаскивала его, отчасти надеясь на проводника по здешним местам. - Нам нужно идти. Этот некромант время терять не станет и обязательно пошлет по следу ищеек.

   - Угу, - кивнул тот, и устало поднялся на ноги. - Он оказался умнее, чем я ожидал.

   "Да уж, - подумала мистик. - Он ловко подставил меня, сделав катализатором, побуждая пленника идти на решительные действия. И я до сих пор не понимаю, зачем это было нужно ему? Разве только, чтобы избавиться от темного мистика, при этом, не заподозрив себя... Возможно даже, что ему заказали такое дело, ведь ненавидящих меня в Армии Ночи немало. Значит ли это, что весь его рассказ о пленнике от начала до конца - ложь? Или он просто воспользовался удобным случаем? После того как юноша разгромил подготовленный им отряд своим странным заклинанием, Кристан не сразу отступил и попытался намеренно настроить его против меня. Он намеревался рассказать ему то, что определенно спровоцировало бы опасную ситуацию между нами двумя".

  Катарина вспомнила, как мальчишка усмехнулся и сказал некроманту, что не склонен слушать вранье, из уст такого отброса как он. В результате тот убрался с их дороги, даже не пытаясь ввязываться в битву. Впрочем, это лишний раз доказывало, что он трезво оценивает собственные возможности и не жаждет умереть глупой смертью. Правда, перед этим он спросил имя парня...

   - А почему ты назвался ему "Ренегатом"? - обратилась Катарина к шагающему позади магу.

   - Оу... так темные еще ничего не знают? Хотя это вполне ожидаемо, - пробормотал тот себе под нос.

   - Что ожидаемо? - раздраженно поинтересовалась девушка.

   - Перед тем как угодить к вам, я обратился в ренегатство, то есть покинул Светлый Орден. Скорее всего, Пламя не стало распространяться о том, что единственный светлый маг с теневым элементом стал отступником.

   - Вот значит как. Ты действительно ренегат.

   - Да-да... можешь не беспокоиться, что я сдам тебя светлым, - язвительно заметил Реннет.

   Мистик молчала некоторое время, но потом все же спросила:

   - Тогда я не совсем понимаю твой отказ присоединяться к темным. К чему терпеть два месяца пребывания в камере, да вдобавок еще и пытки? Можно же было пытаться перехитрить некроманта, или еще что-нибудь придумать.

   - Потому что ты дура, поэтому и не понимаешь, - тихо пробормотал юноша. Ему не нравилось, когда кто-то с умным видом указывал на его действия, не зная при этом всех подробностей. Подобное отношение бесило до крайности. С этой немного детской чертой поведения он так и не смог распрощаться до конца.

   Но к его несчастью, Катарина расслышала его слова. Резко развернувшись на месте, она вмиг схватила его за ворот плаща, притянула к себе, и низким угрожающим голосом прошипела:

   - Что... ты... только что... сказал? - при этом ее глаза цвета черного чая сверкали гневом.

   Удивленное выражение на лице мальчишки быстро сменило холодное спокойствие, хотя стоит отметить, что тело отреагировало на это нападение весьма странно. Сердце заколотилось как бешеное, пульс участился, а руки и ноги совершенно не слушались.

   - Извини за мою грубость. В любом случае, я не намереваюсь объяснять кому бы то ни было собственные поступки, - вымолвил он без тени язвительности и насмешки. Схватившие его руки разжались, и спустя секунду девушка уже шагала вперед.

   - Учти на будущее, мальчишка, у меня превосходный слух. И твое: "Первый шаг сделан!", после того как мы выбрались из шахты, я также расслышала. Думаю, ты не просто так просидел в этой камере и определенно что-то задумал. Другой вопрос, должно ли меня касаться все это? - бросила он через плечо безразличным тоном.

   - Может, хватит обращаться ко мне как к мальчишке? - угрюмо потирая шею, произнес Реннет. Если судить по внешности женщины мистика, разница между ними была не более пяти лет.

   - Обязательно, как только повзрослеешь! - тоном, в котором слышалось тщательно скрытое ехидство, ответила та.

   "Интересно, все женщины такие раздражительные и невыносимые? - задался вопросом юноша. - Если следовать моему невеликому опыту общения с ними, ограничивающимся моим учителем и другом Селестой, которая любила отпускать в мой адрес неловкие шуточки, соперницей Рэанной, что всеми силами старалась избавиться от меня и, конечно же, ничуть не сдерживалась в высказываниях, то можно смело делать вывод... Ах да, еще была Дженна, с которой мы вроде нормально общались... - он и сам не заметил, как полностью погрузился в прошлое".

   Солнце уже перевалило за полдень. Пусть они совсем недавно сделали передышку, Реннет снова начал выбиваться из сил. Точнее, силы покинули его уже давно, а сейчас начала сдавать воля, на которой он до сих пор держался. Конечности с трудом слушались, так что приходилось осторожно переставлять ногами, чтобы не споткнуться на ровном месте. Он начал понимать, что переоценивал собственные возможности. Два месяца в тесной камере ослабили тело, а магия, что помогла выбираться из шахты, вновь покинула его. И в итоге закончилось тем, что он обессиленно привалился к стволу дерева и сполз на палую листву.

   - Какой же из тебя боевой маг? Ты и сотню шагов не в состоянии сделать без отдыха! Ребенок! - заявила его спутница, презрительно скривившись.

   "Плевать...", - безучастно подумал юноша и, прижавшись щекой к жесткой коре дерева, начал проваливаться в темноту. Силы окончательно оставили его...

   - ...чнись! Очнись же, наконец! - послышалось вдруг где-то рядом, и в лицо магу плеснули чем-то холодным.

   Реннет ошеломленно открыл глаза и уставился в лицо девушки-мистика. Она практически вплотную придвинулась к нему, встревоженно вглядываясь в лицо. Темно-каштановые пряди длинных шелковистых волос падали ей на лоб, немного закрывая карие глаза и заалевшие щеки. Заметив, что юноша пришел в себя, она отодвинулась и облегченно вздохнула.

   - Что случилось? - спросил Реннет, обхватив голову рукой, в попытке собраться с мыслями.

   - У тебя был обморок, - констатировала Катарина.

   - Да? Думаю, это плохо...

   - Прости за сказанные мной ранее слова, - вдруг заговорила она. - Я не должна была говорить тебе такого. На самом деле меня удивляет то, как далеко ты смог зайти. Пленникам обычно дают пищу ровно столько, чтобы они не умерли с голоду и при том не могли набраться сил.

   Юношу, в свою очередь, удивило прозвучавшее с ее стороны извинение и похвала. Она делала это искренне? Мягко отстранив предложенную фляжку с водой, которой она немногим ранее плеснула ему в лицо, чтобы заставить очнуться, Реннет сказал:

   - Спасибо. Пить я пока не смогу, так что оставь на потом.

   Катарина хмыкнула и, закрыв флягу, вернула к себе в поясную сумку. Все это время она почти не сводила глаз с юноши, что ему даже неловко стало.

   - Это... - он старался подобрать нужные слова, - ты не обязана ждать меня. Конечно, я не думаю, что после всего случившегося некромант сможет очень быстро выслать погоню, но мы не успели уйти достаточно далеко и еще в опасности. Будет лучше, если пойдешь одна. В конце концов, из шахты мы выбрались...

   - Я подумаю над этим, - спокойным голосом оборвала мистик, глядя на необычно тихий осенний лес вокруг. По выражению ее лица становилось очевидно, что подобный вариант даже не рассматривается. - Ты сможешь идти еще немного? - бросила она быстрый взгляд в его сторону.

   - Постараюсь, - опираясь рукой о ствол дерева, он встал на ноги.

   - Хорошо. Сейчас мы примерно на половине пути от Немисса к Скандару. Если мне не изменяет память, недалеко отсюда должна располагаться дорога, соединяющая эти два крупных города. К сожалению, сегодня мы до нее не доберемся, так что придется переночевать в лесу. Нам лишь нужно постараться пройти до ночи как можно дальше, иначе с рассветом предстоит отбиваться от погони.

   - Все верно, - кивнул юноша и, собрав волю в кулак, двинулся следом за Катариной.

   В пути они не разговаривали, старательно сберегая силы. Реннет останавливался отдыхать через каждый пройденный километр, но всякий раз поднимался и продолжал путь. Сказать честно, он сам себе удивлялся.

   В итоге, к наступлению темноты они действительно прошли изрядное расстояние. Девушка-мистик безошибочно ориентировалась в лесу, так что проблем с направлением не возникало. Место для ночной передышки также выбрала она, и маг-ренегат не сопротивлялся: к тому моменту у него просто не осталось сил на это. Даже пустой желудок стал чем-то незначительным. Ни у кого из них не возникало желания начать разговор. Лишь раз, перед тем как мальчишка окончательно отключился, мистик спросила у него:

   - Ты ведь маг с огненной стихией? Сможешь развести огонь?

   - Некоторое время я не смогу творить заклинания, - прозвучал усталый ответ.

   - Совсем? - переспросила та. Она и ранее слышала от него, что в случае битвы он не сможет воспользоваться магией, но не думала, что все настолько плохо. Так или иначе, в последний месяц осени ночи часто сопровождались сильными заморозками. Костерок им бы точно не помешал. - Ладно, обойдемся как-нибудь одну ночь, - вздохнула Катарина, в душе проклиная себя за то, что не захватила с собой хотя бы самое необходимое. - Хорошо что крупные хищники в этих краях не водятся.

   К тому времени Реннет уже заснул и не слышал ее слов. Знающий земли Северной части Империи куда лучше, чем любой служитель Армии Ночи, он мог бы предупредить ее о волчьих стаях, что при приближении зимних месяцев покидали снежные просторы берегов Ледяного океана и углублялись в леса, в поисках пищи.

   Катарина пребывала в смятении и не могла сомкнуть глаз. Да и не очень-то старалась. Одна лишь мысль о том, что опять придется столкнуться с кошмарами, изгоняла любую сонливость. Кроме прочего ее беспокоили события, произошедшие за последние сутки.

   Побега и освобождения пленника, а также всех вытекающих отсюда последствий, темные ей точно не простят. Об этом не могло быть и речи. Но если вдуматься, сейчас как раз самое время для решительности. Шла война и долго заниматься ее преследованием они не станут. Не того она полета птица, чтобы беспокоиться о больших потерях. Пусть и служила в числе особых сил Армии Ночи, к секретной информации ее не допускали.

   Другой вопрос: что она теперь будет делать? Ответа на него пока не находилось. Зрела мысль о том, чтобы заняться добычей и продажей нелегальной информации сторонам конфликта. Способности мистика в этом ей бы пригодились. И потом, сейчас подобного рода занятие весьма востребовано, а главное - хорошо оплачивается...

   Мысли девушки плавно перетекали из одной темы в другую, пока ее взгляд не наткнулся на сидящего напротив юношу. Он не вылезал у нее из головы с самого момента встречи в той злополучной камере, а может... еще раньше.

   "Почему я бежала именно с ним? Ведь, исходя из логики, проще и надежнее было бы сделать это одной, - задумалась она. - Возможно... потому что одной я не решилась бы пойти на такое, и мне просто нужен был повод, чтобы сделать первый шаг? А может, я всего-навсего пытаюсь оправдываться, и настоящая причина совершенно в ином..."

   Этот мальчишка, Реннет, все еще оставался для нее загадкой. В просматриваемых ею отчетах темных, его имя практически не появлялось. Вся собранная на него информация ограничивалась примерным описанием внешности, возраста, и способностей. Зато разнообразных легенд о нем существовало пропасть. В некоторых он вообще представал прошедшим Светоносную Войну ветераном, использующим секрет вечной юности. Более-менее точная информация могла найтись лишь в Немиссе, да только по истечении двух месяцев с начала новой войны этот город и охраняющий его клан продолжали оказывать весьма достойное сопротивление. Потому нет ничего удивительного в том, что Армия даже не подозревает о ренегатстве мага и понятия не имеет, что тот просидел в их камере все это время...

   В общем, чем больше вопросов у Катарины возникало, тем сильнее хотелось узнать ответы на них. Хотелось понять этого странного юношу, так непохожего на всех остальных. Чисто внешне и по поведению он казался самым обыкновенным подростком, и в то же время в нем чувствовалось нечто другое... Возможно это необычайно сильная воля, а может быть способность свободно переходить из одной крайности в другую. Ведь тогда, зимой, он спас ей жизнь, но это не мешало ему безропотно убивать и темных, и светлых магов. Об ужасной силе и неизвестных способностях даже говорить не стоило. Катарина понятия не имела, что он отдает взамен такому могуществу. Все что у нее сейчас было - это одни догадки, подкрепленные словами самого Реннета.

   Девушка поднялась с места и осторожно прошлась по округе, присматриваясь по сторонам. Кроме шума ночного ветра в кронах деревьев ничего не было слышно. Не смотря на то, что луны и звезды на небе затмевали низкие облака, она отчетливо видела очертания деревьев и кустов вокруг. И из всей этой темно-серой массы выделялся угольно-черный плащ юного ренегата, захваченный им еще в начале побега. В отличие от рубашки и штанов, ее он не ополоснул в попавшейся на пути холодной речушке, решив оставить сухим. Сам юноша тоже быстро искупался, чтобы отбить неприятный запах и освежиться. В камерах, где темные держали пленников, была канализация, но говорить о ванной даже смысла нет.

   Катарина подошла ближе и только сейчас заметила, как сильно он дрожит. Похоже, сон мальчишки был беспокойным, а к этому еще видать прибавились не обсохшая одежда и ночной холод, способный пробирать до костей. Плащ на нем был изготовлен из тонкой шерсти и едва ли годился для путешествий в такую погоду. Решительно протянув руку, мистик потрясла его за плечо в попытке разбудить, но тот никак не отреагировал на это. Дрожь не прекратилась, а дыхание выглядело неровным, как при лихорадке.

   Немного подумав, Катарина уселась рядом с ним и, стянув с себя длинную меховую накидку с утепленной подкладкой, накрыла их обоих. К сожалению, размер его был не так уж и велик, потому ей пришлось поплотнее прижаться к спутнику.

   Даже сквозь одежду она чувствовала холод, исходивший от него, но отодвигаться все равно не стала. "В конце концов, он однажды уже спас мне жизнь, и было бы неприятно, позволь я ему умереть от переохлаждения", - подумалось ей. Какое-то странное и непонятное чувство овладело ею, когда она вдруг так близко почувствовала пульсацию сердца другого человека...

   Реннет проснулся под утро, когда пасмурное небо уже успело значительно посветлеть, и можно было отчетливо наблюдать раскинувшийся вокруг дикий лес. Почти сразу он понял, что что-то не так. Еще полностью не освободившись от власти сна, он бросил бессознательный взгляд напротив, именно туда, где должна была сидеть женщина-мистик. Лишь потом, никого там не обнаружив, он повернул взгляд влево и... последние остатки сонливости мигом выветрились из его головы. Уж слишком неожиданной оказалась картина, представшая его глазам: совсем близко, а если точнее - вплотную к нему сидела она и мирно дремала, чуть наклонив голову в его сторону. Темно-каштановые шелковистые пряди падали юноше прямо на плечо.

   Первой мыслью Реннета было вскочить на ноги, однако он, хоть и с великим трудом, удержал свое тело на месте. Лишь мгновением позже он заметил меховой плащ, что укрывал их обоих. Ответ пришел на ум сам собой.

   Поразмыслив некоторое время, и попутно заставив учащенно бьющееся сердце успокоиться, он решил посидеть так еще немного, опасаясь неосторожными движениями разбудить спутницу. Ему по какой-то причине не хотелось прерывать ее сон, да и чего уж там говорить, самому тоже не улыбалось выползать на стылый утренний воздух. Еды на завтрак у них все равно нет, а до полного восхода солнца оставалось немного времени. О возможной погоне темных он и вовсе не вспомнил.

   Прошло больше получаса, прежде чем мистик соизволила проснуться: медленно подняв голову, она попыталась прикоснуться правой рукой к шее, чтобы размять затекшие за ночь мышцы, и вдруг наткнулась на Реннета...

   - Доброе утро! - чуть хрипловатым голосом негромко произнес тот, продолжая неподвижно сидеть на месте.

   Катарина резко обернулась и на ее лице сразу же мелькнула тревога, а глаза яростно вспыхнули. Юноша уже подумал было, что девушка вскрикнет и отскочит от него подальше, но, чуть не просверлив в нем дыру гневным взглядом, она фыркнула и спокойно поднялась на ноги, стянув накидку и закутываясь в него.

   - Ух, холодно, - тихо выдавила она из себя, оглядываясь по сторонам.

   С губ девушки действительно срывались клочки пара, однако к ее побелевшему лицу этот холод не имел никакого отношения. Впрочем, у самого юного мага тоже лицо странно горело, будто только что переместился с мороза в тепло.

   - Эмм... в общем, спасибо! - неловко поблагодарил ее Реннет, вставая на ноги.

   Катарина бросила на него непонятный взгляд со смесью самых различных эмоций, но промолчала. Оказалось, скрывать смущение довольно-таки сложно. К тому же, она только что осознала весьма удивительный факт: прошедшей ночью ей приснился самый обыкновенный, непонятный и запутанный сон, а не жуткий кошмар, какие преследовали все последние дни. Она не захотела портить хорошее настроение ни себе, ни мальчишке, поэтому предпочла молча приняться за упражнения, чтобы размять конечности. При этом мысли о снах продолжали вертеться у нее в голове.

   Юноша тоже разминался, хотя старался делать это осторожнее, чтобы не потревожить рубцы на спине. Он чувствовал себя гораздо бодрее и свежее, нежели вчера. Причиной тому могли стать хороший сон и свежий воздух, вместо ставшей привычной темноты и зловония камеры.

   - Держи, - услышал он вдруг низковатый голос мистика. Она протягивала ему фляжку с водой.

   С благодарностью приняв ее, Реннет отпил несколько глотков. Вода была очень холодной, но чистой и вкусной.

   "Эх, вот бы тут оказалась не вода, а мясной бульон, или бобовый напиток..." - посетила юношу мечтательная мысль, но он тут же отдернул себя, поблагодарив судьбу за то, что есть хотя бы это. Правда он не смог удержаться от печальной улыбки, вспомнив приторно-сладкий вкус и восхитительный аромат любимого напитка.

   С громким клацаньем девушка вернула меч в ножны, после того как проверила, хорошо ли он в них ходит. Так непринужденно, словно на автомате, это делали лишь долгое время посвятившие мастерству фехтования воины.

   - Похоже, нам стоит поторопиться, - сказал Реннет, возвращая ей почти пустую фляжку.

   - Чт... что это? - вдруг резковато спросила та, глядя на протянутый предмет расширившимися глазами.

   - ... - юноша опешил, не понимая, что происходит.

   - Что с твоей рукой? - уточнила девушка.

   Бросив на вытянутую левую руку один единственный взгляд, юноша быстро отдернул ее и спрятал под полами плаща. Вид изуродованных костяшек пальцев мог бы шокировать кого угодно. Видимо вчера им обоим было не до этого, раз сейчас она так удивилась. Как бы он не старался, благополучно срослись далеко не все сломанные под пытками пальцы и, конечно же, это не могло не влиять на исправность их работы. Нормально двигать он сейчас мог лишь двумя на левой и четырьмя на правой руке.

   Катарина все так же смотрела на него, в ожидании ответа, хотя сама уже должна была догадаться. Мальчишка не нашел ничего лучше, кроме как отшутиться.

   - Оказалось, твои дружки темные ломать-то их умеют, а вот сростить обратно пока у них не получается, - усмехнулся он.

   - Не смешно! - вдруг серьезным тоном вставила женщина.

   Юноша изумленно моргнул пару раз и напряженно выдавил:

   - Разве?

   - Но...

   - Думаю, нам следует оставить эту тему, - с необычной настойчивостью прервал ее Реннет. - Нужно продолжать путь.

   Больше ничего не сказав, он развернулся к ней спиной. Та не стала задавать новых вопросов и просто прошагала вперед. Как было упомянуто ранее, до ближайшей дороги осталось идти не так уж долго. Видя хмурое лицо мистика, Реннет невольно подумал, что обидел ее, однако, не смотря на это, извиняться не стал.

* * *

  Глава 5 В пути

* * *

   Похоже, Реннет все-таки ошибался. Не прошло и часа, как девушка заговорила с ним, и в ее голосе не было ни намека на обиду.

   - Правда, что ты проходил обучение в Гильдии Теней?

   В этот раз юноша не стал отмалчиваться, да и скрывать особо казалось нечего.

   - Примерно два года, - последовал короткий ответ.

   - И как там?

   Реннет не удержался от взгляда в ее сторону. Почему она вдруг заинтересовалась его прошлым? Быть может, у нее есть какие-то скрытые мотивы? В их нынешнем положении невольных союзников спрашивать нечто подобное из любопытства человек не станет. Так ничего не поняв по выражению ее лица, он с мрачным спокойствием сказал:

   - Наверное, это были самые худшие два года в моей жизни.

   Катарина задумчиво кивнула.

   - Я слышала, что там довольно жесткие условия обучения, не в пример светлым и даже темным кланам.

   - Жесткие?! Хм... возможно так и есть, хотя самое худшее - это существующая атмосфера между членами Гильдии. Представь себе каждый день, будто тебя окружают злейшие враги, жаждущие разорвать в клочья, если выкажешь малейший признак слабости. Нет смеха, улыбок, хвастовства и дурачества, гордости и зависти, присутствующие в любом нормальном обществе. Все тренировочные сражения и упражнения гарантируют получение травм, ушибов или иных телесных повреждений, так как сдерживаться недопустимо. Что еще хуже, ученики и маги практически не общаются между собой, стараясь вообще не замечать друг друга. Ощущение, будто никому из них не знакомо слово "жить", и глаза тамошних магов похожи на глаза мертвецов...

   - Это ты... сейчас так пошутить пытаешься? - шокировано уставилась на него мистик.

   - Пошутить? - в свою очередь изумился юноша. - Не думаю, что мое воображение способно выдумать такое. Просто вкратце описал собственные ощущения от Гильдии. По мне, это похоже на жизнь в каменном склепе с полчищами бездушных мертвецов, что некроманты поднимают с погостов. Ко всему прочему каждый день звучит погребальная мелодия в виде холодного ливня с небес и вечного свиста ураганного ветра.

   Возможно, Реннет и дальше продолжил бы описывать все прелести жизни на Безымянном острове, однако женщина быстро оборвала его и закрыла тему. Почему-то ей все это казалось похожим на мучавшие до сегодняшнего дня кошмары. Зябко поежившись, она двинулась вперед еще быстрее, нежели раньше. Юный маг-ренегат лишь непонимающе пожал плечами и ускорился, чтобы не отставать.

   Еще долгое время девушка молчала, боясь снова получить в ответ похожий рассказ. А незадолго до полудня они наконец-таки вышли на дорогу. Она казалась пустынной, ни одной живой души на километры вокруг. Реннета это не удивило: пусть война шла между магами, в большинстве своем не затрагивая повседневную жизнь обычных людей, но страх все равно оставался. К тому же, сейчас поздняя осень и торговля между городами практически замерла. Скоро дороги завалят глубокие сугробы, и тогда уже можно забыть о лошадях и повозках.

   - Ну, похоже, здесь наши пути расходятся, - сказала Катарина, осматривая широкий наезженный тракт, теряющийся за поворотом. - Наверно мне стоит пожелать тебе удачи, мальчик, - усмехнулась она.

   - Лучше зови просто по имени, тем более никакой я тебе не мальчик! - хмуро заявил тот, удивляясь, почему вообще обращает внимание на подобные глупости. Неужели он разучился держать себя в руках за прошедшие месяцы?

   - Н-не мальчик? То есть, девочка? - с притворным изумлением отреагировала мистик, явно желая еще больше разозлить его. - Я, конечно, не смотрела, когда ты лез в воду, однако до сих пор мне казалось...

   Голос юного мага и вправду приобрел раздраженный тон:

   - Нет же, я не в том смысле. Короче, просто Реннет.

   - Ладно, ладно... Реннет, - со смешком произнесла Катарина, скрестив руки на груди и наблюдая за бесплодными попытками юноши выглядеть спокойным. - Я не забыла твоего имени, можешь не беспокоиться об этом, - добавила она уже серьезней.

   - В таком случае, может, поделишься своим именем? Некромант называл тебя "Госпожой", однако мне почему-то кажется, что при нынешних обстоятельствах подобное обращение неуместно.

   - Катарина, - коротко сообщила девушка.

   - Мм... ясно. - Реннет задумался на мгновение, а затем спросил: - Что собираешься делать дальше? Прошу прощения, если мой вопрос прозвучал чересчур грубо, и ты не желаешь раскрывать собственные планы.

   Мистик внимательно посмотрела на юношу - на этот раз он не стал отводить взгляд. Возникло неловкое молчание.

   - Сказать по правде, не знаю. Прошло два месяца с начала войны, и Армия Ночи не сумела провести идеальную атаку, как запланировала. Сомневаюсь, что все закончится быстро. А война она, знаешь ли, имеет свойство менять окружающее. Надеюсь, мы не встретимся в будущем на поле боя, - улыбнулась она одними губами.

   Реннет повел себя совершенно неожиданным образом.

   - Хех, - усмехнулся он, словно услышал глупость. - Война закончится гораздо раньше, чем думают многие, - карие глаза мага оставались предельно серьезными и не выдавали даже намека на веселье.

   - Ты это сейчас о чем? И зачем вообще интересовался моими планами? - резковатым тоном спросила та.

   - Это довольно долго объяснять. Я ренегат, однако, в ближайшем будущем мне придется ввязаться в свару, устроенную магами двух орденов. А до тех пор я собираюсь отдохнуть и исчезнуть от чужих глаз. Думаю, сейчас и тебе не мешает поступить также...

   - И?..

   - Предлагаю... в общем... - юноша вдруг начал нервничать, - предлагаю для этого свое убежище.

   Произнеся последние слова, он облегченно выдохнул. Было отчетливо видно, что они дались ему с большим трудом. Услышав и осознав смысл сделанного ей предложения, Катарина и сама немного растерялась.

   - То есть, предлагаешь вместе продолжить путь?

   - Ну да.

   Девушка еще некоторое время смотрела на Реннета, но тот упорно избегал ее взгляда.

  "Похоже, он чувствует себя не в своей тарелке. Если сравнивать его теперешнего и того пленника, что вчера сидел в камере, складывается ощущение, будто это совершенно разные люди, - подумала она".

  - Зачем тебе это? - тихо спросила она у него. - Я практически уверена, что ты в состоянии самостоятельно добраться куда угодно и в моей компании не нуждаешься. И потом, ведь ты не раз уже задумывался, стоит ли мне доверять? Что потребуешь взамен предложенного убежища?

   Юноша резко развернулся к ней лицом и холодно заговорил:

   - Позволь вопрос о доверии решать мне самому. Я просто предложил временное убежище и, разумеется, никакой платы или помощи мне от тебя не нужно. Это довольно скрытое место, и вряд ли кто-нибудь из числа наших врагов туда сунется. Но если по каким-то причинам тебе не нравится предложение, я даже не думаю настаивать. Желаю удачи в пути! - закончив, Реннет повернулся и направился по дороге, ведущей в Немисс.

   "Я что? Обидела его?" - размышляла Катарина, глядя на темно-серый плащ, удаляющийся все дальше и дальше. Она вдоль и поперек прокручивала в голове его предложение. С одной стороны, ей приходилось видеть его необыкновенную силу, и даже сейчас она чувствовала исходящий от мага ужас. Он определенно представлял опасность для всех, кто был рядом. И ожидать от такого человека можно чего угодно. А с другой, как бы странно не звучало, ни тогда и ни сейчас она не ощущала от него враждебности именно к себе. И впервые у нее появилось желание понять кого-то. Если подумать, то у девушки нет никого, и возвращаться в Свободные Земли бессмысленно. Мальчишка был единственным, кто предложил помощь. Стоит ли сделать шаг вперед?

   - Постой! - крикнула Катарина, но голос прозвучал неуверенно и тихо.

   Однако юный маг-ренегат остановился и обернулся, будто ждал этого и специально прислушивался.

   - Перед тем как покинуть камеру ты спрашивал о том, уверена ли я, что действительно хочу уйти? - чтобы преодолеть разделяющее их расстояние девушке понадобились считаные мгновения, и теперь она стояла прямо перед юношей. - Так вот, теперь спрошу я. Уверен ли ты, что хочешь раскрыть свое убежище темному магу? Или то было лишь обычной вежливостью?

   Реннет молча смотрел на нее целую минуту.

   - Я слишком часто говорю правду, а значит, не могу называться вежливым. А что касается уверенности, опять-таки, на данный момент я не уверен даже в собственной дееспособности, - пробормотал он с вполне серьезным выражением лица, хотя в глазах таились искорки смеха.

   - Да, насчет твоей дееспособности теперь и я не уверена, - с издевкой заявила мистик. Если честно, не такого ответа она хотела услышать от него. - Но я согласна продолжить путь вместе при условии, что получу ответы на интересующие меня вопросы.

   - Складывается ощущение, будто я уговариваю тебя... - приподнял бровь он. - И каков же будет вопрос?

   Катарина ничуть не колебалась и вела себе гораздо уверенней, нежели ранее.

   - Ты упомянул, война завершиться раньше, чем думаем мы все. Это как-то связано с тем, что ты хочешь вмешаться в распри между могущественными?

   - А, вот о чем речь, - лицо Реннета оживилось. Он усмехнулся: - Думаю, ответа на этот вопрос полезно было бы услышать всем магам Империи...

* * *

   С того самого момента, как мистик Катарина согласилась на предложение Реннета, прошло немало времени и им пришлось совершить нелегкий путь. В первый же день, наткнувшись на небольшую деревушку, лежащую неподалеку от Главной дороги, юноша позаимствовал обычную неприметную одежду, взамен их черных плащей. В нынешнем положении не стоило забывать о скрытности.

   Он также яростно воспротивился тому, чтобы покупать у местных еду отправлялась Катарина, заявив, что с ее внешностью это вызовет подозрения. И вправду, обросший и исхудалый юноша с впалыми щеками и нездоровой бледностью подходил для этого куда лучше. На него вряд ли кто-нибудь обратил бы внимание, так как бездомных оборванцев и нищих везде немало.

   Существовала лишь одна небольшая загвоздка, и заключалась она в деньгах, что нашлись при себе у Катарины. Она без всяких раздумий согласилась разделить их для них обоих, но Реннета глодало беспокойство. И дело вовсе не в его гордости, а в самом происхождении денег - это были не Имперские золотые монеты, а так называемые "свободные", использующиеся в основном при торговле между Свободными Землями Юга и Азранном. Во внутреннем пользовании они встречались крайне редко, а значит, были довольно приметными. К счастью Реннету удалось обменять их на обычные стальные у некоего нечистого на руку торгаша, пусть и пришлось довольствоваться половиной той цены, что они стоили на самом деле. Впрочем, как оказалось, сам юноша волновался по этому поводу куда сильнее, нежели Катарина. Она только пожала плечами, мол, какой пустяк.

   Разумеется, даже при наличии средств они не могли ночевать в постоялых дворах и тем более в гостиницах. Мистик справедливо заметила, что в таких местах их будут искать в первую очередь. Пришлось довольствоваться малым и спать под открытым небом, питаясь пресной, невкусной, и долгохранящейся едой.

   Привал устраивали недалеко от дорог, на всякий случай, а с припасами проблем не возникало, благодаря часто попадающимся селениям и небольшим городкам.

   Теперь им не приходилось испытывать холод наступающей зимы. Огниво прекрасно служило им в пути, а так как месяц Проливных Дождей уже прошел, добыча топлива для костра было легким делом. Правда, проснувшись утром третьего дня с начала их побега, Реннет обнаружил, что спутница преспокойно спит, прижавшись к нему спиной. Когда он спросил ее об этом, мистик обыденным тоном ответила, что так намного теплее, чем просто у костра.

   До сегодняшнего момента юноша не забивал себе голову такими вещами как "отношения с противоположным полом". Хотя, конечно, еще во время проживания в клане он не мог не восхищаться красотой Рэанны, или другими девушками, подобными ей. Но все это оставалось лишь на уровне молчаливого созерцания. Он никогда не делал попыток заговорить с ними и тем более строить отношения.

   Катарина была отличной от всех, совершенно другой, и Реннет понял это очень быстро. Ее красота отличалась от холодной красоты ледяной чародейки и суровой, но теплой женственности Мастера Селесты. Не уступающая ростом самому юноше, с практически идеальной стройной фигурой, в которой нельзя оставить без внимания высокую полную грудь и белоснежного оттенка кожу, а также прекрасным лицом с правильными чертами, обрамленным темно-каштановыми длинными волосами - она явно поражала воображение многих мужчин. И было в ней нечто такое, что заставило тогда юношу пойти против собственных принципов, спасая темного мага. Он не мог описать это словами и даже разумом не до конца понимал. Просто чувствовал в ней что-то знакомое, можно сказать близкое ему самому. Кроме того, ее необыкновенная внутренняя сила и воля очень хорошо сочетались с внешней женственностью и красотой.

   Но как бы там ни было, он старался держаться на расстоянии, прекрасно понимая, что она не заинтересована в подобном. Порой, когда их взгляды пересекались, он инстинктивно пытался укрыться от ее выразительных темно-карих глаз. Юноша чувствовал себя в крайней степени неуютно, и разговаривать в обычной спокойной и холодной манере становилось невыносимо трудно. Если бы он не знал себя, мог бы подумать, что попал под влияние особых чар мистика. Но на деле же вся его неуверенность объяснялась очень маленьким опытом общения с девушками. Он даже не смог спросить ее точный возраст и лишь делал предположения, что она старше него лет на пять-шесть.

   Предложение продолжить путь вместе Реннет сделал не из-за собственной симпатии к ней, хотя нельзя сказать, что это тут совсем не к месту. Просто увидев первый раз в дверях тюремной камеры, он заметил в ее глазах безнадежность, одиночество, неотвратимость. Там не было рвения к жизни и стремления идти к цели. В свое время, избавится от того же недуга ему самому помогла Селеста, доверившись не смотря на подозрения и обвинения в его адрес. Должно быть, сейчас он сам решился помочь кому-то, даже если толком не представлял, каким образом это сделать. Он умел читать человеческие слабости, положительные и худшие качества, черты характера, но совершенно не разбирался в душе и чувствах. Поэтому он ограничился тем, что просто остался рядом с ней. Надо заметить, стараться ради кого-то было совсем не в его духе.

   Наверное, единственное неудобство, что испытывал юноша в компании девушки-мистика - это ее многочисленные вопросы. Дело тут вовсе не в их количестве, а скорее в том, что ему было трудно рассказывать о себе и прошлой жизни. Ко всему прочему этим карим глазам и слегка небрежному тону становилось сложно сопротивляться. Реннету порой казалось, будто она намеревается полностью выпотрошить его память и воспоминания, даже не прибегнув к своим способностям мистика. Однако стоило признать, что она была довольно тактична в личных вопросах и не касалась темы друзей и близких.

   В любом случае, молодой маг-ренегат отвечал крайне неохотно. На первый же вопрос об обещании рассказать про планы вмешательства в разгоревшуюся войну, он сослался на то, что сначала должен убедиться кое в чем. В чем именно он не сказал, потому Катарину не покидало ощущение, что он это выдумал только для того чтобы получить ее согласие. И нельзя сказать, сильно бы она расстроилась, если все на самом деле было так?

   Лишь о днях обучения в Белом Пламени Реннет рассказывал спокойно, подробно расписывая царившие в светлом клане порядки и законы. Историю о его первом экзамене на титул мага первой ступени женщина выслушала с любопытством. Ее слегка удивило нежелание юноши в дальнейшем подниматься по ранговой лестнице на более высокие ступени. Даже в Армии Ночи все ученики без исключения стремились возвыситься над остальными и стать лучшими. А он отмахнулся тем, что такого рода вещи были ему безразличны. Также, он мало упоминал свои отношения с другими учениками. Даже причин, по которым его вызвал на дуэль маг двумя ступенями выше, он не объяснил.

   - Не понимаю... странный ты, - сказала в итоге Катарина.

   - Да уж, однажды кое-кто уже делал мне подобный комплимент, - скривившись, протянул в ответ мальчишка.

   - Кто? - не могла не спросить мистик, хотя отчетливо понимала, что тот ни за что не станет говорить о конкретных личностях.

   Но неожиданно, на этот раз маг не стал отмалчиваться.

   - Она была немного младше меня и владела уникальными способностями. Кроме потенциала к небывалому количеству магической энергии, она умела полностью скрывать ее от других магов. Если сказать проще, то даже мне, человеку с обостренным чутьем к магии, было сложно ощутить ее присутствие, а об остальных и говорить не стоит. Думаю, даже сам правитель Светлого Ордена, проживший на этом свете больше восьмидесяти лет, принял бы ее за обычного человека.

   - И что с ней стало? - осторожно, дабы не спугнуть момент, поинтересовалась девушка.

   Реннет, до сих пор избегавший откровений, словно ничего не заметив, продолжал:

   - Она не сумела удержать силу под контролем и погибла во время сражения с отрядом темных. Мне пришлось сжечь ее труп, чтобы он не достался вашим некромантам, - произнес он. - Подумать только, ведь я давал ей несколько советов по контролю магии и некоторые в клане считали ее моей ученицей...

   Катарину ошеломило то, с каким обыденным тоном и улыбкой он говорил эти слова, хотя... она вдруг почувствовала незаметные внешне грусть и горечь потери, исходящие от него.

   - Ты винишь себя в случившемся? - она посмотрела ему прямо в глаза.

   - О, услышав подобное, я думал, ты посчитаешь меня монстром, - удивился Реннет, устремив на нее внимательный взор, но затем отвернулся и помрачнел. - Правда хочешь услышать ответ на свой вопрос?

   "Похоже, он все это время прекрасно отдавал себе отчет в том, о чем говорит и нарочно пытался заставить испытывать к нему отвращение", - тут же задумалась Катарина, но все же кивнула.

   - Нет, я не виню себя, - раздался снова голос юноши. - Пусть я давал ей некоторые советы, но считал и буду считать, что каждый сам решает свою судьбу. Лишь она одна была в ответе за поражение. В конце концов, я ведь тоже проиграл и чуть не отправился за Пределы, ввязавшись в драку со вторым отрядом. Только сила зап... заклинаний спасла мне жизнь, пусть даже впоследствии пришлось угодить в плен.

   - Да уж, некромант поведал мне о твоем чудесном воскрешении из мертвых. Так что на самом деле произошло? Очередное заклинание, позволившее тебе вернуться из Пределов? Если честно, я всегда считала, что подобное невозможно в принципе. У любого мага есть границы возможностей, через которые он не в состоянии перешагнуть. Однако увидев невероятное собственными глазами, причем дважды, поневоле начнешь сомневаться, - добавила она несколько задумчиво. - В первый раз ты применил абсолютное исцеление, залечив мои раны, над которыми пришлось бы потрудиться как минимум трем высокоранговым водным магам, а во второй убил с полдюжины человек, неведомым образом разорвав связь между их душой и телом. О таком способе убийства я вообще никогда не слышала.

   - Ты слишком наблюдательна... - нахмурившись, заметил Реннет.

   - Значит, это действительно было воскрешение из мертвых?

   Юноша очнулся от своих размышлений спустя мгновения.

   - А? Нет, не совсем так. То есть, если считать человека мертвым после остановки сердца, то выходит, что я умирал, но если брать в расчет душу и его так называемый "уход" - я был жив. Другими словами, магия искусственно поддерживала связь между моим телом и душой, пока проходил процесс полного исцеления ран. Насколько мне известно, ничто не способно вернуть душу уже после того, как она покинула Пределы. Был бы рад более подробно объяснить принципы действия запретной магии, вот только пока и сам не до конца понимаю их суть.

   - Запретная магия? - Катарина впервые слышала этот термин, хотя... нет, было что-то подобное в прошлом....

   - Думаю, у этой силы много разных названий, - ответил юноша, медленно кивнув. - Возможность творить невозможное, совершить нечто сверх способностей любого мага, или просто способ перешагнуть грань! Но ты должна знать, что за каждую каплю приобретенного приходится отдавать столько же, он искоса взглянул на нее, а затем продолжил: - Плата может оказаться непомерно высокой. Не вдаваясь в подробности, скажу, что далеко не каждый способен остаться в живых.

   Больше Реннет ничего не сказал, сосредоточившись на солнечном диске, опускающемся за горизонт. Вместе с последними лучами уходили и остатки тепла, уступая место вечернему холоду. Дни становились все короче и короче...

   "Интересно, о чем он сейчас думает?" - мелькнула мысль в сознании девушки.

   Катарина не совсем поняла его слова и в дальнейшем не единожды пыталась заговорить на эту тему, однако маг оставался непреклонным. Видимо желание хранить тайну обуславливалось многими причинами, не только опасностью.

   - Ладно, как хочешь. Кстати, некромант упоминал одну деталь, которая должна тебя заинтересовать, - заявила девушка.

   - Э?..

   - Он утверждал, что во время восстановления твоего тела вытащил из плеча руническую стрелу. Подобные стрелы большая редкость и используются лишь в стрельбе из высококлассных зачарованных луков.

   Как будто только что прозрев, Реннет дернул себя за челку волос и произнес:

   - Ага, точно. Кое-что подобное вспоминаю. Обыкновенно эти рунические стрелы, попадая в противника способны парализовать его стихийную магию на некоторое время. Иначе говоря, раненный такой стрелой маг не сможет пользоваться магией определенной стихии, пока ее не вынут или не прекратится действие. Своего рода запечатывающее проклятие. Действительно редкое оружие, надо сказать. И теперь я понимаю, почему вдруг у меня в самом разгаре битвы перестали получаться огнешары, а созданный щит-убийца начал разрушаться... - задумчиво потер он висок, по крупицам перебирая память.

   Однако эта новость не последнее, что Катарина слышала от Кристана. До сего момента она не была уверена в правдивости слов этого некроманта, однако получив подтверждение от самого Реннета, решилась озвучить и все остальное:

   - Это еще не конец. Загвоздка в том, что ни один из северных отрядов Армии Ночи не владеет подобными видами оружия, - произнесла она.

   - Ясно... то есть, как не владеет? - он чуть не споткнулся от удивления.

   Мистик улыбнулась чуть иронично.

   - Я и сама впервые слышала о таких артефактах, так что неудивительно. Очевидно, в тебя стреляли не темные маги, а кто-то другой.

   - Хм... - глядя на мерзлую землю под ногами, юноша ушел глубоко в собственные мысли и даже не отреагировал, когда Катарина окликнула его. Видимо полученная информация стала для него полной неожиданностью.

   Этот разговор произошел на шестнадцатый день после их побега. Спустя четыре дня они наконец-то достигли в указанные юношей места. Все это время ренегат из Светлого ордена и мистик из Армии Ночи двигались по территории контролируемой Белым Пламенем. Катарина изложила историю двухмесячной давности, когда темные попытались захватить Немисс и прилегающие к нему земли. Однако, к всеобщей неожиданности, боевые маги этого клана оказали свирепое сопротивление, отбросив атаки. Армия Ночи пока не торопилась вступать в масштабные сражения, но с упорством "чистила" небольшие кланы и отдельные группы противника. Ослабевший в битве с Вороном клан Немисса изначально был их целью, но затупив мечи об охраняющих его магов, темные решили оставить его в покое и заняться соседями. С ними у них как раз-таки проблем не возникало.

   По мнению самой Катарины, столь явное различие в обороноспособности заключалось в большей поддержке местных жителей, то есть воинов из числа простых людей. Реннет знал, что горожане Немисса более уважительно относились к магам, чем это было в других крупных городах. Даже во время сражения с Вороном, правитель выслал на помощь более половины рыцарей собственного гарнизона, невзирая на общепринятые правила, говорящие о нежелательности участия обычных людей в битве магов, из-за непомерно высоких потерь со стороны первых.

   Как бы там ни было, юный маг решил идти по территории светлых по двум причинам: первая - темным гораздо труднее преследовать их на земле неприятеля, а вторая - здешние леса были ему хорошо известны. Реннет выбирал именно те пути, где опасность столкнуться со светлыми равнялась минимуму. Правда Катарина на всякий случай все же предупредила его об особо сильном отряде боевых магов, последнее время патрулирующем окрестности и успешно уничтожающем любые признаки угрозы. Тот пожал плечами, добавив, что никогда не слышал о том, чтобы в Белом Пламени числилась подобная группа.

* * *

  Глава 6 Убежище

* * *

   Убежище Реннета находилось за пределами охраняемых Белым Пламенем земель, ближе к Великому Лесу. Здешние места, как и большая часть северо-западной области Империи, проросли густыми лесами, но с преобладанием хвойных пород деревьев, в отличие от того же Немисса. Путникам пришлось забраться в такую глушь, что Катарине начало казаться, будто на десятки и даже сотни километров вокруг нет ни одной живой души.

   - Где мы сейчас вообще? Это место можно найти на карте? - с сомнением осведомилась она у парня.

   Тот ответил, уверенно пробираясь вперед и ориентируясь лишь ему одному знакомым меткам:

   - Здесь я не боюсь заблудиться. Мы к югу от Немисса и к западу от Азранна. На картах это место не значится, разве что на старых, однако примерно в пяти километрах отсюда есть небольшая деревня. Представь себе, люди и в такой глуши живут, причем довольно неплохо, пока никто извне к ним не придет устанавливать свои порядки. В малой численности жителей есть свои преимущества. Мы пошли по этому пути, потому что я решил дойти до убежища как можно незаметнее для всех.

   Думая "убежище" Катарина представляла какую-нибудь заброшенную шахту, каменоломню или лесопилку, вполне вписывающуюся в этот дремучий лесной пейзаж. Армия Ночи устраивала свои точки именно в таких местах. Но увиденное сильно удивило ее.

   Это был довольно-таки большой двухэтажный особняк, уютно устроившийся в роще высоких кленов и дубов, обросших мхом. Даже имелась высокая железная ограда, окружающая лужайку перед домом.

   - Это... это и есть твое убежище? - воскликнула женщина, схватив и дернув назад торопившегося вперед юношу за плечо, отчего тот чуть не опрокинулся на спину.

   - Да... - устало выдохнул Реннет, потирая плечо. - Я купил этот дом и прилегающий к нему участок немногим больше года назад. И не вижу в этом ничего удивительного.

   Глядя на прямой каменный фасад, блестящий тускловато-серым, а в некоторых местах облепленный какой-то бурой растительностью, Катарине сперва показалось, что дом заброшенный и в последнее время в нем никто не жил, но...

   - Пойдем уже, - проворчал юноша и двинулся дальше.

   Потускневшие кованые прутья ограды казались немного зловещими, не говоря уже о высоченных трехметровых воротах с острыми гарпуноподобными зубцами наверху. Но Реннет как-то облегченно вздохнул и, подойдя к ним вплотную, дернул за небольшую железную шишечку, висящую на тонкой прочной цепи. Раздался натужный скрип, а спустя секунду приятный звон колокольчиков где-то у особняка.

   - Ааа... а разве кто-то там есть? - спросила мистик, оглядывая лужайку сквозь прутья ворот. В этот момент на глаза ей попались зеленого и светло-коричневого цвета большие ковры, которых она не заметила раньше. Похоже, их специально вывесили на чистку.

   Обернувшись к ней, юный маг лукаво улыбнулся.

   - Сама все увидишь.

   И действительно, спустя некоторое время неизвестно откуда вышла молодая женщина в фартуке, и направилась прямо к воротам.

   - Реннет?! - вдруг удивленно воскликнула незнакомка, заметив их.

   Юноша улыбнулся еще шире и рукой помахал ей.

   - О, Господи!

   Удивленно ахнув, женщина ускорила шаг. Подойдя к воротам, а точнее к маленькой железной дверце, расположенной немного в сторонке, сняла запирающую цепь и тут же распахнула ее настежь. Не успела Катарина опомниться, как подбежав к ним, она заключила в объятия мальчишку. Слегка шокированная разворачивающейся перед ней сценой, мистик смогла выдавить из себя только неопределенное "Эээ?!"

   Но, похоже, столь бурное проявление чувств стало неожиданностью не только для нее. Смутившись, Реннет неловко высвободился из рук женщины и, прокашлявшись, произнес:

   - Эмм... здравствуйте Илия! Позвольте представить мою спутницу Катарину!

   Все еще ничего не понимая, мистик-маг почтительно поклонилась незнакомке. Та одарила ее ослепительной улыбкой и протянула руку. В обществе магов приветствие выказывалось поклонами, а среди обычных людей чаще обменивались рукопожатиями, как признак равенства.

   - Приятно познакомиться, Катарина! Меня зовут Илия, и я присматриваю за этим домом.

   - Ааа... - протянула девушка смущенно. - Мне тоже очень приятно, - добавила она тут же, и мягко пожала гладкую ладошку.

   Серые глаза женщины, которой на вид было чуть больше, чем самой Катарине, некоторое время внимательно смотрели на нее, а затем она вновь повернулась к юноше.

   - Мы уже и не думали, что ты вернешься, - с едва заметным упреком сказала она ему.

   - Так получилось, - пожал плечами тот. - Кстати, где Грегор?

   - Он в деревне. К вечеру должен быть.

   Реннет коротко кивнул с тихим "ясно".

   - Так, а теперь давайте идем в дом! Вы оба наверно устали с дороги. Второй этаж полностью свободен. Теплая ванна будет в скорейшем времени, а обед уже практически готов, - командным тоном перечисляла Илия. Когда юноша попытался что-то возразить, она лишь махнула рукой: - Знаю я, знаю, но сейчас на тебя больно смотреть, того и гляди помрешь ненароком с голоду. Так что сегодня без возражений.

   Закончив эту триаду, женщина быстрым шагом направилась в дом. Обреченно вздохнув, Реннет кивком указал Катарине следовать за ней, и тоже вошел в калитку.

   Чего-чего, но такого мистик точно не ожидала. Ей почему-то казалось, что юноша из тех людей, что чувствуют неловкость и дискомфорт в обществе кого-то другого.

   - Кто она такая? Ты ничего не говорил о том, что у тебя в убежище живет молодая женщина, - тихо спросила Катарина, пододвинувшись поближе к магу. Илия ушла далеко вперед, а они вдвоем остались позади.

   - Не говорил, - подтвердил Реннет.

   - Она твоя девушка?

   Юноша чуть не подавился собственным ответом, услышав ее насмешливый вопрос. Ему стоило немало усилий взять себя в руки и заговорить:

   - С чего ты вообще так решила? Они с мужем живут здесь вдвоем и присматривают за всем, пока меня нет. Дело в том, что я всего-навсего пару дней в месяц мог бывать тут, когда числился в Белом Пламени. Если на долгое время оставить дом без присмотра, то сама понимаешь, что с ним станется.

   - Ммм... тогда понятно, - кивнула девушка задумчиво.

   Пусть она так сказала, однако вопросов задавать не перестала. Реннету оставалось лишь покориться судьбе. Он до сих пор не мог понять, к чему она так интересовалась всем.

   Тем же днем, когда солнце закатилось за окружающий особняк лес, Катарина наконец закончила приводить себя в порядок. Теплая ванна в единый миг сняла всю накопившуюся в дороге усталость. К тому же, в доме нашлись и необходимые любой женщине туалетные принадлежности. Илия оказалась весьма предусмотрительной в этом плане и без проблем обеспечила всем, в чем та нуждалась. А что больше всего удивило девушку, так это наличие весьма обширного гардероба. Реннет сам провел ее к двум огромным шкафам, буквально забитым всевозможной мужской и женской одеждой. Правда, сразу было видно, что одежда эта предназначалась в большинстве своем для путешествий и сражений. Иначе говоря, очень практичная и надежная, но никак не повседневная. Обыкновенно подобные носили маги, колдуны или воины. И в плане цвета вкус у юного мага был довольно однообразен, так как практически все оказалось темных, чаще всего черных цветов. Когда Катарина пожаловалась на это, тот просто пожал плечами.

   Пришлось немало повозиться, прежде чем отыскалась подходящая по размеру рубашка, к сожалению черная, и длинная юбка насыщенно-синего оттенка.

   Когда она в своем новом облике, с прилично уложенными волосами, появилась на кухне, возившийся там Реннет застыл и с целую минуту пялился на нее самым грубым образом.

   - Что? - вскинула брови мистик.

   - А, нет, ничего, - махнул рукой юноша и отвернулся, но потом все же чуть тише добавил: - Сидит неплохо.

   Казалось бы, вполне ожидаемо услышать от него столь неуклюжий и невзрачный комплимент, но по какой-то причине девушке стали приятны его слова. Она молча уселась к небольшому столику, наблюдая за колдовавшим над столовыми приборами мальчишкой. На нем самом были самая простая рубашка и брюки из темно-синей плотной ткани. Никакого изыска - одни удобства.

   - Слушай, а ты знакома с готовкой? - осведомился он вдруг у нее, повернувшись лицом.

   - В смысле?

   - Да в самом прямом. Умеешь готовить еду? - снова спросил Реннет, внимательно глядя на нее.

   Женщина закусила губу и гордо выдержала его взгляд, однако внутри она чувствовала себя неловко. До сегодняшнего момента Катарине не приходилось самой себе готовить, а значит, и учиться этому у нее не появлялось возможности. В мире постоянных тренировок в фехтовании и контролю духовной силы попросту не оставалось времени для чего-то еще, хотя разумом она прекрасно понимала, что это необходимый любому человеку навык.

   - Я понял, - вздохнул он, прежде чем она смогла что-нибудь ответить. - Тогда поможешь мне с нарезкой, а то с моими руками будет довольно сложно сделать это, - заявил затем юноша и тотчас поставил перед ней миски, стаканы, нож, и разделочную доску.

   - Эмм...

   - Не беспокойся, я буду тебе подсказывать, что и как делать.

   - Если я и беспокоюсь, то лишь о тебе, - заговорила Катарина. - Почему бы нам не поужинать внизу? В прошлый раз Илия сказала, что будет рада, если мы присоединимся к ним, - ей невольно вспомнился восхитительный овощной суп, что приготовила добрая женщина на обед. Она буквально настояла на том, чтобы они поели с дороги.

   Юноша мрачно прожег ее взглядом и терпеливо объяснил:

   - Я, кажется, уже говорил, Илия не горничная, и тем более не кухарка. Она присматривает за домом, а не за ее жильцами. Когда я договаривался с ней, сразу согласился на то, что каждый готовит для себя сам. И да, спасибо за беспокойство, но я как-нибудь обойдусь.

   - Ладно, - с немного оценивающим видом посмотрела на него та, и добавила: - Я все поняла и готова помочь тебе, чем смогу.

   Реннет благодарно кивнул и тут же дал ей задание почистить картофель. Катарина помнила про его проблему с изуродованными пальцами, потому не стала развивать эту тему. Говорил в основном он, а она лишь послушно следовала его советам. У нее возникли довольно противоречивые чувства по поводу сложившейся ситуации.

   Через некоторое время девушка все же решилась спросить:

   - Кстати, я и не догадывалась о твоих успехах в готовке. Когда успел все это выучить?

   - Тренировался, как только выдавался удобный случай. Илия подучила немножко, но должен признать, мои таланты ограничиваются всего несколькими блюдами.

   - Хм, странн... - начала было мистик.

   - Только не говори мне сейчас, что я странный, - оборвал ее неожиданно Реннет, заставив Катарину тем самым улыбнуться.

   Девушке показалось, что внешний облик мага очень сильно изменился. Гладко выбритый, без щетины и с более-менее разглаженными волосами, он стал выглядеть гораздо моложе, нежели раньше, даже несмотря на остроту черт лица. Столь явное различие между прошлым им и нынешним, поневоле заставило ее задать вопрос:

   - Сколько вообще тебе лет?

   Тот с подозрением глянул на нее, помолчал с секунду, и наконец ответил:

   - Двадцать.

   - Ого! А я уже подумала, что ты несовершеннолетний. По тебе ведь не скажешь...

   - Зато по тебе все сразу видно! - не удержался от язвительных слов юноша. - Примерно двадцать пять или двадцать четыре, но не меньше.

   Катарина сердито блеснула глазами, но, вопреки ожиданиям, возражать не стала. Правда картофелина в ее руке чуть не лопнула в стиснутых руках.

   - Это весьма удивительно, - отозвалась она спустя некоторое время, мокрыми пальцами отправляя лезущую на глаза каштановую прядь волос за ухо.

   - ... ?

   - Я о том, когда ты успел приготовить все это, одновременно работая на светлых? Этот дом и вещи, что здесь хранятся, в том числе и одежда - сколько всего денег ушло? Уж точно не одна тысяча золотых Имперских монет, не правда ли? Либо ты богатый наследник какого-то известного рода, либо что-то тут не чисто...

   Реннет помешивал в глубокой чугунной посудине, стоящей над огнем, только что отправленные овощи. Рубиново-красные угольки в очаге время от времени потрескивали, рождая искры. Само кухонное помещение было освещено лишь несколькими свечками, отчего большая его часть оставалась в темноте. Неясные тени мелькали при каждом порыве воздуха, заставляющем колебаться небольшое желто-оранжевое пламя свечи. Создавалось слегка мрачная и одновременно спокойная атмосфера.

   - На дом понадобилось не так много денег, как ты полагаешь. Всего-навсего полторы тысячи золотых. Разумеется, в большей степени из-за его расположения. Здесь предполагалось построить новый город, но видимо не срослось, в результате чего стоившая бешеных денег земля буквально обесценилась. Но если брать в расчет все остальное, что здесь имеется, то ты права, выходит кругленькая сумма. А если уж говорить совсем начистоту, добыты они отнюдь не честным путем.

   - Нечестным значит? Куда же смотрели глава твоего клана Киос и сам Орден? Они должны были знать о твоих делишках.

   - Все сильно недооценивали меня, думая как о послушном рядовом маге, безропотно выполняющем их приказы, - усмехнулся Реннет, и вкратце рассказал ей о том, чем занимался на так называемых "заданиях", куда его посылал Правящий клан.

   По сути, кроме самого задания, за выполнение которого ему тоже немало платили, юноша продавал информацию на тайном рынке. Причем в качестве покупателей были не только агенты светлых, но и маги из Армии Ночи. Стоило приложить немного усилий, и необходимый товар сам попадал к нему в руки. В этом деле стоило благодарить уникальные способности и чутье к магии, коим обладал Реннет.

   - Получается, ты продавал информацию и тем и другим? - с долей изумления поинтересовалась Катарина.

   - Ну да. И, наверное, стоит сказать, что она не всегда была достоверной, - добавил маг. Хотя мистик и не смогла разглядеть его лица, но отчетливо почувствовала, как он улыбается.

   - Удивительно, что ты до сих пор еще жив, - с усмешкой заметила девушка. - Обычно продавцы обмана очень быстро расплачиваются и долго не работают.

   Юноша безразличным тоном ответил:

   - Я с самого начала планировал закончить с этим быстро. Просто на тот момент, чтобы выжить в будущем, мне необходимо было золото. Как сама понимаешь, добыть его честным путем за короткое время невозможно. А что касается палачей, идущих по мою душу - их и так хватало с избытком. Десяток-другой ничего бы не решил. Взять хотя-бы магов Гильдии Теней; пришлось убить четверых, прежде чем они поумнели и задумались.

   - Обычному магу очень нелегко справиться с ними. Ко всему прочему, сама организация контролирует чуть ли не больше половины наемников Империи, - добавила Катарина.

   - Мои способности не хуже, чем у них, а в некотором смысле даже лучше. Первой и последней ошибкой их лидера стало согласие на мое обучение, - чуть напряженнее и эмоциональнее обычного ответил Реннет. Глаза его потемнели. - Возможно, воины теневых элементов очень талантливы и сильны, но любые их попытки заканчивались неудачей из-за того, что они не могли приблизиться ко мне достаточно близко. Хотя, конечно, рано или поздно они бы добились успеха в своих стараниях, если бы меня не убили темные.

   Женщине-мистику показалось, будто аура мальчишки резко потемнела. В окружающем воздухе запахло холодом и страхом. Если бы не кошмарная сила, что жила в ней самой, это наверняка напугало бы ее. И все же, мелкая дрожь прошлась по телу девушки, заставив обхватить руками плечи.

   - И к чему же ты так рьяно стремился, отвергая товарищей светлых, темных, и даже Гильдию? - Катарина попыталась разрядить обстановку. - Какова твоя цель? Неужели господство над всем миром? - произнесла последние слова она со смешком.

   Реннет ответил не сразу, как бы раздумывая, стоит ли говорить об этом. Потом все же решил быть откровенным до конца.

   - Свобода - все, чего я хотел! Прожить собственную жизнь, не мешая никому и оставаясь независимым. Наверное, то была бы самая обычная размеренная повседневность, без всяких интриг, предательств, сражений. По-твоему, такая цель достойна, чтобы за нее идти против всех?

   Катарина посмотрела на него, чуть прищурившись. На самом деле, она никогда не задумывалась о подобной жизни, считая ее несбыточной изначально. У нее не оказалось ответа на заданный вопрос. Но, похоже, юный маг считал совершенно иначе...

* * *

   "Это... это просто необыкновенно!" - вот что смогла выдавить из себя Катарина, попробовав приготовленное Реннетом блюдо. Нежное и воздушное картофельное пюре, взбитое с молоком просто таяло во рту, а упругие и сочные кусочки говяжьего мяса успешно дополняли это великолепие. Девушка даже не представляла, что все получится настолько вкусно. За пределами Империи, где она родилась, Катарине часто приходилось пробовать картофель, но все же не такой. В южных городах-государствах выращивали крупный вытянутой формы овощ со сладковатым привкусом, а не круглый и мелкий, как здесь. Но она также ясно понимала, что дело не только в самом картофеле, а в потрясающей старательности парня.

   Во время ужина они мало разговаривали, полностью занятые пищей. Мистик не забыла поблагодарить Реннета, а заодно и похвалить. Тот ничуть не смутился, заявив, что кулинарные навыки необходимы, тем более, если ты предпочитающий тихую и спокойную жизнь одиночка. Сама Катарина даже не размышляла о таких вещах, как готовка, потому почувствовала себя неудобно. Хотя мальчишка ничего в ее адрес не сказал, его слова все же задели ее гордость.

   Полчаса спустя, лежа в своей кровати, что располагалась в одной из небольших комнат на втором этаже, женщина не могла заснуть. Ее мысли были заняты происходящим...

   "Почему я ни на минуту не перестаю думать о нем? - спрашивала она саму себя, глядя в темноту. - Не понимаю, каким образом в нем сочетаются столь разные на первый взгляд качества? Отчужденность, поразительная сила, необычные и одновременно ужасные способности, безжалостность и такое необъяснимое сострадание к врагу... Он ни на кого не смотрит свысока, но и снизу тоже. Несомненно, у мальчишки огромнейший опыт по части сражений и выживания, но, в то же самое время, его навыки и опыт общения с другими людьми, в особенности с противоположным полом, сводятся к нулю. Это становится очевидно, достаточно взглянуть на его неловкую реакцию в самых обычных ситуациях, или же при разговоре со мной. Хотя, надо признать, он всеми силами старается оставаться спокойным и не показывать смущения, - мысленно добавив, улыбнулась Катарина. - Наверное, можно сказать, он знает людей, но не может понять и принять их..."

   Неожиданно, напротив ее комнаты хлопнула дверь; видимо Реннет тоже собирался спать. Пусть он говорил, что бывал в этом убежище немного времени, от девушки не укрылось то, как легко и непринужденно он здесь ориентировался. О себе она не могла сказать того же, однако чувствовала некое ощущение спокойствия в окружающих стенах, раскрашенных в теплые зеленые и серые тона. Этот дом можно назвать по-настоящему уютным.

   Лежа на боку и прижав колени к груди, Катарина вернулась мыслями к молодому магу. Ей нравилась исходящая от него аура силы и как бы не вяжущаяся с ней юношеская неловкость, но она старательно пыталась отогнать от себя подобные чувства. Вспомнив, что сама она почти на пять лет старше него, девушка не удержалась от мысли о том, что могло случиться, если он был ее ровесником. Отнеслась бы она к нему так же легко? Смогла бы непринужденно разговаривать и шутить? Наверное, нет. Более зрелых мужчин она воспринимала с настороженностью, если не сказать враждебно. Можно назвать это глупостью, однако только то, что он младше, позволяло Катарине быть спокойной. С ней и вправду происходило что-то странное, и она понятия не имела, что ждет дальше...

* * *

  Глава 7 Возможное и невозможное

* * *

   Ночью Реннет проснулся от громкого женского крика. Нельзя сказать, что он спал чутким сном, но зато обладал особым умением мгновенно просыпаться.

   Резко усевшись на кровати, он огляделся по сторонам: в его комнате, освещенной лишь падающим из окна светом убывающей бледно-желтой луны, царила полная тишина. Ему показалось, что крик доносился откуда-то извне.

   Так как было немного прохладно, юноша лег спать прямо в рубашке и широких штанах. Поэтому времени для переодевания не понадобилось. Подойдя вплотную к двери, он сначала прислушался. Снаружи все было тихо.

   Открыв дверь, Реннет буквально на цыпочках вышел в коридор. Там тоже никого не было видно, но тут, вдруг, новый приглушенный стон донесся из-за двери напротив, где спала Катарина.

   Прокручивая в голове сонные мысли и, ровным счетом ничего не понимая, он осторожно постучал. Прошло немного времени, однако никто ему так и не ответил, а непонятные стоны, не то всхлипы, продолжали оттуда доноситься. Реннет замер, не представляя, что предпринять в данной ситуации. Быть может, девушке снился кошмар.

   "Не вломится же мне в ее комнату?" - мысленно пробормотал он в нерешительности.

   - Не-е-е-т! - снова крик, и еще что-то громыхнуло.

   Отбросив прочь все сомнения, юноша нажал на ручку и, резко толкнув, распахнул, как оказалось, незапертую дверь.

   Девушка, лежащая на кровати у стены, металась в бреду, издавая порой нечленораздельные звуки, а порой вполне ясные слова. Слипшиеся от пота влажные волосы рассыпались по белой подушке, лицо выглядело крайне напряженным, дыхание было неровным. Судя по всему, ей снился по-настоящему ужасный сон.

   Поколебавшись немного у двери, Реннет подошел к ней ближе и осторожно потряс за плечо. После четвертой попытки Катарина открыла глаза.

   - А, ааа? - вырвавшись из-под власти кошмара, она уставилась прямо на юного мага, не переставая при этом тяжело дышать.

   Он убрал руку и неуверенно произнес:

   - Эмм... ну... это... Должно быть тебе снился кошмар. Я услышал крик и решил разбудить.

   В первое мгновение ему показалось, что карие глаза женщины-мистика не поверили его сбивчивому оправданию по поводу того, как он оказался в ее комнате, однако...

   - Ясно, - коротко вымолвила Катарина и откинулась на подушку, закрыв бледное лицо рукой. Через некоторое время ее голос донесся до юноши: - Наверное, я разбудила тебя.

   - Ничего страшного, с каждым может произойти. Это мне стоит извиниться за вторжение в твою комнату без спроса. Прошу прощения! Я сейчас же уйду, - немного встревоженным голосом пробормотал он в ответ и собрался выйти...

   - Постой! - резко выдохнула вдруг та

   - ... ?!

   - Не уходи, пожалуйста!

   - Чт... что? - удивленно переспросил Реннет.

   Последовала короткая тишина, но затем прозвучал практически умоляющий голос Катарины.

   - Останься...

   Реннет хотел было что-то сказать, но передумал. Притворив дверь, он остался стоять на месте, не имея понятия, что делать дальше. Он не мог видеть ее лица, потому не мог сказать, что с ней происходит, однако был удивлен услышать от нее такие слова, как "пожалуйста". Что бы это могло значить?

   - Сядь куда-нибудь поближе к кровати, - неожиданно мягко попросила она.

   Вдохнув поглубже, собравшись с духом, юноша подошел и уселся прямо на пол, спиной прислонившись к боку кровати, на которой она лежала. Тихо спросил:

   - Кошмары, да?

   - Нет сил уже терпеть, - с горечью отозвалась Катарина. - Это прошлое дает о себе знать, а мистикам, подобным мне, справляться с такими вещами еще тяжелее. Точнее, практически невозможно, так как наша сила и душа постоянно подвержены слабостям, неведомым другим магам.

   Реннет молчал, словно размышляя о чем-то.

   - Я хотела попросить тебя остаться здесь, пока не засну, - очевидно, эти слова дались Катарине нелегко, ведь таким образом она выказывала слабость перед лицом мальчишки, но она все равно их озвучила.

   "Видимо, все и вправду настолько серьезно..." - подумал юноша. Он кое-что знал о магах-мистиках, в том числе то, что их состояние души, мысли, воспоминания часто воплощаются во снах, а порой обращаются в мучительные кошмары. Поэтому решился немного поддержать ее словами и собственным нелегким опытом.

   - Знаешь, я немного понимаю тебя, - спокойным и негромким голосом начал он. - Прежде и меня посещали кошмары, такие, от которых в голову начинали лезть мысли о самоубийстве. А во время обучения в Гильдии напряжение было таково, что я не спал сутками и постепенно начал превращаться в безумца.

   - Правда? - немного удивленно послышалось с кровати.

   - Ага. Надо признать, не самые лучшие времена из моей прошлой жизни, - добавил он. - Поэтому, я не против тут немного посидеть, если от этого станет легче.

   Реннету показалось, что девушка вздохнула с облегчением, и пусть он не мог видеть ее лица, но почувствовал, как она улыбнулась. Тихое "спасибо" прозвучало с ее стороны.

   В комнате повисло молчание.

   "Первый раз вижу ее такой, - размышлял юноша. - Обыкновенно она довольно горда, сдержанна и прямолинейна, но сейчас... Сейчас она так похожа на самую обычную слабую женщину, что даже неловко как-то себя чувствую. Интересно, исходя из каких причин она приняла мое предложение "переждать в убежище"? Стоит ли мне ее опасаться в дальнейшем? После этих слов и... эмоций, с которыми она их говорила, даже не знаю, как следует поступить..."

   Размышляя обо всем этом, Реннет и сам не заметил, как окончательно расслабился и погрузился в сон.

   Утром, проснувшись, Катарина застала его спящим сидя на полу, прислонившись к ее кровати. Мгновенно лицо девушки залилось краской при виде этой вполне мирной картины. Почему-то ей захотелось вскрикнуть и вскочить на ноги. Путем неимоверных усилий она взяла себя в руки, но мягкое лавандового цвета одеяло натянула на себя со всей возможной прытью. На ней сейчас были только рубашка из тонкой ткани и белье.

   Пролежав в таком оборонительной позиции целую минуту, размышляя над причиной столь неожиданного приступа смущения, она наконец сделала глубокий вдох-выдох, а затем подползла поближе к спящему парню. Ровное и размеренное дыхание юноши говорило о том, что все ее телодвижения совершенно не повлияли на его глубокий и, судя по всему, спокойный сон.

   Катарина уже хотела было разбудить Реннета, но внимание вдруг привлек ворот его черной рубашки, если быть точнее - бледная кожа, выглядывающая из-под нее. Чуть ниже затылка его спину покрывал безобразный рубец, уходящий далеко вниз, под рубашку. И это был не ровный и гладкий шрам от меча или любого другого колюще-режущего оружия, а ожог, причем полученный не от воздействия открытого пламени, а скорее какого-то раскаленного предмета. Катарине уже приходилось видеть такого рода следы - следы пыток раскаленным докрасна железом. На физическое состояние подобные виды пыток влияли не слишком сильно, но боль человек чувствовал просто невообразимую. По этой причине темные использовали их чаще, чем ломание суставов, нанесение порезов или же расчленение конечностей.

   Но самым неприятным для девушки-мистика оказалось осознание того факта, что в произошедшем напрямую виновата именно она сама. Ведь это она, не желая сосредотачиваться на сообщении того некроманта, предложила ему постараться вытянуть информацию из пленника пытками. Тем самым Катарина продлила его мучения. И возможно, раньше она приняла бы случившееся как данность, но... не после вчерашнего вечера, не после всего того, что произошло за последнее время...

   Вдруг ее губы произнесли сами собой:

   - Э-это ужасно...

   Юноша вздрогнул и зашевелился. Он сонно открыл глаза и начал тереть их рукой, пытаясь стряхнуть остатки сна.

   - Че... чего? - воскликнул он, оглядываясь по сторонам и силясь понять, где сейчас находится. Только потом он повернул голову и заметил уставившуюся на него девушку.

   - Ты заснул, - известила его та. Охватившие минуту назад эмоции она успела надежно укрыть под спокойным, чуть улыбающимся выражением лица.

   - Похоже, это действительно так, - медленно согласился Реннет, еще раз оглядывая комнату. Вдруг, словно вспомнив о чем-то, он напряженно сглотнул. Уткнув взгляд в пол, он встал на ноги и, с тихим "Ууй...", разогнул одеревеневшую спину. - Ладно, я пошел... Эээ... да, кстати, кошмары больше не мучали? - осведомился он, сделав шаг к двери и снова развернувшись.

   - Нет, - покачала головой Катарина, оставаясь сидеть на месте.

   - Хорошо тогда, - сказал он. Открыв дверь, он собирался выйти, но, замер на мгновение, и неуклюже добавил: - С... добрым утром!

   Завтрак, состоящий из разогретой картошки с мясом и сладкого красного чая, прошел в полном молчании. Реннет не мог не заметить, что Катарина чем-то подавлена, но расспрашивать об этом не стал. Просто не в его правилах влезать кому бы то ни было в душу. Сославшись на некое "важное дело", он спустился вниз, чтобы разыскать Грегора.

   Катарина решила не упускать возможность потренироваться и вспомнить техники и заклинания. Так как мистики управляли силой разума, со стороны эти упражнения выглядели как вхождение в транс или медитация, хотя при этом использовались слова и даже жесты. В то время, пока они были в пути, она не имела возможности нормально тренироваться, потому на все про все ушло несколько часов.

   Закончив, она прошлась по второму этажу и, не найдя там юношу, спустилась на первый. Встретившись с Илией и разговорившись с ней, Катарина поинтересовалась у нее, где сейчас может быть Реннет. Мягко и лукаво улыбнувшись, не сводя с нее подозрительного взгляда, молодая женщина сказала:

   - Утром они разговаривали с моим мужем. Кажется, он передал ему какое-то письмо и попросил доставить в город. Еще он упоминал, что собирается прогуляться до озера.

   - Озера?

   - Именно, - женщина махнула рукой в сторону леса и уточнила: - В паре километров отсюда есть небольшое озеро. Скорее всего, туда он и направился.

   Поблагодарив ее, Катарина заскочила наверх, накинула теплый коричневато-серый плащ, и тоже вышла из особняка.

   Снаружи висело угрюмое серое небо, и легкий порывистый ветер гулял между деревьев. Вся трава вокруг пожухла и скорчилась от постоянных ночных заморозков. Серебристо-белый иней по-прежнему сверкал на открытой лужайке перед домом, несмотря на то, что время уже близилось к полудню.

   - Снега до сих пор еще нет, - констатировала девушка, глядя на расплывшиеся дымчато-серые облака. И словно угадав ее желание, маленькая белая пушинка прилетела сверху и опустилась ей на плечо. За первой белой снежинкой начали слетаться на мерзлую землю и другие. Это совпадение вызвало невольную улыбку у Катарины. - Похоже, зима все же не за горами... - прошептала она и зашагала к калитке.

   Прогулка на свежем воздухе пришлась очень кстати. Естественные звуки природы, порывы ветра, окружающая красота идеально помогала сконцентрироваться на собственных мыслях. Голова становилась ясной, позволяя лучше думать.

   Юношу она нашла именно там, где и говорила Илия. Он сидел на старом, потемневшем от сырости бревне, что лежал на крутом и довольно высоком берегу озера. Глядя со стороны можно было бы подумать, что он питается окружающей безмятежностью и спокойствием вместо обеда. Время от времени на бледном лице отражались неясные мысли и эмоции, но угадать о чем он сейчас думает было трудно. До этого момента Катарина не очень-то верила его словам насчет желания жить спокойной и размеренной жизнью, однако наблюдая за тем, как он буквально наслаждается окружающей тихой осенней природой, невольно задалась сомнениями...

   - Хорошо здесь, - отозвался Реннет, когда девушка присела на краешек бревна недалеко от него.

   - Да, неплохая погода, - согласилась она, оглядывая дальний берег, заросший густым высоким камышом. - В этом году снег немного припозднился, что довольно удивительно для здешних краев.

   Юный маг искоса посмотрел на нее, а потом, снова устремив взгляд вперед, произнес:

   - Вообще-то я не только погоду имел в виду, а... все в целом.

   - В смысле? - непонимающе уставилась на него мистик.

   - Свобода! Чувствовать, как ветер треплет волосы, как холодит лицо, как хрустит под ногами мерзлая трава, как над тобой проплывают огромные и в то же время бесплотные облака, гонимые все тем же ветром. Ощущать, как мир вокруг тебя живет и существует, и как ты сам можешь просто дышать и жить - это и есть Свобода, в одной из ее проявлений. И дело вовсе не в том, что я просидел во тьме два долгих месяца... - сказал он, глубоко вдохнув аромат стоящей у порога зимы.

   - Я вчера уже слышала от тебя о свободе, но хотелось бы уточнить, что ты подразумеваешь под этим словом? - склонила голову набок Катарина.

   - Объяснить такие вещи довольно сложно... - поскреб висок юноша.

   - Я уверена, что у тебя получится.

   - Ну, хорошо, - медленно кивнул Реннет. Он немного поерзал на бревне, будто решая, как лучше всего это сделать, а потом заговорил: - Для начала определим, что означает для большинства людей само это понятие. Разумеется, я имею в виду не свободу физического тела, а свободу как "возможность". Эм... наверно я неверное слово выбрал, - сокрушенно пробормотал юный маг. - Не получается у меня облекать мысли в подходящие слова.

   - Я тебя поняла. Ты имел в виду свободу как "общее психологическое состояние" человека, - подсказала Катарина.

   - Именно, - кивнул Реннет и слабо улыбнулся ей. - Думаю, не ошибусь, если скажу, что для большинства людей "свобода" - есть выбор, сделанный по собственному желанию. Возможность выбирать, проще говоря. Но если посмотреть на это с другой стороны, то все будет не так уж очевидно. Например, в тринадцать лет я сделал очень важный выбор в своей жизни, и сделал вполне осознанно. Однако тогда у меня была возможность выбирать между обучением в Пламени, или же, в случае отказа, вечным страхом за собственную жизнь. Согласен, что у меня был выбор, но в то же время, я не мог выбрать второй вариант. Свобода ли это?

   Девушка молчала и, прежде чем она заговорит, юноша сам продолжил:

   - Это определенно свобода! Люди действительно правы, но... В общем, я начал думать об этом все чаще и чаще. Жизнь среди боевых магов была неплохой и даже вызывает у меня порой искренние положительные чувства, однако неукротимое желание наплевать на все, отринуть прочь законы и правила не угасали. Мне хотелось иной жизни, хотелось заниматься только любимым делом, общаться только с теми, с кем мне действительно хотелось общаться, и ни от кого не зависеть. Возможно, как раз это желание толкнуло меня на путь ренегатства. Постепенно я принял решение идти собственной дорогой и доказать всем вокруг, и во многом себе самому, что смогу выжить даже если меня будет преследовать весь мир. Стоит ли говорить, что я самолично решил не вмешиваться в разгорающуюся Третью Войну. Как ни посмотри, сражаться за кого-то другого просто глупо.

   - Эммм... - протянула девушка, чуть нахмурившись. Она коснулась указательным пальцем нижней губы, и сказала: - А разве это не одно и то же? Разве ты не сделал свободный выбор в пользу ренегатства?

   Реннет покачал головой.

   - Не совсем, хотя возможно так покажется на первый взгляд. Та свобода, о которой говорят многие, дарована любому человеку, в какой ситуации он бы ни оказался. У него всегда есть выбор - жить или умереть. Другими словами, даже сидящий в камере пленник по-своему свободен. У него тоже есть выбор: он может стать предателем и, присягнув на верность врагу, выйти на волю. Он может покончить самоубийством в той же камере, чтобы не мучиться более, а также может просидеть там всю жизнь. Согласись, сразу три варианта, - усмехнулся маг.

   - Да, но ты почему-то выбрал побег! - ткнула в него пальцем Катарина.

   - Вот! В этом различие! - встрепенулся тот. - Делать выбор между несколькими вариантами - это уже своего рода ограничение свободы. Не нужно выбирать, а необходимо самому создать новый вариант, подходящий тебе самому. Именно это и есть Свобода в полном понимании этого слова. Если еще короче, то настоящей Свободой можно считать возможность делать невозможное. Не выбирать путь, а создавать его. Разрушать установленные кем-то ограничения, прорваться сквозь облака к звездам, даже если у тебя нет крыльев! Не жертвовать собственной жизнью ради спасения кого-то, а спасти и остаться в живых! Вернуть душу из иного мира, даже если такое кажется невозможным - вот она, Свобода! - воскликнул Реннет под конец, а его карие глаза вспыхнули волей небывалой силы.

   Она, захваченная этим яростным штормом его глаз, вдруг вздрогнула и очнулась.

   - Да, я помню, как ты заставил собственную душу вернуться обратно в тело, и наш побег из шахты я тоже прекрасно помню, однако и ты не забывай, что все это лишь благодаря магии! - резко возразила девушка. - Обычному человеку не сделать подобного, ровно, как и мне - мистику!

   Казалось, на Реннета ее заявление вовсе не подействовало. Он лишь слегка удивленно уставился на Катарину, а затем спокойным тоном спросил:

   - Магия говоришь? По-твоему выходит, обычный человек не способен сбежать из тюрьмы? Не способен, к примеру, пробить кирпичную стену ударом кулака и выбраться на свободу? По-твоему, обычный человек не способен вернуть душу в тело?

   - Нет, - упрямо покачала головой девушка-мистик. Ее лицо выражало абсолютную уверенность в собственном заявлении. - Ты витаешь в мире иллюзий, Реннет, если считаешь такое возможным. Но мы-то с тобой живем в Реальности. Здесь нет места пустым мечтам.

   Парень с горечью улыбнулся.

   - Реальность создается в наших головах, - многозначительно ткнув пальцем в висок, тихо произнес он. - Не уверен, правда ли это, или простая байка, но я не так давно слышал о человеке, который сбежал из Азраннской колонии, попросту выломав каменный блок из стены. Говорят, там была куча крови, потому что узник стер собственные пальцы до костей, когда голыми руками расширял трещины в стене. И да, если хочешь знать, Запретные заклинания, о которых я говорил раньше - это не какая-то сторонняя сила, и уж тем более не ритуальный договор с могущественными сущностями. Это человеческая воля, вплетенная в структуру магии. Человек не может говорить "невозможно", пока не исчерпал все возможные средства, хотя и в этом случае остается шанс. Я намерен узнать, есть ли вообще предел человеческим возможностям, есть ли предел человеческой свободе? - закончил Реннет.

   С неопределенным "Хм...", Катарина замолчала, и снова бросила взгляд на темную гладь озера, лежащего далеко внизу. Она поняла, что он искренне верит в собственные убеждения, и навряд-ли откажется от них, какие аргументы она бы не использовала. Почему-то смеяться над его упрямством и наивностью ей не хотелось. Однако оставался нерешенный вопрос...

   - Ты говорил, что желаешь спокойной жизни, но это заявление не очень-то вяжется с предыдущим, в котором ты намеревался вмешаться в Третью Войну, или я ошибаюсь в чем-то? - спросила она спустя пару минут. - Разве это не доказывает, что ты уже несвободен?

   Юноша нахмурился и отвел взгляд. Он тщательно подбирал слова, но они как назло не спешили идти на язык.

   - На первый взгляд действительно может так показаться, но дело в том, что именно Война стала серьезнейшим препятствием в достижении моей цели.

   Мягко потирая подбородок, девушка оперлась руками в колени, задумавшись. Ветер трепетал ее темно-каштановые волосы. Реннет невольно засмотрелся на ее красивый профиль, отчего не сразу отреагировал, когда она вдруг посмотрела в ответ. Он отвернулся. Заметив его реакцию, Катарина улыбнулась.

   - Письмо, которое ты дал Грегору, каким-то образом связано со всем этим? - спросила она.

   - Да. Я послал просьбу моему старому знакомому. Думаю, мы увидим его недели через две или три. Он является одним из ключевых звеньев предстоящей компании. Прости, но подробнее прямо сейчас рассказать не могу, - извинился он.

   - Ясно, - немного раздраженно пробурчала девушка.

   Реннет кивнул и, поднявшись с мокрого бревна, неспешно зашагал по берегу озера, рассматривая мертвый пейзаж, медленно покрывающийся хлопьями первого снега. Катарина последовала примеру юного мага и вскоре поравнялась с ним. Со стороны, наверное, они были похожи на парочку, или на брата с сестрой - как только такая мысль пришла в голову юноши, он чуть не споткнулся.

   - Ммм... я хотела у тебя еще кое-что спросить... - заговорила неожиданно мистик.

   Почувствовав в голосе Катарины оттенок нерешительности, совершенно непривычной для нее, Реннет удивился, но не подал виду.

   - Обычно ты всегда задаешь мне их без всякого разрешения, - усмехнулся он.

   - Да? А... ну да, возможно, - согласилась та, опустив глаза под ноги, кстати говоря, обутые в теплые сапоги из очень качественной кожи, найденные в запасниках убежища Реннета. - Помнишь, как ты исцелил меня и оставил в той лачуге в лесу?

   Юноша насторожился, не имея представления, в чем заключается подвох.

   - В общем, когда я очнулась, то вся моя одежда, что ты оставил висеть под потолком, была насквозь мокрой. После я долго думала, но так и не смогла понять, что с ней могло произойти. Ведь не от валяния в снегу же я так сильно промокла?

   С одной стороны Реннет испытал облегчение. Он уже начал думать, что она спросит его о том, как оказалась в одном белье. Честно говоря, эта ситуация до сих пор заставляла его чувствовать некоторую неловкость. Но с другой стороны, заданный ею вопрос также оказался не из числа тех, на которые ему легко было ответить.

   - Ну... - замялся он, нервно взлохматив волосы.

   - Давай, отвечай! - поторопила его девушка.

   Протяжно и глубоко вдохнув, а затем выдохнув, он выдавил из себя неожиданные слова:

   - Не обижайся. В общем, когда я нес тебя до хижины, нам на пути попалась бурная незамерзшая речка...

   - И?..

   - Я поскользнулся на мокром льду и... уронил тебя в воду.

   - Че... чего? - шокировано переспросила Катарина. - Как это "уронил"?

   Юноше показалось, что воздух вокруг резко похолодел. Он лишь пожал плечами и пробормотал что-то вроде "извини", странно побледнев при этом. Мистик ничего не ответила, замолчав. После того как она несколько раз прокрутила в голове донельзя неожиданный ответ молодого ренегата, возникшая ситуация начала казаться ей даже забавной.

   - Ладно, - резко заговорила она вдруг, - я забуду про то, что ты меня чуть не утопил, а потом еще раздел, воспользовавшись случаем, но только при одном условии!

   - Условие?

   - Именно, - как-то странно ухмыльнулась та. - С сегодняшнего дня ты будешь спать в моей комнате, до тех самых пор, пока меня не перестанут посещать кошмары. Вчера я убедилась, что твое присутствие необъяснимым образом влияет на мои сны.

   - Что?!! - Реннет побледнел и застыл на месте, как вкопанный.

   Катарина встала перед ним, уперев руки в бока, придирчиво оглядела его с ног до головы, и с деланной серьезностью спросила:

   - Слушай, а ты не заболел? Побледнел вон весь, да и слышать видимо хуже стал...

   Но юноша даже не заметил ее насмешек. Со слегка испуганным выражением лица он сказал:

   - Да с-слышал я все. И как ты себе это представляешь?

   - Все просто, разве нет?

   - Нет! Все совсем не просто! - почти что выкрикнул тот. - Две кровати там не поместятся в любом случае, и где прикажешь мне спать?

   - Как где? А на полу?

   Реннет фыркнул, отвернулся, и зашагал по направлению к особняку. Твердое и холодное "Нет!" слетело с его губ. Катарина же, видя его реакцию, решила добить окончательно:

   - Ну, если не боишься, можешь спать вместе со мной. Обещаю, приставать не буду! - крикнула она вслед, и не сдержавшись, расхохоталась, а потом поспешила догонять.

   Вскоре после того как они вернулись в убежище, юноша занялся обедом, а заодно и ужином. Девушка вызвалась не сколько помогать ему, а сколько самой научиться готовить. Объяснила она свое желание тем, что не хочет быть бесполезной. После недолгих уговоров Реннет согласился на этот опасный и рискованный, как он считал, шаг. Отчасти, причина его согласия заключалась в том, что с завтрашнего дня он планировал начать тренировки, а значит, свободного времени у него уже не будет.

   На удивление, девушка схватывала все буквально на лету, и юноше ни разу не пришлось повторять ей дважды. Создавалось ощущение, будто она рождена готовить. Реннету даже в некоторой степени завидно стало. Самому ему понадобилось немало времени и уйму терпения доброй Илии, чтобы научится основам. Но все-таки его не покидало ощущение, что Катарина что-то задумала...

   В конечном счете, он оказался прав. После ужина, состоящего из простенького, но довольно вкусного супа с пшеничной крупой, а также из сладкого и ароматного орехового бисквита, Реннет искренне поблагодарил ее за вкусную пищу и старания. Катарина в ответ заявила, что теперь юноша еще больше обязан ей, а значит, без лишних вопросов выполнит просьбу о ночевке в ее комнате. По-видимому, о вчерашнем ужине, который приготовил Реннет, она успела благополучно забыть.

   "И почему мне так сложно ей сопротивляться?" - подумал тот устало.

* * *

  Глава 8 И снова Призрак

* * *

   На следующий день, как и задумывал, Реннет начал тренировки. Конечно, лучше было бы немного отлежаться: пленение и два месяца в камере изрядно ослабили его. Однако юный маг понимал, что на хороший отдых сейчас просто нет времени. Магия вернулась к нему в полной мере, и необходимо было тратить все свободное время, что у него еще оставалось, на изучение и повторение заклинаний.

   Он начал с того, что достал спрятанные в убежище книги заклинаний наряду с собственными записями и заметками. Целый день ушел лишь на повторение теории. Неприятностей добавляло его испортившееся зрение. В темное время суток он мог видеть даже лучше, чем раньше, но при дневном свете все оказывалось наоборот. Реннет подумывал было начать носить очки, но потом передумал. Во время сражения они могли сыграть плохую шутку, неправильно сориентировав расстояние.

   Запретные заклинания было решено оставить в последнюю очередь, а до тех пор ограничится магией огня и тени. Каждый день по нескольку часов он только тем и занимался, что метал огненные шары, поджигающие сферы, или тренировался в управлении теневыми нитями. Изувеченные пальцы рук также стали проблемой, но на этот счет у него уже имелась дельная мысль. Вот только воплотить ее в жизнь он пока не имел возможности.

   В общем, начались дни, полные изматывающих упражнений, многочасового корпения над книгами, и еще много чего подобного. Порой юноше казалось, что он вернулся в стены Немисса. Он еще тогда трудился не покладая рук, с одним лишь намерением - выжить во что бы то ни стало.

   Стоит заметить, Катарина не оставалась в стороне от всего этого, и каждый раз отправлялась вглубь леса на "тренировочную площадку", где восстанавливался Реннет. Разумеется, по части магических навыков она не могла тренироваться на окружающих деревьях, и уж тем более на живых людях. Все ее заклинания и способности поражали не физическое тело врага, а его разум. Но зато никто не мешал там ей "помахать" мечами: как оказалось, у мальчишки в убежище было припасено и несколько превосходного качества клинков. Некоторые из них были отобраны в битвах, а другие попросту украдены. Мечи стоили очень дорого, и купить их за деньги у него не было возможности. Для мистиков, в особенности для женщин, владение стальным оружием считалось не столько приемлемым, а сколько обязательным, в отличие от тех же боевых магов. Немногие маги-стихийники женского пола в светлых кланах всерьез обучались боевым искусствам или фехтованию, чаще всего ограничиваясь лишь базовыми приемами.

   В первый же день, когда они выбирались из шахты, Реннет по достоинству оценил мастерство девушки-мистика. Его невероятно поразили руки Катарины, которые нисколько не выглядели загрубелыми и мозолистыми. Он так и не смог понять, каким образом они остаются такими мягкими и гладкими, а спросить напрямую опасался. И если говорить начистоту, то он не мог со стопроцентной уверенностью заявить, что сумеет победить ее в битве на мечах.

   Замечал юный маг или нет, Катарина тоже внимательно наблюдала за его тренировками, оценивая боевые навыки и магию. И хотя ей до нынешнего момента не раз приходилось видеть мастерство темных магов огненной стихии, она не могла не признать того факта, что настолько быстро творить чары способны лишь считаные единицы из них. Девушка пробовала предложить тренировочное сражение ее клинка против его магии, но Реннет наотрез отказался. Он заявил, что в таком случае они будут неравны в возможностях. Глядя на летающие во всех направлениях и меняющие форму сгустки пламени Катарина и сама прекрасно понимала, что перевес не в ее пользу, однако от этого ей не становилось лучше. Она даже всерьез подумывала о том, чтобы пустить в ход возможности темного мистика, запрятанные глубоко внутри, чтобы уравнять шансы. В конце концов, кошмары теперь уже не мучали ее, как прежде, а открыть юноше всю правду об этой части себя хотелось сильнее и сильнее. Но тут была проблема в собственной неуверенности и с недавних пор преследующей ее мысли "А что, если даже для далекого от благих дел ренегата ее преступления покажутся непростительными?", ведь он всерьез придерживался черты, за которую нельзя ступать ни в коем случае...

   В таких тяжелых - физически и умственно - тренировках прошли три недели с момента их прибытия в убежище. Нельзя сказать, что эти дни были скучными, но значительных событий не происходило. Однако по прошествии двадцать третьего дня особняк посетил странный гость.

* * *

   Реннет и Катарина как раз сидели за столом, допивая ароматный мятный чай. Оба молчали. Юноша по большей части размышлял о поступках женщины, сидящей напротив. И сам не вполне понимая почему, но он согласился ночевать на полу в ее комнате, пусть спина от этого у него побаливала. Возможно, его согласие было получено по той простой причине, что девушку продолжали преследовать кошмары, и ее постоянные крики не давали заснуть ему самому. Он так до сих пор не получил внятного ответа о причине этих самых кошмаров, но все же, счел благоразумным не совать нос в чужие дела.

   Катарина сдержала обещание "не приставать", и практически всегда вела себя достаточно прохладно. Видимо, у нее имелись четко расставленные приоритеты. Для Реннета, крайне необщительного с людьми и не имеющего опыта в подобного рода ситуациях, не так легко оказалось понять ее поведение и отношение ко всему происходящему. Он успел немного узнать ее в плане характера, но не мог сказать, чего именно она хочет от собственного будущего. В то же время он начал замечать, что не может не думать о ней. Быть может дело в том, что он впервые оказался настолько близко с женщиной и проводил с ней так много времени. Пусть внешне он оставался холодным и невозмутимым, в душе юного мага царила полная неразбериха. Он просто не знал, как быть и что предпринять...

   "Дзинннь!" - донеслось вдруг с первого этажа, заставив Реннета очнуться от собственных мыслей. Сидящая по другую сторону стола мистик подняла взгляд из чашки с чаем и бросила быстрый взгляд на него.

   - По-моему, это внизу...

   - Кто-то пришел. Это колокольчик, оповещающий о гостях.

   - Грегор? - немного удивленно предположила Катарина.

   - Точно нет, - отрицательно мотнул головой Реннет. - Он до самого вечера должен быть в поселке. Нужно посмотреть, - добавил он и вышел из-за стола, а потом начал торопливо спускаться по лестнице.

   Ему удалось опередить Илию, также услышавшую звон и намеревающуюся выйти к воротам.

   - Вам лучше остаться здесь, - произнес внезапно юноша, остановив женщину. - Не думаю, что это может быть кто-то из наших недоброжелателей, однако следует быть осторожными, - объяснил он ей и стоящей позади Катарине.

   Мистик хотела возразить ему в самой грубой форме, посчитав такое отношение как минимум высокомерным, но сдержалась и просто молча кивнула. Ей было не по себе, оттого что осталась в стороне и теперь могла лишь наблюдать за направляющимся к калитке парнем. Она бросила короткий взгляд на Илию - та ответила ей неуверенной улыбкой.

   - Не беспокойтесь, - тихо попыталась ободрить ее Катарина. Уж очень бледной показалось лицо женщины.

   - Я понимаю, у вас обоих сейчас непростое время. Реннет предупреждал нас об этом, когда нанимал присматривать за его убежищем.

   Девушка не ожидала подобного.

   - Эм... так он вам все рассказал? - спросила она.

   Илия кивнула и мягко добавила:

   - Я знаю, что он маг-ренегат. Также мне известно, что он здесь скрывается от своего ордена. Реннет беспокоится о нас, потому и не скрывает правду. Хочет, чтобы мы знали и сами решали, оставаться здесь или уйти.

   Катарина даже не подозревала об этом и не нашлась что сказать. Юноша сильно рисковал, рассказав молодой паре о своей ситуации, но, по-видимому, решил не скрывать таких опасных вещей.

   Тем временем, пока она раздумывала над этим, показался Реннет. Он возвращался в дом и был не один, а с незнакомым мужчиной в дорожном одеянии. Капюшон того был откинут на спину, и первое, что бросалось в глаза - это чуть длинноватые серебристые волосы, а также поразительно ясные синие глаза. На вид ему, наверное, было меньше тридцати лет, а под длинной безрукавной накидкой вырисовывалось хорошо сложенная атлетическая фигура, из-за чего идущий рядом юноша казался еще более худым.

   - Приветствую вас! - коротко и с достоинством поклонился незнакомец.

   Реннет скривил губы в усмешке и, махнув в его сторону ладонью, представил:

   - Это Ладан, мой старый знакомый!

   - Здравствуйте! Меня зовут Илия! - приветливо улыбнулась женщина молодому человеку, и тоже слегка поклонилась.

   - Катарина! - просто и коротко ответила мистик, продолжая разглядывать мужчину. Надо заметить, она была несколько удивлена увиденным, однако не стала показывать этого. "Знакомый" юного мага походил на какого-нибудь благородного рыцаря или аристократа, но никак не на ренегата, как рассказывал ей Реннет. В его глазах виднелось достоинство и спокойствие мудрого человека.

   "Что же могло подвигнуть его бросить Светлый Орден и сделаться отступником?" Пока Катарина размышляла на эту тему, они втроем поднялись на второй этаж.

   - Думаю, Ладан, ты не откажешься от чашечки горячего чая? - предложил Реннет.

   - Не откажусь, - улыбнулся тот. Сняв с себя накидку, мокрую от налипшего снега, он повесил ее у тлеющего камина. При этом он бросал настороженные взгляды вокруг, словно не знал, чего ожидать от своего знакомого в следующее мгновение. - Не думал, что ты обзаведешься спутницей, - заявил он вдруг, метнув оценивающий взгляд на Катарину, примостившуюся в углу стола. - Она в курсе, кто я такой?

   - Если хочешь, можешь сам объяснить ей, - неожиданно пожал плечами Реннет, не обращая внимания на вопросительный взгляд женщины, обращенный в его сторону.

   Катарина не поняла, что имелось в виду под словом "кто я такой". Юноша не раскрывал ей подробностей и лишь уточнил, что он маг из светлого клана. Но, к собственному удивлению, взволновала не личность Ладана, а ровно то, что Реннет не стал опровергать его предположение о "спутнице", хотя обычно под этим словом имелась в виду возлюбленная. Было неясно, сделал он это намеренно, либо же просто не обратил внимание. Ей не сильно хотелось, чтобы новый знакомый был о них двоих неправильного мнения.

   Тем временем, молодой сереброволосый маг сел напротив и, сделав маленький глоток из чашки, обратился к ней:

   - Госпожа Катарина...

   - Просто Катарина, - поправила его женщина.

   - Хорошо, - кивнул тот, и продолжил: - Я хотел поинтересоваться; вы тоже из светлого клана Немисса?

   - Нет, я маг-мистик.

   Реакция Ладана на ее ответ была совершенно неожиданной: дернувшись назад и вскочив из-за стола, он с ноткой ярости и презрения в голосе воскликнул:

   - Темная?! Реннет, ты с ума сошел?!

   Юноша тоже напрягся, хотя ничуть не удивился, в отличие от Катарины. Он заговорил твердо и максимально прохладно:

   - Да, она из темных. А на данный момент такая же отступница, как мы с тобой. Не мог бы ты быть вежливей в будущем? В конце концов, никто из нас не отличается чистой и незапятнанной репутацией.

   Сереброволосый маг перевел взгляд с девушки на Реннета, помрачнев при этом.

   - Ты уверен в ней? Может она посланная по твою душу?

   - Вообще-то я прямо перед тобой и все прекрасно слышу! - встряла в диалог Катарина, поднимаясь на ноги и сверля взглядом стоящего перед собой мужчину. - Если есть претензии, то предъявляй их мне в лицо! Или ты считаешь, что ни один из темных магов не заслуживает доверия? Как же похоже на светлого. Тогда какая причина заставила тебя самого стать ренегатом? - она уже даже не пыталась сдерживаться, не привыкшая терпеть такого отношения к себе.

   Реннет улыбнулся и спокойно добавил:

   - Я уверен в ней ровно настолько, насколько могу быть уверенным в тебе. Вижу, твоя нелюбовь к темным никуда не делась...

   Ладан некоторое время переводил взгляд от него к девушке, и обратно.

   - Ладно, мистик Катарина, тебе знакомо прозвище "Призрак"? - спросил он после.

   Разумеется, ей уже приходилось слышать его, пусть даже она не имела прямого отношения к отрядам темных лазутчиков на службе Армии Ночи. Говаривали, что этот Призрак неуловимый охотник за информацией, и прославился он тем, что смог проникнуть в архив Светлого Ордена. Впрочем, его дерзкий поступок имел серьезные последствия. Разошелся слух, что он был убит боевыми магами. Темные долгое время пытались найти хоть какие-то следы его существования, но никаких результатов не достигли. Их план по завладению украденной им информацией в итоге провалился. Вспомнив все это, Катарина кивнула, произнеся:

   - Слышала, что его истинный облик никому неизвестен, по той же причине и неуловим, - она допила чай и невозмутимо посмотрела на мага.

   По левую руку от нее раздался смешок, а потом юноша сказал:

   - Ты сейчас наблюдаешь перед собой этот самый "истинный облик". Да, и не такой уж он неуловимый, как думают многие.

   - Постой! То есть, Призрак это...

   - Он прав. Меня долгое время называли Призраком, - хладнокровно согласился Ладан, видя изумление, отразившееся на лице девушки. - И не стоит говорить так, будто из меня шпион совсем никакой, - обратился он тут к Реннету. - Ты единственный, кому удалось меня выследить. Тогда же, после небольшой перепалки, в которой ты сыграл не совсем честно, мы договорились подстроить смерть Призрака, в обмен на добытую мной информацию.

   - Помню, это произошло за пару дней до вторжения Ворона в Немисс, - подтвердил Реннет, разом посерьезнев. - Жуткая то была битва. Первое сражение в моей жизни, где погибло столько народу...

   - Да, наслышан о том случае. - Ладан свел ладони вместе и продолжил: - До сегодняшнего момента я скрывался под множеством обличий, а шпион Призрак перестал существовать. Честно говоря, в последнее время стало гораздо сложнее не высовываться, ввиду происходящих в мире событий. Реннет, они ведь как-то связаны с тем, что ты попросил меня прийти сюда? - он обратил взгляд ярко-синих глаз прямо на худощавого юношу.

   - Все верно, - ответил тот. - Я бы хотел, чтобы ты нашел для меня кое-кого...

   - Хм? И кого же? Кстати, заметь, кто бы он ни был, за это придется платить.

   - Ну, про оплату я не сомневался... однако, думаю, ты предпочтешь получить ее информацией, нежели деньгами, верно? В этом случае у меня есть, что тебе предложить взамен. Вот только предупреждаю, что получишь ты ее только после завершения работы.

   Маг, когда-то называвшийся Призраком, после краткого молчания поинтересовался:

   - Данная ситуация кажется мне странной. Подозреваю что тот, кого я должен найти, необычный маг или человек. Что случится, если я откажусь?

   - Ровным счетом ничего особенного, разве что ты упустишь шанс выбраться из скуки, - усмешка тронула губы Реннета. - И я, не стану скрывать, без твоей помощи потеряю слишком много времени. Ты ведь до сих пор держишь связь с продавцами секретов, не так ли?

   Ладан колебался. Он внимательно смотрел на юного мага, пытаясь понять, стоит ли браться за все это? "Он довольно непредсказуем и в некотором смысле даже хуже любого другого, будь то темный или светлый. В то же время, хочется узнать, что задумал этот дерзкий ренегат и каким образом его планы отразятся на текущей обстановке", - неспешно размышлял он.

   - Знаешь, - юноша хитровато улыбнулся, - я практически уверен, что ты заинтересуешься моим предложением еще больше, когда узнаешь, кого нужно будет искать. Так почему бы мне не воспользоваться этим и не рассказать тебе о них?

   - О них? То есть, их несколько, - насторожился сереброволосый мужчина.

   - Их несколько, - кивнул Реннет и, поднявшись из-за стола, вышел в коридор.

   Ладан недоуменно проводил его взглядом, но спрашивать о чем-то еще не стал. Катарина тоже осталась сидеть на месте, раздумывая о том, как эффективнее потом заставить мальчишку раскрыть все тайны. Она практически вся ушла в собственные мысли, и когда шпион заговорил, чуть не подскочила на стуле от неожиданности.

   - Катарина, по сути я ничего против темных не имею и никогда не имел, однако конкретно по отношению к вам я того же сказать не могу, - он говорил негромко, но с неприятным давлением. - А знаете почему? - маг пристально посмотрел на девушку.

   - Что? - не поняла та, потому сразу насторожилась.

   - Дело в том, что мне прекрасно известно, кто вы такая и чем занимались в Армии Ночи. Как Реннет справедливо заметил, я всегда держу руку на пульсе, оставаясь в курсе всех событий. Про темных мистиков я наслышан достаточно, чтобы понимать, что вы из себя представляете.

   - Вы сейчас о чем? - Катарина старалась делать вид, что ничего не понимает, но в ее голосе чувствовалось напряжение.

   - Издеваться, влиять, и контролировать человеческие души, их эмоции и чувства - звучит поистине ужасно, но вы ведь занимались этим? Кроме того, вы и по рангу продвигались благодаря тому же. Слышал, что даже среди темных вас многие ненавидят и презирают. Боюсь даже спросить, что происходит с душами самих мистиков, после подобных деяний, - маг говорил по-зимнему холодным тоном.

   - Что ты хочешь?

   - Хочу задать всего один вопрос и получить на него ответ, - произнес он тихо. - Реннет знает обо всем этом?

   Девушка яростно вонзила ногти в твердую деревянную поверхность столешницы и глаза ее зажглись жутким пламенем. Ей в голову пришла мысль о том, чтобы прямо сейчас атаковать его, в мгновение ока стереть память. Однако трезвая часть сознания говорила, что поступив так, она сделает только хуже. Последствия устранения могут оказаться тяжелее самой проблемы. Придется уйти из убежища. Правда, существовал еще один вариант, который она могла использовать. Ответ "да" так и просился на язык, однако она почему-то не смогла произнести его вслух. Не хотелось врать, хотя до сих пор она только этим и занималась?

   - Ясно, - сказал Призрак, и его следующие слова буквально шокировали Катарину: - Тогда не рассказывай ему об этом никогда!

   - Чт-что?! - пораженно переспросила она.

  Тот ответил не сразу.

   - Насколько мне известно, Реннет далек от понятий чести и правильности, но даже он не потерпит вмешательства в чужую душу грязной магией. По крайней мере, до сих пор он составлял именно такое впечатление, - поправил он самого себя. - Понятия не имею, где вы с ним столкнулись, и что произошло впоследствии, но боюсь, мальчишка доверяет тебе. Это сразу бросается в глаза, хоть сам он может и не осознавать. Реннет из того типа людей, кто вообще редко доверяют кому-то. И, один Бог знает что произойдет, когда вскроется правда. Поэтому, думаю, лучше ему не знать ее вовсе. В конце концов, о темных мистиках известно далеко не всем даже в Армии Ночи, не так ли? Но в любом случае, решать лишь тебе, а я со своей стороны обещаю не вмешиваться...

   В коридоре раздались шаги и Ладан спокойно, будто никакого разговора не было, сделал глоток из своей чашки. Его хладнокровности можно было только позавидовать. Катарина тоже напустила на себя безразличное выражение, спрятав под ним выплескивающиеся через край эмоции, хотя неуверенность все же осталась.

   - Эээ... надеюсь, вы тут не передрались между собой? - удивленно спросил прямо с порога Реннет, как будто почувствовал повисшее в воздухе напряжение.

   - Все в порядке, - кивнул ему сереброволосый маг.

   Юноша не стал ни до чего допытываться и лишь хмыкнул с явным подозрением. Он положил на стол перед Ладаном с десяток листов, вместе с прикрепленными к ним запечатанными конвертами, и сказал:

   - Вот здесь имена и данные на тех, кого ты должен разыскать. Письма необходимо передать лично в руки каждому из них.

   Слушая наставления юноши, Призрак просмотрел несколько листков с записями.

   - Сколько их тут? - спросил он затем.

   - Дюжина, - тут же прозвучал короткий ответ.

   - Хм, - голос шпиона разорвал воцарившуюся на несколько минут тишину, - некоторые из этих имен мне знакомы. Только я не понимаю, зачем они тебе сдались-то? Что произойдет, когда они прочтут эти послания? - он вопросительно уставился на Реннета, требуя разъяснений.

   - Если они согласятся, то непременно заявятся сюда, в мое убежище, а если нет... скорее всего, выбросят их и пошлют меня к демону-пожирателю Нижних Пределов, - улыбнулся тот, и добавил: - Допускаю, что таковых будет не один и не два.

   Катарина тоже, протянув руку, выудила из всей пачки одну страницу и прочла:

   "Улан Ледяной Творец - маг с редким элементом льда. Живет в небольшом городке Клодрин в двух днях пути к северу от Инстарна..."

   Дальше в документе перечислялись внешние данные этого человека. Девушке не приходилось раньше слышать о нем, потому она поспешила с вопросами к юному ренегату.

   - Темным вряд ли известно о нем. Примерно лет десять назад он элитным гвардейцем служил в клане "Свет", но потом его арестовали за какие-то несуществующие преступления против ордена и подавили магию. Иначе говоря, Улан помешал им чем-то, и в результате было принято решение отправить его в отставку, - ответил ей Реннет.

   - И что тебе от него нужно? - искренне удивилась Катарина.

   - Думаю, сейчас нет смысла вдаваться в подробности. Все зависит от того, примет ли он мое приглашение, или же нет. - Он повернулся к Ладану: - Ну как? Справишься?

   - Будет непросто.

   - Понимаю, но времени мало, и ничего другого сейчас я придумать не в состоянии, - сказал он.

   Призрак раздумывал недолго и вскоре дал согласие. Вопреки предложению Реннета остаться на ночь в особняке, маг заявил, что отправляется прямо сегодня. А когда тот попытался настаивать, парировал его же фразой о том, что времени и так недостаточно.

   "Ладан наверняка уже догадывается насчет моего плана, однако разглашение подробностей стоит все же отложить до возвращения, - думал юноша, спускаясь по крутой лестнице позади длинного дорожного плаща сереброволосого мага-шпиона. - Тем более я сам пока ни в чем конкретно не уверен".

   Молодой маг будто прочел его мысли, повернулся и спросил:

   - Реннет, ты уверен в том, что делаешь? Судя по услышанному и увиденному сегодня, у тебя имеется план, граничащий с безумием. Мне это не очень-то нравится, если говорить прямо...

   - Ты же дал свое согласие? - ответил юноша вопросом на вопрос.

   - Дал... и как бы не пожалеть об этом.

   - Хех, - Реннет широко ухмыльнулся и с вызовом в голосе поинтересовался: - А тебе не скучно просиживать молодость в Азранне, подобно старому пауку-домовому, до конца своих дней ждущему прилета жирной мухи? Я практически уверен, что ты сорвался бы в любом случае, ведь вокруг идет нешуточная война.

   Призрак усмехнулся.

   - Ты прав, то был лишь вопрос времени. Однако я совершенно не понимаю, что тебя подтолкнуло к твоей затее? Сидел бы со своей подружкой здесь и счастливо коротал дни. Я же знаю, ты высоко ценишь спокойное существование.

   Реннет застыл как вкопанный. Слова оправдания сами начали слетать с языка:

   - Она... она не моя подр... - тут он остановился, замолчал на мгновение, а потом накинул на лицо бесстрастную маску, махнув на все рукой. Он осознал, что от оправдания вызовут только прямо противоположный эффект.

   - Хммм... - многозначительно кивнул Ладан, словно победил в споре.

   Реннет больше и рта не раскрыл, оставаясь серьезным. Перед тем как попрощаться окончательно, стоя около ворот, шпион вдруг обернулся и посмотрел на юношу с необычной проницательностью.

   - Не представляю, что произошло за прошедшие месяцы, но ты сильно изменился. По сравнению с прежним тобой - просто небо и земля. Кажется, будто от тебя веет жутью и могильным холодом. Я встречал некромантов пару раз, но даже они пахнут иначе. Скажу честно, у меня мурашки по спине побежали, когда увидел тебя сегодня. Однако сомневаюсь, что ты расскажешь мне что-то...

   - Мертвые должны производить подобное впечатление, - криво усмехнулся тот, обратив его слова в шутку.

   "Будь осторожен со словами. Они могут оказаться правдой", - мысленно ответил ему Призрак. Он даже не старался развивать тему. И причиной тому был страх. Маг чувствовал в Реннете что-то слишком неестественное, противоречащее окружающему, хоть объяснить словами не смог бы, что это такое было. Единственное, что он знал наверняка, эта неестественность пугала его самого. Обычно он любил перевести все в более легкомысленное отношение. Даже их с юношей первое столкновение маг воспринимал спокойно. Однако сегодня он постоянно оставался крайне серьезным и настороженным.

   Проводив Ладана, юноша вернулся в дом. Он был практически уверен в том, что шпион сделает все как надо. Больше всего его взволновали последние слова сереброволосого мага. "Судя по всему, проклятие запретных заклинаний начало влиять и на меня..." - размышлял он, поднимаясь по лестнице на второй этаж.

   - Значит, ты собираешь отряд? - спросила вдруг появившаяся буквально из ниоткуда Катарина...

* * ** * *

  Глава 9 Наемница

* * *

   Девушка стояла прямо напротив лестницы и мрачно смотрела на него, скрестив руки на груди. Во время беседы юного мага с Ладаном она мало говорила, однако, судя по всему, уже успела сделать соответствующие выводы. И сейчас она ждала от него ответа.

   Реннет, видя в ее карих глазах твердое намерение узнать правду во что бы то ни стало, отпираться дальше не стал.

   - Все верно, - кивнул он.

   - И какова цель?

   Юноша прошел мимо нее и сел за стол, спиной к остывающему очагу. Катарина последовала за ним, расположилась напротив, и все так же не сводила с него глаз.

   - Что ж, я обещал тебе рассказать, потому скрывать что-либо дальше не имею желания, - после минутного молчания заговорил он. - В конце-то концов, не так важно, узнаешь ли ты все прямо сейчас, или чуть позже. Спрашиваешь, какова моя цель?

   Разумеется, его вопрос был чисто риторическим, и ответа на него не требовалось. Реннет продолжил, заявив, что собирается ввязаться в войну, однако действовать будет как независимое лицо, то есть, не примыкая ни к одной из действующих сил. Именно для этого ему и нужен отряд, достаточно сильный и состоящий из опытных людей, придерживающихся нейтралитета по отношению к обоим орденам магов.

   Услышав это, Катарина сразу высказала свои сомнения: она полагала, что дюжины человек явно не хватит даже для того чтобы остаться в живых, если сильнейшие сочтут их угрозой. С явным сарказмом она поинтересовалась, что же могло толкнуть его на подобное безрассудство.

   Понимая, что без полноты картины объяснить все мистику невозможно, Реннет начал свой рассказ с самого начала, то есть со своей смерти. Он поведал ей о том, как оказался в таинственном мире серого неба и белой земли, где вокруг не было ни души, пока не появились сущности, называющие себя Стражей. Они-то ему и объяснили суть мировой магии и катастрофы, что может произойти, если война затянется надолго. Концепцию превращения дикой природной магии в ту, которая использовалась магами, колдунами и мистиками, юноша и сам еще до конца не понимал, потому старался говорить лишь то, что слышал от этих самых Стражей. В особенности он сделал упор на реально существующие факты, указанные ими.

   Катарина выслушала все в абсолютном молчании, и при этом на ее лице не промелькнуло ни тени эмоций. Но самое худшее, что могло произойти, она не заговорила даже после того, как Реннет закончил. Женщина просто продолжала смотреть на него пристальным холодным взглядом, говорящим само за себя, что она склонна считать только что услышанное ни чем иным как бредом сумасшедшего.

   Юноша почувствовал себя неуютно. Почему-то этот взгляд пугал его. Но так просто сдаться он не собирался.

   - Да, все услышанное сейчас тобой кажется весьма невероятным, но в то же время, если принять слова Стражей за правду, то можно объяснить многое, что до сих пор мы не были в состоянии объяснить. Те же стихийные бедствия и болезни, к примеру, во время войн возникали в четыре раза чаще. Вряд ли подобное можно назвать простым совпадением. А если хоть на мгновение представить, что наш континент действительно пронизан магической энергией, то многочисленные возмущения этой самой энергии в одной определенной точке вполне способны вызвать нестабильность. Как сказали Они, во время первых двух войн нам удалось избежать гибельных последствий только по той причине, что наши заклинания находились на более низком уровне развития, нежели сейчас. Хотя полвека назад мы все же были на самом краю, и только вмешательство Девятки спасло ситуацию. Никто до сих пор не может сказать, зачем они отобрали магию у нескольких сотен магов прямо во время битвы. Конечно, версий можно придумать множество, однако мы не можем просто отмести тот факт, что все могло быть именно так.

   Реннет протяжно выдохнул, утомленный долгими объяснениями. Его и самого не покидали сомнения насчет собственных слов. Он не раз спрашивал себя: действительно ли это может оказаться правдой? Твердых и четких фактов не было, но мизерного шанса на то, что упомянутая катастрофа реально может произойти в будущем, хватало с лихвой, чтобы заставить его действовать. Сейчас же он был способен лишь смотреть на нее и ждать ответа.

   Она уже давно выпила свой чай (уже третья чашка по счету), но вставать из-за стола по-прежнему не торопилась. Понимая, что одним молчанием она ничего решить не сможет, Катарина наконец спросила:

   - Может... это все тебе приснилось? Я имею в виду разговор со Стражей. Ведь тогда ты был на пороге смерти, в такой момент многое способно привидится.

   - Ааа... ты говоришь о галлюцинациях, не так ли? - тут же отозвался Реннет. Получив медленный кивок вместо ответа, он усмехнулся. - Разумеется, я уже думал о таком варианте, причем не раз. Вот только есть одно "но"... - Он сделал короткую паузу. - Два дня назад я разговаривал с одним из Них. Они напомнили мне об обещании и предупредили, что времени осталось не так много.

   - Хочешь сказать, один из Стражи объявился здесь? - с явным недоверием спросила она.

   Юноша отрицательно покачал головой, подбирая подходящие слова.

   - Скорее, то было мысленное воплощение одного из них. Конечно, так как слышать его могу только я, потому что связан с ним, можешь считать это лишь очередной галлюцинацией. Однако... - он прикоснулся пальцами к губам, а потом с улыбкой продолжил: - Однако такое слишком для моего сознания. Оно, знаешь ли, довольно скупо по части воображения и придумать все это для него непосильная задача.

   Мистику такое доказательство показалось не очень убедительным, хотя значение того странного жеста она так и не поняла.

   - Ладно, даже если допустить, что вся история с "Конфликтом" правдива, остается вопрос: как ты собираешься предотвратить катастрофу? - спросила она у него прямо. - Сомневаюсь, что они поверят в твой рассказ, как не хочу верить в него и я. Они не остановятся по собственной воле. Война не прекратится по одному только желанию какого-то там ренегата.

   - Хех, уверен, они мне не поверят. Даже слушать не станут, - фыркнул он. - Придется заставить их задуматься и сделать правильный выбор.

   - Ого! А ты, я вижу, настроен решительно. Однако это не группа магов-учеников из захудалого клана, а целые нации магов, пусть и с разными взглядами и стремлениями.

   Юноша склонил голову набок и задумчиво прошелся ладонью по волосам.

   - Не стану забегать вперед, но у меня есть на этот счет кое-какие мысли. Но, как уже говорил ранее, ничего не выйдет, если не удастся убедить тех, кого я пригласил сюда, так что обсуждать план на данный момент пустая трата времени, - уклончиво ответил он.

   Катарина решила зайти с другой стороны:

   - Если убедить не удастся? Что предпримешь тогда?

   - Ну... тогда пойду и убью тех, кто на данный момент руководит Светлым Орденом и Армией Ночи. Ситуация может измениться, если сменяться те, кто контролирует эту ситуацию, - беспечным тоном произнес Реннет.

   Девушка посмотрела на него, но так и не смогла понять, всерьез он говорит, или шутит. Впрочем, воспринимать слова мальчишки всерьез она не могла, как ни смотри.

   "Чтобы убить лидера светлых и предводителя Армии Ночи потребуется нечто большее, чем просто везение и усиленный штурмовой отряд, - подумала тут же она про себя. - Невыполнимо для ренегата-одиночки, даже для такого талантливого, как он. Если бы было иначе, то предводители сменялись бы каждый божий месяц. Видимо он не хочет признаваться себе, что бессилен изменить подобные вещи".

   Выбросив все мысли из головы, Катарина расспросила о том, что он собирается делать завтра и все последующие дни до возвращения Призрака. Реннет заявил, что планирует тренироваться и набираться сил. Это самое необходимое сейчас дело, так как потом времени на такое уже не будет.

   В тот день они разговаривали меньше обычного, даже за ужином. Ночью, уже по обыкновению, Реннет располагался прямо на полу в комнате Катарины. Хотя то был не первый раз, когда они спали в одной комнате, юноше все еще неловко было видеть ее, сидящей на кровати и расчесывающей свои длинные каштановые волосы. Ночная рубашка, сшитая из тонкого мягкого шелка, хоть и прикрывала все ее тело, но очертания изящных полных грудей вполне себе четко угадывались под ней. Кроме того, девушка, заметив его взгляд, не упускала шанс сказать что-то вроде "Может, тебе все-таки неудобно спать на полу и ты захотел перейти ко мне на кровать?" весьма прохладным тоном. После этих слов Реннету никак не удавалось быстро заснуть.

   Однако на этот раз шуток не было, и юный маг догадывался почему. Катарина казалась немного рассеянной и задумчивей, нежели обычно. Возможно, она размышляла о том, что он рассказал днем. В какой-то момент Реннет захотел узнать, как она намерена поступать дальше, но передумал. Он решил, что в нынешней, полной неопределенности ситуации, говорить о таких вещах не имеет смысла. К примеру, если никто из выбранных им людей не примет приглашения и не согласится на сотрудничество, то все обернется слишком круто. Хотя, может быть, ему просто хотелось еще немного побыть в компании кого-то...

   Как и предполагал юноша, Катарина думала о будущем. Сейчас она чувствовала себя спокойно, слыша сонное дыхание спящего на полу мага. Иной раз она даже подбиралась к краю кровати и, глядя на него, засыпала сама. Реннет вряд ли знал об этом, так как спал довольно крепко.

   Но так не могло продолжаться всегда, и сегодня она осознала это в полной мере. Непонятным оставался замысел ренегата, но можно сказать наверняка, что в скорейшем времени он покинет убежище и включится в творящиеся в мире события. И тут возникал вопрос: как ей самой поступить при этом? И как он воспримет, если она заявит о том, что хочет и дальше остаться с ним? Разумным ли окажется такой выбор? Ответа девушка не знала.

   Она и сама-то не могла разобраться в себе и принять решение. Было лишь такое чувство, словно некоторые вещи ей уже не изменить.

* * *

   Прошло больше двух недель. Никаких новостей от Призрака все еще не было, но это не удивительно, так как ближайший из тех, кого он разыскивал, обитал в двадцати днях пути от их убежища. Таким образом, нужно было ждать еще не менее двух недель.

   Катарина решила сходить в расположенный неподалеку поселок. Реннет говорил, что он небольшой и довольно-таки бедный, однако необходимые мясо, рыбу и овощи для обеда и ужина раздобыть там несложно. Правда, он не имел представления, зачем ей самой туда таскаться, ведь Грегор всегда сам приносил продукты.

   Но девушку интересовало не мясо и овощи, а яблоки, замоченные в бочках. Илия упоминала, что они очень необычны на вкус, так как готовятся по особенному рецепту. Прожившая большую часть жизни в Южных землях, Катарина оказалась заинтригована столь необычным способом заготовки фруктов и, конечно же, ей хотелось их попробовать. Юноша не составил ей компанию и еще с утра ушел в лес, оттачивать подзабытые навыки. Впрочем, он не забыл предупредить ее быть осторожнее и не терять бдительности даже в общении с живущими в такой глуши людьми. В конце концов, здесь они скрывались.

   Однако девушка понятия не имела, как обернется ее невинная прогулка до поселения. С весьма подозрительной личностью она столкнулась прямо посреди пустынной лесной дороги.

   - ... ?! - резко отскочив назад, Катарина присела и потянулась к мечу. Пусть сегодня она не планировала участвовать в сражениях, благоразумно захватила с собой оружие. Одновременно с лязгом вынимаемой из ножен стали, с ее губ сорвался вопрос: - Кто ты?

   Девушка-незнакомка, стоящая перед ней, действительно выглядела весьма подозрительно. В середине месяца Лютой Стужи - второго месяца зимы, на ней были лишь тонкие брюки, мягкие сапоги и не сказать, что очень теплая накидка. Никто в здравом уме не стал бы одеваться подобным образом зимой, но встреченную Катариной незнакомку, по-видимому, это мало волновало. Когда мистик отскочила назад и потянула из ножен меч, она даже с места не сдвинулась, продолжая стоять посреди дороги. Ее зеленые с золотистым отливом глаза, очень редкие в здешних краях, смотрели внимательно и на удивление спокойно.

   - Божечки! Я уже думала, что ты меня так и не заметишь, пока мы лбами не стукнемся, - заговорила она вдруг, нахально улыбаясь.

   Катарина и вправду была поглощена собственными мыслями, потому и не успела среагировать на приближение незнакомки, в результате оказавшись в нынешней ситуации. Но дело тут явно не только в ее невнимательности. Она должна была услышать звук приближающихся шагов, но ничего такого не припоминала. А вот стоящая сейчас перед ней девушка, судя по всему, заметила ее гораздо раньше. Ее уверенное поведение и отсутствие всякой реакции на угрозу в виде выставленного перед собой меча Катарины, явно неестественно. Уж к жителям из упомянутого ранее поселка ее точно не причислишь.

   Тем временем незнакомка, на первый взгляд которой было чуть больше двадцати лет, печально вздохнула.

   - Значит, клинок отпускать не собираешься? Действительно хочешь драки?

   С этими словами она запустила руку за спину и извлекла на свет какое-то странное и необычное по виду оружие. Оно походило на саблю, однако рукоять в длину достигал чуть ли не полуметра.

   Катарина напряглась, отвела правую ногу еще немного назад, а руку с зажатым в ней клинком подняла на уровень подбородка. Встав в оборонительную позицию, она спросила еще раз:

   - Кто ты?

   - Хаа? А не кажется ли тебе, сестренка, немного... - она осеклась на полуслове. А потом, ухмыльнувшись еще шире и сделав виноватое лицо, сказала: - Ай, прости пожалуйста, наверно я с фамильярничала, обратившись к тебе как к сестренке? - Виноватое выражение испарилось так же быстро, как появилось. - Стервочка подойдет? Ой, снова оговорилась. Ну, так вот, дамочка, не кажется ли тебе немного грубым, спрашивать у незнакомого человека имя, не назвав для начала свое?

   Катарина даже опешила от неожиданности, услышав ее речь.

   - Что ты только что... - угрожающе сделала она шаг вперед, но быстро опомнилась. Та явно пыталась своими оскорблениями вывести ее из себя и, поддавшись гневу, она только сыграла бы ей на руку. Поэтому она остановилась, снова встав в стойку.

   Незнакомка оглядела ее изучающим взглядом, коротко хмыкнула.

   - Не повелась, значит? Что ж, предлагаю узнать мое имя силой! - Она внезапно схватилась за рукоять сабли двумя руками, сделал длинный прыжок вперед, и с криком "Берегись!!!" нанесла горизонтальный рубящий удар.

   Мистик прекрасно видела дистанцию между собой и ней. Даже после того, как незнакомка сократила ее прыжком, этого было недостаточно, чтобы удар достиг цели. Оставался еще как минимум метр. Поэтому Катарина удивилась, когда она начала атаковать...

   "Щелк!" - прозвучало в звенящей тишине зимнего леса, и рукоять сабли внезапно удлинилась сразу больше чем на метр. Острое лезвие клинка ударило бы точно в верхушку меча Катарины, не успей она среагировать в самый последний момент, мгновенно сделав шаг назад и тем самым сберегая свое оружие от весьма хитрого и варварского удара. В тот же миг в ее сознании вспыхнуло: "Оружие складного типа!" И целью этого оружия была не Катарина, а ее меч. Если бы удар прошел, клинок, несомненно, сломался бы.

   Со свистом разрезав воздух, незнакомка остановила саблю, превратившуюся в длинное копье, и изящно выпрямилась. Не обращая внимания на падающие с двух сторон ветки нависающих над тропой деревьев, только что разрезанных копьем-саблей, она улыбнулась и сказала:

   - Прекрасная у тебя реакция. Думаю, дальше продолжать схватку не стоит. Ты сильный мечник, раз сумела за такое короткое время разгадать мой замысел и спасти свое оружие. Кстати, меня зовут Валентсия, хотя лучше просто Валент.

   Катарина удивленно заморгала. Она слегка растерялась от такой неожиданной смены поведения.

   Тем временем, назвавшаяся Валентсией девушка со знакомым щелчком вернула копью изначальный вид и проворно повесила себе за спину. Видя, что ее противник все еще не опустила оружие, она беззаботным тоном заявила:

   - Я пришла к Ренегату. Ты знакома с ним, не так ли? Так что можешь успокоиться, да?

   Катарина тотчас догадалась, о каком ренегате идет речь. В радиусе десятков километров вокруг был лишь один маг-ренегат.

   - Понятно, - коротко ответила мистик и вернула меч в ножны. - Выходит, тебя направил Ладан...

   Валент совсем по-детски подперла кулаком острый подбородок и задумчиво пробормотала:

   - Ммм... кажется, он назвался Призраком. Странный тип, должна признаться.

   - Значит, все так и есть, - еще раз кивнула Катарина и назвала свое имя, но благоразумно не стала упоминать о принадлежности к магам-мистикам. - Да, я знаю человека, которого ты называешь Ренегатом, - добавила она после.

   Девушка-копейщица удовлетворенно ухмыльнулась и попросила провести к этому самому человеку.

   "Похоже, один из его списка уже прибыл, - подумала Катарина уже про себя. - Видимо, Реннет и сам не предполагал, что она может явиться так быстро. Ко всему прочему, это молодая девчушка. Надо бы быть осторожней в общении с ней..."

* * *

   Юноша практиковался в управлении теневыми нитями - единственное заклинание, доступное всем магам с элементом тени. Эта техника была довольно-таки сложной в обращении и на контроль тратилась уйма сил. Реннет упорно продолжал удлинять сотканные из полупрозрачной темноты щупальца, стараясь захватить выбранную цель с максимальной точностью. В качестве мишеней служили стволы деревьев. Так как теневые нити входили в число заклинаний захвата и удержания, то важны прежде всего точность и быстрота.

   На данный момент юный маг не обращал внимания на отсутствие последнего и намеренно вкладывал силы в дальность. От чрезмерного напряжения с него градом лил пот, несмотря на зимнюю погоду.

   Двое магов Гильдии Теней, которых ему в прошлом пришлось убить, владели техникой захвата лучше всех прочих. Один из них специализировался на множественных целях, а второй делал упор на точность захвата и последующее управление своей жертвой. Дальность действия их заклинания при этом оставалась средней. Исходя из этого, Реннет сделал вывод, что не имеет значение, сколько целей захватывает твой противник и какова точность его захвата, если дальность его атак ниже твоего. Преимущество в любом случае останется за тем, кто дальше бьет. Никто из членов Гильдии не в силах пользоваться этим преимуществом, из-за ограничения в зрении. Иными словами, они могут атаковать врага, только если видят его собственными глазами. В лиственном густом лесу, к примеру, радиус поражения сводится к десятке метров.

   Сам же Реннет, благодаря острому чутью к магии смог бы атаковать кого угодно в радиусе полукилометра, независимо от вида местности, будь то лес, горы или чистое поле. Конечно, нельзя сказать, что препятствия в виде деревьев не мешали ему самому, но с тренировками и практикой он намеревался обойти и это ограничение совсем.

   Сейчас он мог почувствовать магию и в особенности магов на расстоянии в километр, но при этом существовала погрешность до нескольких метров. К тому же, определить стихию мага он смог бы только с двухсот метров, не более того. Однако он постоянно тренировал этот, без сомнения важный навык, способствующий выживанию.

   Поэтому магию Катарины он определил еще когда она была в восьмистах метрах, а второй источник чуть позже - в шестистах метрах. И этот источник оказался совершенно незнакомым ему, что не могло не встревожить. В нем чувствовалась магия ветра, но кроме нее что-то еще. Нечто не совсем понятное...

   Прервав заклинание и рассеяв теневые нити, он принялся ждать, усевшись прямо на протоптанный снег. Он пожалел, что перед тем как выйти, накинул на себя утепленный плащ. Тренировки измотали его так, что он буквально обливался потом. Впрочем, снимать его было лень.

   - Реннет?! - послышался через некоторое время голос Катарины.

   Юноша поднял руку, известив ее и еще одного человека, ауру которого он чувствовал все отчетливей, о своем местоположении.

   К удивлению Реннета, спутницей Катарины оказалась девушка чуть старше него самого. Они обе подошли к нему и остановились. Внешне мистик оставалась спокойной, но тревогу выдавали короткие настороженные взгляды, что она кидала на незнакомку - черноволосую худощавую девушку с заостренными мальчишескими чертами лица. Юноша заметил, что последняя одевается уж слишком не по-зимнему.

   - Постой, Катарина или как там тебя еще... - вдруг заговорила незнакомка первой, удивленно и одновременно разочарованно скривившись. - Не хочешь ли ты сказать, что этот бледнорожий сопляк и есть тот самый Ренегат? Огнешар тебе в задницу! Это шутка такая, да? - спросила она в грубой бесцеремонной манере.

   Реннет поднялся на ноги и, стряхнув с одежды налипший снег, протянул девушке руку.

   - Мне немало о тебе известно. Ты ведь Валент, не так ли? Родом из Восточных племен, и у вас там при встрече принято пожимать друг другу руки.

   Та слегка нахмурилась, явно не обрадованная осведомленностью юного мага, но руку все же пожала.

   - А вот грубить все-таки нехорошо, согласна? - тут произнес Реннет и холодно улыбнулся, отчего у стоящей рядом Катарины чуть приподнялись уголки губ. - Да, я тот самый сопляк Ренегат, что попросил тебя прийти сюда. Отбросим вежливость, можешь звать меня просто Реннет, - добавил он.

   - Хех, какие мы тут нежные, - фыркнула в ответ Валент, продолжая смотреть на него сверху вниз. Ее зеленые с золотым отливом глаза, чуть узковатые по своей форме, напоминали глаза хищника, вместо добычи встретившего сильное сопротивление, и отчего еще больше разъярившегося. Небольшой прямой шрам, вертикально рассекающий ее круто изогнутую бровь, лишь добавлял ей дикости.

   Реннет не обратил внимания на ее слова и, повернувшись к Катарине, предложил:

   - Я думаю, будет лучше вернуться в убежище и там поговорить обо всем.

   - Не знаю, хорошая это идея или нет, - к удивлению парня ответила женщина-мистик. Она по-прежнему пребывала в некотором замешательстве. Предполагалось, что юный маг отреагирует на появление Валент немного иначе, а не так настороженно и холодно. И ее грубые манеры с речью тут вовсе были не при чем...

   В этот момент Валент шумно втянула в себя воздух и сразу же сморщила нос.

   - Уммм... воняет потом. Эй, сопляк, чем ты здесь занимался? - спросила она, оглядываясь вокруг.

   Тот пожал плечами и ответил:

   - Тренировался в улучшении одного знакомого заклинания. Кстати, ты маг ветра, верно?

   - Ага, вот только я не особо-то сильна в ней. Так, балуюсь иногда каким-нибудь мелким заклятием, чисто для разнообразия. В настоящем сражении нужно полагаться лишь на собственные руки и сталь.

   - Понятно, - кивнул Реннет. - А где вы встретились с Призраком?

   - Где-то между Инстарном и Венгаром, возле Северной реки, - без раздумий отозвалась та. - В последнее время я не углублялась далеко в Империю. Слышала, что идиоты-маги затеяли новую войну. Неохота еще влезать в чужие бессмысленные разборки.

   Юноша снова кивнул, а потом заметил вслух:

   - Однако ты довольно быстро добралась сюда, учитывая время года и обстоятельства этой самой войны. Даже как-то странно выглядит, - его карие глаза сверкнули подозрительностью.

   - Я очень хорошо осведомлена о безопасных и коротких дорогах.

   Хоть она и ответила непринужденным тоном, от Катарины не ускользнуло ее лицо, напрягшееся всего на одно мгновение. Выглядело так, будто она старательно что-то скрывала и очень не хотела, чтобы они догадались.

   Реннет также все заметил, но не подал виду. Он чувствовал в этой девушке с диковатыми повадками определенную странность. Глядя на ее ауру своим необычным зрением, юноша ничего не смог увидеть, кроме стихийной магии ветра, но чутье указывало ему, что в ней определенно есть что-то еще. Такие же ощущения он испытывал раньше, при встрече с Мастером Киосом. И если его догадка была верна, то рано или поздно эта странность даст о себе знать.

   Пока же он отбросил мысли об этом глубоко в сознание и сосредоточился на происходящем. Для начала он коротко рассказал Катарине о Валентсии - воине-наемнике. Та сразу же нахмурилась, однако ни разу не попыталась вмешаться или возразить, делая вид, что ей все равно.

   По словам Реннета, Валент была довольно известной личностью среди наемников, предоставляющих свои услуги в наиболее отдаленных и диких областях Империи. Несмотря на возраст и внешность, абсолютно неподходящий такому суровому ремеслу, девушка обладала прекрасными навыками по части охраны и сопровождения торговых караванов, людей. Хотя, чаще всего ее нанимали мелкие чиновники и фермеры, в виду того обстоятельства, что работала она всегда одна. Конечно же, ходило множество слухов относительно нее. Говаривали даже, будто Валент привлекает на помощь какие-то сторонние силы и пользуется нечестивыми уловками, поэтому никто не решался нанимать ее дважды. Но, что бы ни говорилось и не сочинялось, ни один груз или человек, охраняемый ею, не был ограблен, разорен, убит, или захвачен. Этого никто не мог опровергнуть.

   Катарина слушала все, надеясь найти ответ на один-единственный вопрос: зачем эта девушка понадобилась Реннету?

   Прервавшись на середине рассказа, юноша неожиданно обратился к наемнице:

   - Валент, мне тут стало любопытно, а почему Светлый Орден не обращает на тебя внимание? Обычно боевые маги тщательно следят за магами-одиночками, не принадлежащими к какому-нибудь клану. Я знаком с их порядками, и медлить они не стали бы.

   - Возможно, потому что мне насрать на вашу магию, и я считаю ее орудием трусов! - заявила та в своем неизменном стиле. К сожалению, как справедливо заметил Реннет в своем рассказе, возраст и внешность не мешали ей изъяснятся на грубом языке наемников. Валент обернулась к юноше и произнесла с некоторым раздражением: - Что это вообще за допрос такой? Это ты обратился ко мне, или я не права? Думаю, тут впору мне задавать тебе вопросы, нет?

   Юный маг примирительно выставил ладонь перед собой и улыбнулся. Катарина, пробывшая уже немало времени с Реннетом, сразу почувствовала в его действиях фальшивость и неискренность.

   - Прошу прощения! - извиняющимся тоном произнес он. - Я лишь хотел узнать о твоем отношении к магам, так как это может повлиять на наше будущее сотрудничество.

   - Ладно, - махнула рукой Валентсия и, ускорив шаг, прошла вперед, словно уже знала, куда именно они идут. Катарина поравнялась с ней, а юноша остался позади. Когда наемница заговорила вновь, обращалась она скорее к женщине-мистику, а не к Реннету: - Мне одинаково плевать на всех магов, как темных, так и светлых. Меня их дела не касаются, - безразлично пожала она плечами.

   "Ага, если бы все было именно так, то вряд ли ты вообще стала бы говорить это", - подумала про себя Катарина. Как раз в этот же момент сзади послышалось удовлетворенное "Прекрасно!" из уст мальчишки, и мистик поняла, что подразумевается под этим словом.

   Разумеется, у нее появилось сильное желание узнать больше о необычной воительнице, прекрасно владеющей таким редким оружием, как складное копье, но то уже похоже на вторжение в чужие дела. По этой причине девушка продолжала молчать.

   Однако, сама Валент начала ее расспрашивать как ни в чем ни бывало. Наемница желал знать: кто она такая, что умеет и что вообще здесь делает? Ее также интересовало, кем она приходится Реннету, не любовники ли они? Мистик же старалась держать себя в руках, отвечая кратко и осторожно. Катарину удивляло то, что эта грубая девушка не высказала ни малейших признаков удивления или беспокойства, услышав о том, что она мистик из числа темных. Такое отношение даже немного настораживало.

   Их разговор подходил к концу, когда они, наконец, подошли к убежищу. Тут, вдруг, черноволосая наемница развернулась к юноше и спросила:

   - Ну так что, сопляк? Ты поведаешь о том, зачем меня сюда пригласил? В письме было лишь упоминание о необычном деле, и никаких подробностей. Хотелось бы услышать все немедленно, здесь и сейчас.

   Реннет помолчал немного.

   - Ты прибыла раньше назначенного мной времени, поэтому подробности отпадают до возвращения Призрака. Скажу лишь, что я заинтересован в твоем особо-остром чутье. Многие байки о тебе на самом деле являются правдой, не так ли? Твой нюх позволяет тебе почуять любую засаду на расстоянии и избежать столкновений. То же самое с опасными хищниками. Я предполагаю, что это еще не все, на что он способен. - Он чуть улыбнулся. - В этом смысле мы с тобой похожи, за одним лишь исключением: мое чутье распространяется только на магов, а твое на любого человека и даже животного.

   - Ну, допустим... - согласилась та, слегка нахмурившись.

   - Не волнуйся, об оплате потерянного тобой времени я не забыл. Как и обещал, она составит сто шестьдесят золотых монет - это твой доход с охраны примерно за полгода. Надеюсь, ты согласна на такой вариант?

   "Похоже, Реннет знает, с какой стороны подойти к ней легче всего", - подумала Катарина, наблюдая со стороны. Сама она не стала вмешиваться в разговор, так как не могла сказать, что именно тот задумал. Сейчас он выглядел не таким юнцом, а в некотором смысле даже наоборот. Когда дело касалось серьезных тем, его как будто подменяли и, из неопытного на вид юноши, он превращался в хладнокровного и способного здраво мыслить мужчину.

   - Предлагаешь подождать здесь, да? - отозвалась в этот момент Валент.

   - Да, - кивнул тот.

   - Плата?

  Реннет сразу понял, что имеется в виду: его денежные запасы угрожали растаять окончательно.

* * *

  Глава 10 Череда гостей

* * *

   Следующего гостя пришлось ждать не так долго. Им оказался молодой мужчина примерно двадцати пяти лет. С первого взгляда на его чересчур загорелое и обветренное лицо и отпускающийся на спину хвост серо-стального цвета волос, можно было бы догадаться, что он житель пустынь. Кроме того, только там имели привычку прикрывать голову и лицо длинным полотняным шарфом, чтобы защититься от ветра и пыли.

   Сразу бросались в глаза и его доспехи, состоящие из легких прочных сегментов, в точности повторяющих человеческое тело и не мешающие движению. Даже складывалось ощущение, будто это не часть боевого облачения, а его собственная кожа. В отличие от обычных стальных и бронзовых лат, при ходьбе они не издавали ни единого звука.

   В целом, его внешний вид и висящий за спиной длинный меч говорили о том, что он воин, а не маг. Конечно, боевые маги также частенько носили доспехи и стальное оружие, но это совсем не одно и то же. Уместно сказать, что различия видны с первого взгляда.

   Как потом рассказал Реннет, этот молодой человек был кузнецом-мечником из Южных племен. По слухам, они способны вкладывать магические свойства в выкованное оружие, хотя сами магией не обладают и не умеют пользоваться заклинаниями. Их племя насчитывает всего около двух сотен человек, однако такая малая численность не мешает быть известными даже в Империи. Создаваемые кузнецами племени мечи стоили в несколько раз дороже самых могущественных клинков, зачарованных светлыми магами.

   Катарина не могла точно подтвердить, так ли все на самом деле, но даже ей приходилось слышать о них. А что удивило ее больше всего, так это сам факт появления воина столь известного племени здесь, тогда как существовал закон, запрещающий им покидать собственные земли.

   Новоприбывший разговаривал крайне мало и казался даже более диким, чем наемница. Он лишь назвал собственное имя - Кром, а потом заселился в предложенную юношей комнату и не выходил из нее часами. Валент попыталась было вызвать его на тренировочный поединок, но получила в ответ лишь вежливый отказ. Воин сказал, что не направляет меч на кого-то без необходимости.

   Черноволосая наемница, естественно, была оскорблена таким отношением. Разгорающуюся ссору пришлось погасить опять-таки Реннету. Юноша постарался объяснить чрезмерно вспыльчивой и совершенно несдержанной в выражениях девушке, что люди вышеупомянутого племени с самого рождения связывают себя так называемыми "Узами чести истинного воина", и даже угроза смерти не заставит их отказаться от собственных принципов. О том, что в бою на клинках у нее нет никаких шансов против Крома, он упоминать не стал, дабы избежать дальнейших проблем.

   В итоге Валентсии пришлось смириться и поискать себе партнера в другом месте. По счастливому стечению обстоятельств, Катарина сама предложила девушке потренироваться вместе. Ей и самой уже давно хотелось практиковаться с живым противником, а Реннет в упор не желал браться за эту роль, хотя, как утверждал ранее, неплохо владел одноручным клинком.

   Любой, кому довелось бы лицезреть сражение двух женщин - наемницы и мистика-мага, испытал бы на себе давление их силы духа, опыта и мастерства. Гибкая и ловкая, похожая на хищного зверя Валент, со своим складным копьем, а против нее Катарина, способная изящным движением кисти отбросить любую атаку противника и не делающая ни единого лишнего движения - казалось, будто их клинки оживают, с остервенением бросаясь друг на друга.

   За тренировками со стороны наблюдал юноша-ренегат. Ему и раньше приходилось видеть навыки Катарины, но все равно они не переставали его впечатлять снова и снова. На первый взгляд могло показаться, что против скорости и акробатических движений наемницы ей не выстоять, но ничего подобного. Оставаясь на месте, она умудрялась эффективно держать оборону и контратаковать. В итоге поединки всегда заканчивалось ничьей, а в ответ на изумленный взгляд юноши, обращенный в ее сторону, Катарина надменным тоном сказала:

   - Мистики малоэффективны в бою против магов, колдунов, и некромантов, поэтому в Армии Ночи уделяется особое внимание владению метательным, стрелковым и клинковым оружием. Таким образом, понижается высокая смертность среди подобных мне. Хочешь сказать, ты не знал этого?

   Реннет мог лишь догадываться. Тайны мистиков в ордене темных охранялись куда лучше остальных, и сами они встречались крайне редко, чтобы делать какие-то выводы. Оставалась загадкой и их примерная численность. Юноша давно хотел поподробнее расспросить обо всем у Катарины, но всегда его что-то останавливало...

   - Н-не знал, - признался он сейчас, под пристальным взглядом женщины, а затем, немного подумав, добавил: - Похоже, придется включить и эту тему в общее обсуждение, чтобы повысить знания во всех возможных областях.

   Поняли ли его туманные слова Катарина и Валент, осталось неизвестным, но распространятся об этом, юноша не стал. Впереди их ожидало множество непростых дней.

   В самый последний месяц зимы в убежище прибыли еще двое, буквально один за другим. Первый оказался колдуном, а второй боевым магом из числа нейтральных кланов Империи.

  Колдун с довольно необычным именем Оуэр, по возрасту был старше всех, кто на тот момент находился в особняке, хотя стариком его тоже нельзя назвать. Еще когда темные, желавшие восстать после тяжелого поражения в последней войне, готовились к новой битве, в составе Армии Ночи, он отказался добровольно пополнить их ряды и попросту исчез из их поля зрения. На деле же Оуэр пересек Свободные Земли и затерялся на территории Азраннской Империи. Реннет лично знал его, так как им уже пришлось сталкиваться друг с другом более года назад, когда он занимался сбором информации для Правящего клана. Вполне возможно их встреча могла закончиться сражением, однако колдун оказался достаточно мудр, чтобы предложить разойтись мирно. Юноша согласился и напоследок даже поделился частью накопленных сведений касательно направлений рейд групп, разыскивающих шпионов одиночек. Разумеется, это был отнюдь не жест доброй воли с его стороны, а приобретение новых связей, которые могли бы ему понадобиться в будущем.

   А второй гость - боевой маг, некогда принадлежал к довольно известному среди светлых клану "Лесных Стрелков". Но сейчас он был скитальцем - бродягой, живущим ради мести. Еще до начала Третьей Войны, весь его клан уничтожил неизвестный отряд магов. Кем были эти нападавшие, так и осталось загадкой. Некоторые очевидцы утверждали, что видели небольшую группу людей в темно-синих плащах, однако точного подтверждения этим россказням не нашлось. Стоит добавить, что среди нейтральных организаций, неподконтрольных Светлому Ордену, часто случались стычки, правда до уничтожения целых кланов прежде не доходило.

   Как бы там ни было, в живых остался лишь молодой Фланвол, которого в тот памятный день отправили по поручению. И, конечно же, он пытался докопаться до правды, найти совершивших то преступление, но следы были стерты тщательнейшим образом. Это мог оказаться кто угодно, даже сам Светлый Орден, так как в последнее время Лесные Стрелки слишком часто выступали против их давления. В любом случае, никаких доказательств не осталось, но Фланвол не бросил попыток найти виновных и отомстить, из-за чего с недавних пор попал в поле зрения Правящего клана. Как следствие, он был объявлен нарушителем закона и теперь значился в списках разыскиваемых магов. Как именно о нем узнал Реннет, а главное - зачем он ему понадобился - оставалось лишь догадываться...

   Таким образом, в убежище собралось уже шестеро, включая самого хозяина. Илию и Грегора, супругов проживающих на первом этаже, Реннет заблаговременно отправил в ближайший город до середины весны. Он полагал, что осторожность не бывает лишней, когда имеешь дело с магами и желал их не вмешивать во все это сумасшествие. Тем более, Илия носила в себе дитя.

   Впрочем, крупных конфликтов не возникало, не смотря на то, что все оказались под одной крышей. Когда Катарина высказала свое удивление по данному поводу, юноша ответил:

   - Что-то подобное я ожидал.

   Все выбранные им люди, в той или иной степени, были одиночками. Они мало интересовались друг другом. В отличие от людей, привыкших к большим компаниям, они не торопились завязывать общение между собой, предпочитая бессмысленной болтовне сдержанность и независимость. У Реннета имелись довольно веские причины пригласить именно их, и дело не только в уменьшении шансов возникновения конфликтных ситуаций. Он сам был таким же и надеялся, что поладить с ними у него будет больше шансов. К тому же, в критических ситуациях одиночки полагались только на себя самих, не ожидая чьей-либо поддержки, что тоже немаловажно. Реннет верил своим наблюдениям и сделанным исходя из них выводам, а они подсказывали ему, что большинство сильных отрядов и команд проигрывали из-за нежелания некоторых членов брать на себя ответственность в нужный момент. Другими словами, им не хватало самостоятельности.

   Спустя неделю после прибытия Фланвола объявился сам Ладан. Так как многие личности из списка юноши-ренегата находились чуть ли не в разных концах обширной территории Империи, было удивительно, что поиски заняли у него столь короткое время. Впрочем, наверняка у мага имелась собственная доверенная сеть шпионов и информаторов, возможностями которой он и воспользовался. Иначе Реннет не смог бы объяснить такую скорость.

   Тем не менее, возвращение самого Призрака говорило о том, что все письма доставлены и ждать уже больше некого. Правда, сереброволосый маг появился не один, а с женщиной магом по имени Кассандра.

   Высокая и бесстрастная лицом, она обладала обликом настоящей королевы, и держалась соответствующим образом. Прекрасную фигуру дополняли округлые бедра и пышная грудь, скорее всего поддерживаемая корсетом, как у высокородных дворянок Азранна. Возраст этой женщины можно было определить как "за тридцать", однако, несмотря на это, двадцатилетние девушки просто меркли перед ее красотой. Властное лицо с правильными чертами не выражало никаких посторонних эмоций, а в голосе чувствовалась сталь. Описание внешности Кассандры вполне заслуженно заканчивала грива роскошных светло-золотистых волос, опускающихся аж до самого пояса. Завидев ее, даже нелюдимый Кром застыл в изумлении, а не только Реннет. И можно ли винить их за это?

   Вежливо и холодно поприветствовав их, Кассандра поднялась на второй этаж, сопровождаемая Ладаном. Видя, как после прошедшего у всех присутствующих шока, юноша нахмурился, Катарина спросила его, в чем дело. Конечно, как девушке ей было немного обидно по поводу такой бурной реакции на прибытие златовласой Кассандры, но об этом она сейчас предпочитала думать поменьше.

   Ответ Реннета оказался довольно неожиданным:

   - Из всей дюжины человек в моем списке, Кассандра последняя, кого я надеялся увидеть здесь, - сказал он слегка задумчиво. - Именно это обстоятельство удивляет меня больше всего. Если остальных я еще мог бы заинтересовать словами в письме, деньгами, и необходимой им информацией, то только не ее...

* * *

   - Что ж, думаю, нам стоит начать разговор, из-за которого мы здесь сегодня собрались! - произнес Реннет, нервно прочистив горло. Он медленно обвел взглядом весь широкий гостиный зал, расположенный на первом этаже особняка, короткое мгновение задержавшись на каждом из присутствующих: их привели сюда разные причины и он должен попытаться убедить всех в правдивости всего того, что рассказала Бессмертная Стража. Нет нужды размышлять, чтобы понять всю сложность поставленной перед ним задачи.

   - Значит, тебя зовут Ренегат? - встряла в его речь Кассандра.

  Прибыв вчера сюда, она явно была разочарована обстоятельством того, что инициатором всего происходящего оказался едва достигший совершеннолетия юноша. Подкованный в переговорах Ладан с трудом отговорил ее от идеи покинуть убежище в тот же день.

  Реннет старался вести себя как можно спокойней. Он кивнул, отвечая ей:

  - Да, я так назвался, но настоящее мое имя - Реннет. В виду некоторых причин, я не хотел разглашать ее сразу.

  - Вот как? Смею спросить, и каковы же причины?

  Ответ пришел с неожиданной стороны.

  - Мне уже приходилось слышать это имя... - заговорил вдруг Фланвол - последний из клана "Лесных Стрелков", задумчиво гладя по черным волосам, добавляющим его худощавому лицу большей мрачности. - Если не изменяет память, ты из боевых магов Светлого Ордена, убивший Ворона из числа темных в битве у Немисса?

  - Ага, а еще он тот самый человек, что ликвидировал легендарного сборщика информации Призрака! - с неотразимой ухмылкой заявил "убитый" Призрак с соседнего стула. Видимо, к нему неожиданно вернулась прежняя веселость, с которой юноша имел счастье познакомиться при их первой встрече.

  Все взгляды тут же обратились к сереброволосому магу. На лицах некоторых читалось искреннее удивление. Но Ладан молчал, глядя прямо на Реннета, и явно ждал чего-то от него.

  В воцарившейся тишине юноша устало вздохнул.

  - Все именно так, - произнес он. - Наверное, перед тем как перейти к основной части нашей милой беседы, стоит немного рассказать вам о себе. Так будет справедливо, я думаю, и позволит нам доверять друг другу чуть больше, - он бросил короткий взгляд на Ладана, и едва заметно кивнул. Благодаря ему юноша смог собраться с мыслями и избежать напряженности в текущей ситуации. - А причина, по которой я не назвал вам свое имя сразу, заключается в том, что мои бывшие товарищи и неприятели считают меня мертвым. Прямо сейчас не хотелось бы их так сильно расстраивать...

  Эту новость он не так давно узнал от Призрака: тот, живя в Азранне, слышал о некоем ренегате из Белого Пламени, погибшем от рук темных. Конечно, он не мог знать наверняка, что тем отступником был Реннет, но предположения привели его именно к такому варианту. Тем более, если учесть тщательность сокрытия данной информации светлыми кланами, чего никогда не произошло бы в случае с обычным магом. Все-таки, юноша считался довольно заметной фигурой среди них, из-за своих уникальных способностей.

  Реннет хотел было уже продолжить, но... прежде чем он начал, послышалось чистое "Дзинь!" со двора, причем сразу несколько раз. Этот звон они слышали еще только вчера, когда прибыли Ладан и Кассандра.

  - Что это значит? - насторожившись, поинтересовался колдун Оуэр.

  Все остальные встревоженно переглянулись между собой. Атмосфера в гостином зале, до настоящего момента кажущаяся напряженно-прохладной, вдруг наполнилась тревогой и недоверием. Впрочем, такого можно ожидать, учитывая то, что собравшиеся не знали друг о друге практически ничего. Естественно они испытывали недоверие, и их сущность одиночек лишь ухудшала положение.

  Однако, к громадному облегчению самого Реннета, никто из них не стал делать глупости. Каждый присутствующий достаточно ясно осознавал необходимость держать себя в руках и не терять голову. Их лица выражали один и тот же вопрос, и адресовался он тому, кто всех здесь собрал.

  Юный маг-ренегат понятия не имел, кто стоит сейчас за воротами. Тревожность охватила и его.

  - Ладан, может, кто-нибудь из тех, кому я отправлял послание? - поспешил он высказать догадку, поднимаясь из-за стола. Реннет волновался, но внешне старался выглядеть спокойным.

  Сереброволосый маг отрицательно качнул головой.

  - Все, кто дал положительный ответ, сейчас находятся перед тобой. А если же допустить, что это кто-то из них, то его намерения могут оказаться далеко не разговорными.

  "Дзиннь!" - звук повторился.

  - В таком случае он вряд ли стал бы звонить в ворота и оповещать нас о своем прибытии, - заметил Оуэр, не выпуская из рук свой жезл. Колдуны по большей части пользовались различными предметами, для ускорения создания чар.

  Реннет и сам придерживался того же мнения. "Быть может это просто Грегор или Илия..." - предположил он, впрочем, прекрасно понимая, что лишь пытается успокоить себя. Супруги не ослушались бы его просьбы не возвращаться некоторое время. Поэтому, он попросил всех оставаться на месте, воизбежания неприятностей, а сам покинул зал и направился к воротам.

  Катарина чувствовала себя в крайней степени неуютно, так как ощущала гнетущую атмосферу гораздо острее других. Можно сказать, это своего рода природные инстинкты мистиков, не подчиняющиеся разуму и воле. Все проводили юношу с неоднозначными выражениями лица, а теперь в полнейшем молчании переглядывались между собой, словно ища на лицах других скрытые замыслы. "Иногда тишина бывает пугающей грохота тарана", - как говорит имперская пословица. Даже обычно бесстрастный Кром выглядел настороженным.

  Путь из гостиной первого этажа до ворот занял у Реннета немногим больше пары минут. На подходе к железной ограде, окружающей особняк, юный маг инстинктивно замедлил шаг, но останавливаться не стал. Стоило юноше вплотную приблизиться к двери, через железную решетку его взору предстал совершенно незнакомый субъект. На первый взгляд - обычный человек в темно-коричневом дорожном плаще, подбитом рыжим лисьим мехом, с такими же теплыми сапогами на меху. Маги одевались совершенно иначе, да и чутье магии на него не реагировало. Так как он был один, юноша отбросил осторожность. Лишь открыв дверь, Реннет осознал, что очень сильно ошибся, так как гость... не являлся человеком...

  Высокий рост, гораздо выше среднего, если судить по человеческим меркам, заостренные хищные скулы и подбородок, необычно гладкая кожа с бледным голубоватым оттенком, узкие кошачьи зрачки - он явно был одним из представителей так называемых Диких рас, проживающих на самой южной оконечности континента. До самого последнего момента лицо гостя оставалось скрытым под капюшоном, из-за чего юноша не смог разглядеть все эти необычные черты внешности.

  Реннет прямо-таки остолбенел на месте; он слышал об этих существах, очень похожих на людей, но никогда прежде не наблюдал вживую. Он растерялся на мгновение, а гость, тем временем, вошел в распахнутую дверь и остановился перед ним.

  - К-кто ты? - резко выдохнул юноша. Его тело инстинктивно напряглось, а нога сделала шаг назад. Секундой позже слова нужного заклинания всплыли в его сознании. Он уже готов был пустить в ход магию, когда незнакомец, наконец, заговорил:

  - Приветствую! Мое имя Лангиниус. Уверяю вас, мои намерения не являться враждебными, - мягко произнес он с заметным акцентом.

  С трудом подавив желание воспользоваться приготовленным заклинанием, юноша еще больше навострил чувства. Он пристально оглядел стоящего перед ним нелюдя с головы до ног, одновременно обшаривая окрестности на предмет присутствия посторонних источников магии. Был шанс, что гость явился не один, хотя существ, не обладающих магией, ему все равно не удалось бы почувствовать.

  - Не беспокоиться, никого кроме меня! - вдруг произнес тот, словно по выражению лица понял, о чем сейчас Реннет думает.

  "Возможно, он не врет. Не чувствую магов, кроме тех, что остались в особняке, - подумал про себя юный ренегат. - Однако необходимо оставаться начеку, ведь его-то я тоже не ощущаю".

  Никакого другого оружия, кроме небольшого кинжала на поясе, Реннет у него не видел. Также, от незнакомца вправду не веяло какой-либо враждебностью. Поэтому, он решился уточнить:

  - Как вы здесь оказались? И что нужно? - при этом юноша не сводил с него глаз.

  - Думаю, я прибыл именно туда, где направлялся, - загадочно ответил ему Лангиниус, продолжая коверкать слова имперского языка.

  На обширном пространстве Континента существовало множество самых разнообразных языков и наречий. У Диких рас он тоже был совершенно иной, нежели тот язык, на котором разговаривало большинство жителей Империи и Свободных городов-государств, однако этот нелюдь изъяснялся на удивление понятно, лишь изредка допуская ошибки.

  - Что вы хотите этим сказать? - нахмурился Реннет. Сейчас он не горел желанием разгадывать головоломки.

  - Скажу так, я тоже знаю "Тайну Мира", и хочется помочь в твоем деле, - улыбнулся тот ему, и в уголках его губ сверкнули острые как лезвие меча клыки...

* * *

  Тем временем в гостином зале продолжало висеть напряжение. Находящиеся там люди и маги привыкли никому не доверять, кроме самих себя. Они то и дело бросали друг на друга полные подозрения взгляды, и при этом никто еще не проронил ни слова. Даже довольно острая на язык Валент стояла в самом дальнем углу, как будто прислушиваясь к чему-то, что недоступно другим.

  Катарина тоже молчала. В отличие от всех остальных, долгое время проживших в отступничестве и даже в одиночестве, она совсем недавно ушла из ордена, когда-то ставшего для нее домом. Глядя на них, совершенно разных и в то же время одинаково полных недоверия, девушка не могла понять, какая причина двигала юного мага выбрать именно этих людей. "Безнадежная затея", - думалось ей...

  - Гость только один! - тут вдруг пробормотала наемница, ни на кого не глядя, словно разговаривала сама с собой. - Ренегат уже подходит к воротам.

  Все лица тут же повернулись к ней. После небольшой заминки и нескольких молчаливых переглядываний, Ладан спросил у нее:

  - Ты определила это на слух? - в его голосе слышалось удивление. - Можешь сказать подробнее о том, что происходит?

  Разумеется, любой из присутствующих мог перейти в соседнее помещение и воспользоваться выходящим в сторону ворот окном, однако в текущей ситуации лучше было оставаться на своих местах.

  Валент долго не отвечала, сосредоточившись.

  - Да, я чувствую их обоих. Есть еще кое-что: наш гость, похоже, не совсем человек, - выдала она спустя время.

  "Как это?" - пронеслось в голове у всех без исключения. На их лицах отразились самые разнообразные эмоции.

  - Не человек? Как это понимать? - шагнула к столу Кассандра. - Мальчишка вздумал играть с нами?

  - Успокойся, - сказал Призрак, глядя на нее. - Полагаю, для юного Реннета появление гостя стало не меньшей неожиданностью, чем для нас. Валентсия способна улавливать запахи людей и животных, а также слышать на большие расстояния, но она не в состоянии чувствовать их намерения. Любое предположение бессмысленно изначально. Будет лучше, если мы просто подождем.

  Катарина была полностью согласна с доводами сереброволосого, даже если терпеть его не могла. Она спокойно кивнула, еще раз попросив всех успокоиться.

  - Скажи нам, если снаружи произойдет что-то еще, - обратился Ладан к черноволосой наемнице. Он не совсем был уверен в том, что она услышала его просьбу, так как какого-либо ответа, или хотя бы утвердительного кивка не получил.

  Еще несколько минут прошли в откровенном молчании. Практически все взгляды обратились к неподвижно застывшей в углу Валент. Ситуация, если посмотреть на все это со стороны, выглядела странной.

  - Они идут сюда, оба, - коротко сообщила вдруг Валент, заставив всех вздрогнуть от неожиданности.

* * *

  Глава 11 Рождение Черных

* * *

   Реннет и незнакомая фигура появились в дверях гостиной. Немного времени понадобилось находящимся в зале, чтобы разглядеть вошедшего вслед за юношей нелюдя. Спустя мгновение трое из них обнажили оружие, готовясь то ли оборонятся, то ли нападать.

   - Это... кто это? - вымолвил Призрак.

   - Остановитесь! Я не потерплю в своем убежище потасовок! - твердо и отчетливо скомандовал Реннет, заступив вперед и выставив ладонь перед собой. На его лице ясно читалось раздражение со смесью ярости. - Начните уже думать, прежде чем действовать! Засуньте оружие подальше, чтобы я его больше не видел! Он присоединится к нашей беседе с моего разрешения!

   Его слова не произвели должного эффекта, что вполне ожидаемо. В результате, на то чтобы все успокоились, понадобилось время. Дольше всех остальных упорствовала Кассандра: она с гневом смотрела на незнакомца, ощутимо отличающегося от человека, а потом презрительно хмыкнула и, вернув клинок за пояс, скрестила руки на груди. Юноша пристально смотрел на нее с минуту, и затем решил продолжить:

   - Надеюсь, вы сможете держать себя в руках, и больше такого не повториться. Лангиниус пришел обсудить с нами со всеми кое-что очень важное и касающееся каждого. Как он узнал о нашем сегодняшнем собрании, еще предстоит выяснить. - Он обернулся и обратился к нему: - Быть может, желаешь начать первым?

   Но тот лишь едва заметно качнул головой. До сих пор он не проронил ни единого слова и просто стоял у самой двери, оглядываясь вокруг.

   - В таком случае вернемся к тому, на чем нас прервали...

   Реннет вкратце рассказал собравшимся о том, как ведомый им отряд магов Белого Пламени обнаружил вторжение темных, а затем, уничтожив вражескую группу, начал отступление. И тогда же он окончательно принял решение исполнить задуманное давным-давно - уйти из ордена и податься в ренегаты. К сожалению, судьба распорядилась иначе; оставшись прикрывать отступающий отряд, юноша чуть не умер и попал в странный бесцветный мир. Там же его навестили шесть сущностей, называющих себя Стражей.

   - В общем, они говорили, что если война между магами продолжиться, то весь Континент неминуемо погибнет. Каждое сражение ведет к этому печальному концу, а так как магия и создаваемые заклинания продолжают постоянно развиваться, то все произойдет гораздо быстрее, нежели раньше. Нестабильность дикой магии, текущей во всем, что живет и существует в этом мире, вызовет бедствия такого рода, о которых даже представить сложно! - закончил Реннет.

   В зале не в первый раз воцарилось молчание. Первым заговорил маг Фланвол:

   - Признаюсь честно, я не имею понятия, зачем здесь оказался. Все, что я услышал от тебя - это хорошая сказка, которую впору рассказывать юнцам. Полагаешь, я должен поверить в подобный бред? - он говорил тихо, но отчетливо.

   - Я думаю, ты принял возникшие из-за тяжелых ранений галлюцинации за действительность, - с ноткой сочувствия заявил колдун и спокойно выдержал резкий взгляд, брошенный на него Реннетом.

   Остальные также восприняли рассказанное юношей не без иронии, хотя старались выразить это в более мягкой форме. Впрочем, что и говорить, даже Катарина все еще была не уверена в правдивости истории и предположений юного мага. Она не могла помочь ему убедить остальных, коли сама продолжала сомневаться. Оставалось лишь надеяться на то, что он припрятал какой-нибудь веский аргумент в свою пользу.

   Вдруг пришел в движение единственный здесь присутствующий представитель дикой расы. Он вышел в центр зала и цинично усмехнулся в лицо магу нейтральных кланов, сверкнув острыми клыками. Слова Фланвола показались ему смехотворными.

   - Тебе придется поверить, маг. И ты непременно поверишь, когда случится безвозвратность. - Он сделал еще один шаг, приблизившись к нему чуть ли не вплотную. - Такова ваша человеческая сущность, впрочем, как и мой. Мы не верим в то, во что не хотим верить, и не наблюдаем того, что не хотим наблюдать. В этом мы все похожи. Однако я оказался тут, пройдя больше половины материка, совсем не просто так, - добавил он более серьезным тоном.

   Фланвол вернул ему презрительный взгляд и сухо ответил:

   - Я не намерен разговаривать о разумности с варваром-нелюдем. Если же хотите, чтобы в такую бредовую историю кто-нибудь поверил, то предоставьте доказательства. В ином случае, нам тут больше не о чем разговаривать.

   - Ха-ха-ха-ха! - рассмеялся вдруг Лангиниус. Его смех звучал немного шипяще, возможно из-за наличия клыков. - Что ж, я не собираюсь вас убеждать в чем-либо, а просто поведаю о собственных выводах, касательно слов молодого юноши. Надеюсь, вас не затруднит мой рассказ? - он обернулся к Реннету, будто ждал именно его согласия.

   Юноша понятия не имел, о чем конкретно тот хочет им рассказать, но все же кивнул. Складывающаяся ситуация вгоняла в тупик и его самого. Лангиниус удобнее разместился на ближайшем свободном стуле и начал:

   - Нашу расу называют дикой, варварской, и даже темной. Но мы называем себя "дьюрары". И если быть откровенным, - его взгляд скользнул к Фланволу, - разумом и способами мышления мы совершенно не отличаемся от вас - "просветленных" рас. Лишь внешний образ и способ приема пищи отличает дьюраров от людей.

   - Погоди! - встрепенулась Валент, и осторожно поинтересовалась: - Про внешность как раз все понятно, но что вы имеете в виду под способом приема пищи?

   - Мы хищники, - коротко ответил Лангиниус. Его слова вызвали удивление практически у всех присутствующих в зале. Как бы в доказательство своей природы, дьюрар улыбнулся, выставив на обозрение острые как стальной клинок клыки. - Говоря иначе, мы питаемся только мясом и рыбой. Чаще всего сырой.

   - И живете в пещерах? - с надеждой спросил маг из Лесных Стрелков, приподняв густую бровь, едва заметную в прядях черных волос.

   Но дьюрар не обратил внимания на его насмешливый тон.

   - У нас есть несколько городов в не светлых лесах юго-западной области материка. Самые крупные из них - это Гэст, Сарн и Раннох. Их впору сравнить с величием Имперских городов, таких как Немисс или Зенталл, к примеру. Очевидно, люди к нам захаживают нечасто, но уверяю вас, никакие наши законы не запрещают присутствия людей. - Он усмехнулся и поддел мага: - Да, представь себе, господин маг, есть даже законы, и они опять-таки ничего не уступают людским...

   - По-моему, мы отвлеклись от изначальной темы, - раздраженно встряла в беседу Кассандра.

   - Прошу простить. В общем, я давно путешествую по странам и государствам континента. Изучал вашу культуру и историю. В целом ваша хроника ненамного отличается от летописи дьюраров, кроме некоторых моментов, прикасающихся Времен Хаоса.

   Он упомянул самый далекий отрезок времени, составляющий несколько сотен лет по исчислению людей. Когда Реннет учил историю магии в Белом Пламени, об этой эпохе складывалось довольно противоречивое мнение. Было слишком много вопросов и слишком мало ответов.

   - ...По словам людей, в те времена мир существовал в беспорядке, другими словами - в хаосе. И во многом оно верно. Сплоченной и развивающейся цивилизации, как нынешняя Империя, не существовало. Однако человечество уже тогда умело изготовлять одежду, писать, строить каменные дома, и даже ковать меч. Думаете, такого можно достигнуть в хаосе? Точно нет. А значит, существуют годы предшествующие той эпохе.

   - То есть... - Катарина замолчала, не договорив.

   Реннет понимал ее замешательство. Сам он никогда не задумывался о прошлом настолько серьезно. Его всегда больше волновало настоящее и будущее. Возможно, по этой причине он не смог сделать должных выводов. Да и толку бы от них не было, ведь все записи до времен Хаоса считались утерянными. Также, не стоило так просто отсекать возможность возникновения прогрессивного мышления даже в те бурные времена.

   - ...Дьюрары тогда еще жили разрозненными племенами и вели варварский образ жизни, - продолжил Лангиниус. - Но в наших летописях нет Времен Хаоса, а исчисление равно полутора тысячам лет. Хроники дьюраров начались, когда обрели письменность, - добавил он и сделал короткую паузу. - Ну, так вот, у нас есть отрезок в двести годов, начинающийся почти тысячу лет назад. Его конец совпадает с Временами Хаоса, а называют эпоху Вели-ким Пе-ре-се-ле-ни-ем, - протянул трудное слово дьюрар, стараясь совладать с чужим языком. - Там говорят о том, как с дальних земель, через океан, материк наводнила раса существ, называющих себя... человек. Не нужно объяснять, что сейчас лежит за океаном?

   - Черные мертвые материки! - пораженным тоном выдохнул Ладан.

   - Именно, - удовлетворенно кивнул тот, не собираясь давать остальным нарушить ход собственного повествования. - Люди пе-ре-се-ли-лись с Мертвых материков больше тысячи лет назад. Им было известны ремесла подобно кузничному или гончарному делу. Непонятно, из-за чего в их рядах царило безумие и разобщенность, только дьюрары не захотели строить с ними союз, убравшись поглубже в леса...

   - Невозможно, - резко возразила Кассандра, сверля Лангиниуса синими как небо глазами. - Человечество не могло жить на Мертвых материках. Это бесплодная черная пустыня, лишенная всего. Мореплаватели прошлого высаживались на них, но через неделю-другую заболевали неизвестной болезнью и начинали массово умирать.

   Хищное лицо нелюдя даже не дрогнуло. Он обернулся к женщине и ровным голосом ответил:

   - Представьте себя, я знаю причину болезни. - Лангиниус сделал глубокий вдох и потряс головой, словно пытался вымести из головы все мысли. - Снова прошу прощения, что рассказ затянулся и ушел немного в сторону. Полагал, так будет лучше понятно. Впредь постараюсь короче. Наша раса не богата магами, но что такое магия нам хорошо известно. Как говорил ранее Реннет, она содержится во всех тканях этого мира. Все живые существа вдыхают эту магию, получают от теплых лучей солнца, пищи и воды. Другими словами, мы живем природой магии. Дьюрары называют эту со-зи-да-тель-ну-ю энергию "Свет Жизни", а вам она известна как дикая магия. Ученые нашей расы долгое время изучали данный аспект и заметили, что во время войн, когда одна магия сталкивается с другой, накапливается в одном месте - образуются нестабильности, что приводит к возникновению необъяснимых и нетипичных природных явлений. К примеру, бесплодная земля сама собой начинает прорастать зеленью, или наоборот, зеленый холм обращается в голую твердую возвышенность. Такие случаи наблюдали неоднократно на протяжении Второй Войны, и со временем ситуация только усугублялась. Люди начинали болеть неизвестными доселе болезнями, а животные чаще впадали в безумство. Потому, из всего сказанного следует сделать вывод, что юноша говорит вам истину.

   Неожиданно слово взял сам Реннет.

   - Позвольте обратить ваше внимание на одну важную деталь, - начал он неспешно. - Может ли история о грядущей катастрофе быть правдой, решает лишь вопрос существования природной дикой магии. Если будет доказано, что она существует, то само собой появляется вероятность влияния этой магии на общемировые процессы, так?

   - В целом, ты прав, однако я не совсем понимаю, к чему ты ведешь? - откликнулся Ладан.

   - То есть, если мне удастся убедить вас в вероятности существовании такой силы, то отрицать вероятность возникновения бедствия уже станет невозможным.

   - Желаешь представить доказательства? - осведомился Фланвол, изредка бросая настороженные взгляды на дьюрара.

   Реннет едва заметно качнул головой и прищурился. Доказательств у него не могло быть, так как энергию, что присутствует во всем, невозможно выделить из этого всего. Но он уже продумывал всевозможные версии и варианты в голове, и был готов к ответу.

   - Только косвенные, - произнес юноша. - Например, до нынешнего момента мы верили, что магия - это необыкновенная сила, рождающаяся в человеке. Такого объяснения сути магической энергии нам было достаточно, хотя не то чтобы ученые не пытались проникнуть глубже. Ставились всевозможные эксперименты, чтобы понять суть магии. В результате выяснили, что в человеке нет органов, вырабатывающих подобную энергию, и она появляется как бы из ниоткуда, подобно мыслям и чувствам. Никто не может сказать, почему она есть в одном человеке, но нет в другом, если даже эти двое кровные братья. Никто не может доказать, каким образом маг способен создать огонь на пустом месте. Все, чего мы добились за прошедшие века - это абстрактная теория о том, что магия дарована свыше и не поддается логическому пониманию. Но так ли это? - спросил Реннет. - Есть колдовство - влияющая на разнообразные силы природы, мистицизм - влияющий на разум и чувства, некромантия - влияющая на живые и мертвые ткани, стихийная магия и еще много того, о чем мы наверняка еще не знаем. Каким образом магии удается влиять на любую материю нашего мира? Ответ прост, если брать в расчет тот факт, что магия содержится во всем, что есть в этом мире. Говоря иначе, дикая магия - это изначальная энергия создающая материю. Огненный маг создает огонь не из пустого пространства, а просто-напросто имеет в себе видоизмененную природную магию и умеет управлять ей. С колдунами еще очевиднее. Они берут ту же самую дикую магию из шести различных источников и переделывают ее собственной способностью для дальнейшего использования. Иначе как объяснить, что магию можно добыть откуда-то извне? Лишь тем, что она изначально там присутствует.

   В зале на мгновение наступила мертвая тишина. Вероятно, все прокручивали в голове высказанное Реннетом предположение. У каждого, пусть и ненадолго, появилось ощущение, будто он на пороге важного открытия, способного перевернуть все. Юноша почувствовал это и слегка улыбнулся: даже если они начнут все отвергать, сомнения не покинут их до конца жизни. Его слова, сказанные простым будничным тоном, были способны устроить революцию в их сознаниях.

   - Ты меня, конечно, извини, Реннет, но объяснять у тебя получается не очень хорошо, - заговорил наконец сереброволосый маг Ладан. - Упрощая твои слова, выходит: магия способна менять материю, потому что изначально происходит от Света Жизни, существующей во всем.

   - Да, - кивнул тот, и признался: - Объяснять я не умею.

   - Ты понимаешь, что это значит?

   - Теория... раскрывающая суть способностей магов, колдунов... - тихо прошептал колдун Оуэр, ушедший глубоко в себя.

   Реннет понял, что ему удалось посеять необходимые мысли в разумах присутствующих, но прямо сейчас стоило продолжить разговор.

   - Это и есть мое косвенное доказательство существования природной нейтральной магии. И я не могу сказать, почему один маг умеет создавать огненные заклинания, второй водные, а третий вообще проникать в чужой разум. Возможно, тут вопрос индивидуальности каждого человека, либо какой-то иной, непонятный фактор. - Юноша немного заколебался, прежде чем закончить: - И есть ли способ преодолеть ограничения, тоже неизвестно. Быть может, в недалеком будущем, мы сумеем отгадать и эту загадку. Быть может, в человеке тогда появится абсолютная магия, создающая буквально все, уничтожающая буквально все.

   Катарина, внимательно слушавшая его речь, на мгновение замерла, словно мысли перестали течь: она вспомнила недавний разговор с мальчишкой об истинной свободе. Тогда девушка думала, что он имеет в виду нечто размытое и абстрактное, не имеющее отношение к логике. Но все оказалось не так - и теперь она ясно осознавала это. Ведь если теория о существовании первородной магии верна, то может оказаться, что маги и даже обычные люди одинаково способны влиять на окружающий мир. Вопрос лишь в том, как снять ограничения, позволяющие первым использовать лишь определенный вид магии, а вторым - не позволяющие пользоваться магией в принципе. Если найти ответ, истинная свобода может оказаться не таким уж невозможным, как думала она до сегодняшнего момента...

   - Однако сейчас мы собрались обсудить проблемы настоящего, - вырвал ее из размышлений Реннет. - Так как я прервал тебя, Лангиниус, прошу меня простить за это. Мне кажется, у тебя есть, что сказать о Мертвых Материках.

   Дьюрар кивнул, ни на кого не глядя, и выглядел не очень уверенным. Его прежняя усмешка бесследно испарилась, оставив место задумчивости.

   - Не могу сказать наверняка, так как не бывал в тех гиблых землях лично, но мы предполагаем, что причина странной болезни на Мертвых Материках заключается в не существовании самой природной магии. Прилегающие к материкам океанские воды также мертвы и безжизненны. Возможно, магия там есть только в количестве, достаточном для поддержания воздуха. На этот же счет у моей расы присутствует одна легенда, в чьей достоверности я не ручаюсь.

  Подняв голову, он посмотрел вокруг и обнаружил, что все взгляды обращены прямо на него. Ничего другого, кроме как продолжить, ему не оставалось.

   - В общем, когда-то, жившие на этих больших континентах люди начали войну между собой. Говорится, в ход шла очень могущественная магия, несравнимая с нынешней, и силы ее были настолько велики, что вызвали небывалую бурю, которая стерла с лица земли всех существ, бывшими в живых. Некоторые чудом успели спастись и найти приют на небольшом далеком континенте, однако над людьми и их родиной простерлось вечное проклятие. Магия перестала восполняться на тех покинутых ими материках и ушла за пределы мира. Древние Боги нашли брешь в сфере мира и закрыли его, но магии осталось слишком мало. Тогда они собрали ее всю и воздвигали могущественные стены, не позволяющие уйти из единственного оставшегося континента, где еще сохранялась жизнь. - Лангиниус сделал короткую паузу, а затем добавил: - Полагаю, именно поведанная легенда сказала моим предкам заняться изучением дикой первородной магии.

   - Прекрасная история! - буркнул раздраженно Фланвол.

   - И нам сейчас она мало поможет, так как является всего лишь легендой, - вставил свое слово Ладан.

   Реннет был другого мнения. Прежде чем заговорить, он тщательно поразмыслил над всем услышанным за сегодня.

   - Хорошо, оставим легенду на потом. Думаю, теперь уже никто из здесь присутствующих не станет отрицать вероятность существования дикой магии, так? Выходит, информация, полученная от Бессмертной Стражи, называемой у нас шестеркой природных сущностей - Основы, также может оказаться правдивой. На данный момент этого достаточно, чтобы мы смогли перейти к следующим вопросам. - Не дожидаясь, когда остальные выскажут свои мнения, юноша продолжил: - В связи с этим, у меня есть один вопрос к нашему гостю - Лангиниусу. Если дьюрары знали ситуацию, так почему не попробовали рассказать о ней нам с самого начала?

   - Да, я тоже хотел бы знать, - вступил в разговор Фланвол, словно намеренно дождавшись удобного момента.

   Хищник ответил, криво усмехнувшись:

   - А маги поверят какой-то там расе странных дикарей?

   Реннет уже собирался произнести твердое "Нет", но тот опередил его, отрицательно мотнув головой.

   - Даже не смотря на похожее отношение, даже если шансы убедить вас были несказанно малы, наши правители послали делегацию в Свободные Земли, к магам, называющим своих Армия Ночи. Случилось то примерно три года назад. Никто не вернулся обратно. Спустя месяц мы узнали, что посланцев просто убили. Новую делегацию к Светлым решили не отправлять, - в его голосе звучала печаль и обвинение.

   Призрак тут же бросил короткий взгляд в сторону Катарины - та сразу же заметила его.

   - Мне неизвестно об этом происшествии. В Армии Ночи любая более-менее важная информация тщательно скрывается от посторонних ушей. Все знают только то, что должны знать, - ответила она.

   Сереброволосый маг хотел еще о чем-то спросить, но Реннет вернул разговор в прежнее русло. Он хотел узнать, почему сам Лангиниус вдруг оказался в Империи? И каким образом он нашел это убежище? По утверждению Ладана, никто кроме тех, кому предназначались доставленные послания, не мог узнать о собрании, а уж о точной дате тем более.

   Дьюрар ответил, что их Совет по-прежнему волнует судьба Континента. Как бойцы они хороши только в собственных лесах, поэтому возможность прямо вмешаться в разгорающуюся войну и силой разнять стороны - отпадала сразу. В результате решили отправить несколько хищников на территории Империи и Свободных Земель, с целью найти достаточно сильную организацию или клан, способный на такое. И в случае обнаружения они должны были связаться с ними и стать посредниками от лица правителей.

   - Как я уже говорил вам, среди нас есть обладающие дарами, пусть и не такие сильные, как боевые маги и колдуны, - Лангиниус внешне оставался спокойным, и даже расслабленным, но внутреннюю нервозность выдавали то ли дело показывающиеся клыки в уголках бледных губ. - Пятеро моих родичей, сейчас рыщущих по чужим землям, как раз из их числа. Я же способен видеть недалекое будущее, а еще из своих снов узнал о человеке с ужасной темной аурой, собирающем вокруг себя необыкновенные силы. Следуя им, я нашел вас, Реннет, - сказал он, глядя на юношу.

   Реннет не мог понять, что удивило его больше - способность видеть будущее или слишком точное описание его проклятия. Пару дней назад Валент также упоминала об исходящем от него запахе страха и смерти. Сам юноша по-прежнему не чувствовал никаких перемен, и это было хуже всего.

   Тут, вдруг, подала голос и Кассандра, до этого момента не проронившая ни слова. Небрежно закинув ногу на ногу, демонстрируя идеальной формы бедра, она чуть улыбнулась:

   - Человек с ужасной темной аурой... - ее синие глаза наткнулись на юного мага.

   - Вы сильно недооцениваете этого юношу, считая его слова незначимыми. Поверьте, никто из вас, располагающихся здесь, не в состоянии справиться с его душой. Потому я считаю, что наше объединение способно привести к успеху.

   "Вот ведь проклятый дьюрар! - разозлился про себя Реннет. - Знает гораздо больше, чем нужно бы. Только бы проблем с ним не возникло. Есть у меня такое чувство, будто он чего-то нам не договаривает".

   Чтобы свернуть с затронутой темы, он поспешил встать на ноги и обратиться ко всем:

   - Мы можем обсуждать и дальше существование или отсутствие угрозы, но ничего этим не добьемся. Главное вы все услышали. Достаточно и вероятности. Теперь же, пришло время перейти к решениям. - Реннет говорил подчеркивающим тоном: - В той или иной степени, все мы одиночки, отступники, ренегаты, падшие - называйте как хотите. И вы прекрасно знаете, что война не обойдет нас стороной. В случае окончательной победы одной из сил, новой угрозой для них станем именно мы. Это если не брать в расчет ситуацию с нарушением баланса и возникновением "Конфликта". Наша сила и воля не помогут нам в обоих случаях. Я не преследую великую цель спасти всех, и не собираюсь брать ответственность за вас или кого-то другого. Не обещаю ровным счетом ничего. Я хочу трусливо спасти собственную жизнь, и считаю это достаточным основанием, чтобы перевернуть мир верх дном...

   Решительная речь юного мага подходила к концу, когда его оборвал колдун.

   - Хватит надрываться и сотрясать воздух пустыми словами, - холодно произнес Оуэр, сверкнув черными глазами. - Не принимай нас за идиотов. Уверен, все осознают собственное положение достаточно хорошо. Хотелось бы услышать подробнее о твоем предложении. Как собираешься остановить войну, и чего ждешь конкретно от каждого из нас? Или, быть может, ты предлагаешь попросить их выслушать тебя, заручившись нашими подписями? - язвительно поинтересовался он, поглаживая древко изогнутого жезла.

   Реннет скривился, как будто съел ягоды дикой кислинки.

   - Я никогда не рассчитывал на то, что нам поверят. Обычными разговорами войну не остановить, так как идет она обычно не в человеческих разумах, а в сердцах. И я на данный момент вижу лишь один способ заставить людей отказаться от противостояния. Готов изложить вам план во всех подробностях, однако, перед этим хочу особо заметить, что каждый из нас может получить то, чего желает больше всего, будь то свобода, деньги, власть, или нечто иное. Я упоминал об этом в письмах отдельно для каждого. Объединение наших сил может дать то, чего вы не смогли добиться в одиночку.

   - Мне плевать на свободу и все остальное! - резко и яростно заявил Кром, к полному изумлению остальных. Его поведение сильно отличалось от того, что им приходилось видеть до сих пор. Глаза воина горели явной одержимостью. - Я лишь желаю вернуть украденное, а ты утверждал, что сможешь найти вора!

   - Раз я говорил - значит, так оно и есть, - юный ренегат и бровью не повел, оставаясь совершенно спокойным. - Мне известно имя мага, похитившего твой "Клинок Души". Также, я знаю из какого он клана и как его найти. Прежде чем поделиться информацией, хотелось бы услышать твой ответ, - сказал он прямо.

   - То есть, я получу информацию, если дам свое согласие? - спросил тот.

   - Нет, имя и местонахождение мага я дам тебе в любом случае. Не собираюсь делать из подобного предмет торга и шантажа. Да и не вижу смысла в согласии, полученном такими методами. - Реннет обратился ко всем остальным: - То же самое касается вас. Я понимаю ваше нежелание доверять кому-либо, и в особенности мне. По этой же причине наше сотрудничество будет временным. Можете воспринимать его как объединение во имя достижения личных целей каждого из нас, - добавил юноша цинично.

   - А как насчет возмездия, что я намерен обрушить на тех, кто уничтожил мое прошлое? - откликнулся Фланвол.

   - Имеешь в виду месть магам, уничтожившим клан "Лесных Стрелков"? - осведомилась Катарина. - Ты должен понимать, что совершивший такое достаточно могущественен, чтобы избежать наказания.

   Тот молчал, продолжая смотреть на Реннета. Видно, в уточнении просто не было надобности. Юноша понял его, и ответил, старательно подбирая слова:

   - Есть предположения на этот счет, однако должен предупредить сразу, что в одиночку у тебя ничего не выйдет. Как вежливо намекнула она, не того полета ты птица, чтобы привлечь их внимание. Шанс может представиться, если станешь частью моего плана.

   - Эй, сопляк! Ты упомянул деньги, - в свою очередь заговорила Валентсия, тем самым поймав на себе взгляды остальных. В них явно читалось осуждение и даже презрение.

   - Что? Так сильно хочешь разбогатеть? Типичное поведение для наемника, надо понимать, - пробормотал Оуэр насмешливым тоном, на что сразу получил такой же хлесткий ответ девушки.

   - Ничего тут не поделаешь, поганый колдунишка, ведь со своими проблемами я и сама в состоянии справляться. Помощь от кого-то еще или няньки мне не нужны.

   Реннет быстро вмешался.

   - Хватит пререкаться, - он покосился на наемницу, - видно будет, так ли это на самом деле. А сейчас перейдем к главной теме, и в связи с этим я кое-что вспомнил. Не знаю, слышали вы или нет, но сотни лет назад магов с элементами, подобными моему, существовало немало. Светлыми был даже создан целый отряд, прозванный "Черными Гончими", состоящий из охотников на магов. То были истинные тени - настоящие хищники в мире магии. И их действительно боялись. Боялись настолько сильно, что сами создатели решились уничтожить подчиненных, приготовив смертельную ловушку. Но даже после этого страх не покинул их. По неподтвержденным данным, никто из предателей не сумел дожить до старости. Страх превратился в проклятие и проявился спустя много лет в облике "Теневой Девятки" - нескольким магам, чье могущество являлось неоспоримым. Они не подчинялись кому бы то ни было, и сильные мира сего ненавидели их за это. Однако пусть весь мир считал этих магов монстрами, за внушаемый ими ужас, тем не менее, они первыми откликнулись на зов Стражи, приняв решение сохранить равновесие магии. В результате, девятка пала на последний день войны, выполнив обещание и лишив сил сражающихся в ярости магов двух великих орденов. То есть, они совершили именно то, что сейчас, спустя половину века, собираюсь сделать я. Так ли это невозможно?

   - Да, мне приходилось слышать данную историю, Реннет. Так, по-твоему, мы должны сложить головы, как эта "Девятка"? - Призрак казался удивленным.

   - Даже если мы достигнем цели, я считаю глупостью отказываться от собственных жизней во имя выживания остальных, - мрачно изрекла Кассандра. - Если твой план предполагает такой результат, то мне он решительно не нравится. И совершенно очевидно, что сражаясь с темными и светлыми, нам не победить. Кроме того, мы лишь усугубим ситуацию лишними сражениями. А переговоры, как ты уже сам упоминал, не дадут никакого эффекта. Поэтому мне очень интересно, на что ты надеешься?

   - Все просто, - улыбнулся юноша. - Каждый из нас силен в том, в чем слаб другой и, объединившись, мы станем разрушителями равновесия, вестниками нового ужаса!..

* * *

  Глава 12 Навыки и способности

* * *

   Реннет поднялся чуть раньше обычного. Позавтракав на скорую руку, он вышел на свежий воздух. Хотелось немного проветриться и поразмышлять без лишнего шума до того, как начнется запланированное на сегодня собрание.

   Вчерашний день выдался на редкость тяжелым и утомительным, скорее морально, нежели физически. Юноша не любил сборищ подобного рода. Обсуждение плана предстоящих действий затянулось, и в итоге ужин приготовили максимально простой, не требующий лишних затрат по времени. В конечном счете, что-то отдаленно напоминающее отряд был сформирован. Реннету понадобились все силы на это.

   К его неожиданности, согласие дали все собравшиеся в гостином зале. После того как он выложил придуманный план на их суждение, первым изъявил желание участвовать дьюрар Лангиниус. Как он выразился, от него было мало пользы в сражениях, однако в качестве ученого-исследователя его полезность не оспаривалась. Никто кроме него не знал о дикой магии так много.

   Второй, опять-таки к удивлению юноши, свое согласие дала Катарина. Она не объясняла причину такого выбора, но если говорить начистоту, Реннет больше всего хотел видеть ее в отряде. Остальные не стали долго думать после согласия этих двоих. Больше всех сопротивлялся Ладан, не желая при этом объяснять причину собственного упорства. Юноша мог лишь гадать: возможно, это сказывалась его прошлая жизнь в роли члена Светлого Ордена. Призрак часто делал вид, будто ему безразлично прошлое, но на самом деле все было не так очевидно. Хотя, может сереброволосый маг просто не верил в успех предприятия. Сложно сказать, что привлекло остальных дать положительный ответ, какие-то корыстные и честолюбивые мотивы, или желание остановить войну, что тоже можно причислить к личным интересам. В каком-то смысле юноше было все равно. Хватало того, что они все согласились.

   Вскоре, на место предстоящего собрания подошла Катарина. Реннет заметил, что со вчерашнего дня она выглядела слишком молчаливой. Поэтому, после короткого приветствия, он спросил у нее:

   - Что-то случилось?

   - С чего такие выводы? Просто решила немного прогуляться перед совместными тренировками. Как видишь, погода сегодня на удивление теплая.

   Юноша тоже заметил странности с погодой. Последний месяц зимы недаром называли Месяцем Глубоких Сугробов. В это время обычно каждый день шли бурные снегопады. Не случалось такого, чтобы их не только не было такое долгое время, и уж тем более речи не шло об оттепели.

   - Думаешь, из-за Войны?

   - Понятия не имею, - пожал плечами юный маг. - Кстати, почему ты согласилась вступить в отряд?

   Девушка внимательно взглянула на него.

   - То есть, хочешь сказать, ты не ожидал этого? - ее лицо помрачнело буквально за считаные мгновения.

   - Я не то имел в виду, - тише обычного отозвался Реннет. - Просто... - начал он, вот только в голову ничего подходящего не приходило, в результате чего пришлось замолчать.

   - Ладно, забудь об этом. Не так уж важна причина, - примирительно сказала Катарина. - Так значит, наш отряд называется "Черные Гончие"? Учитывая трагичный конец предыдущей группы магов с таким же названием - это не лучший вариант, тебе не кажется?

   Он заметил, что девушка не стала отвечать на вопрос. "Похоже, она сама толком не уверена..." - закралась мысль в сознание юноши. С другой стороны, это не так уж удивительно. За последнее время ее жизнь круто переменилась. В такие моменты сложно принимать решения.

   - Дело в самом названии, - ответил он, переключив внимание на текущий разговор. - Оно внушало ужас магам прошлого и поверь, ничто еще не забыто. Разумеется, у нас только один маг с элементом охотника, но, полагаю, этого вполне достаточно.

   - Первый шаг в твоем плане - это заявить о нас всем участникам войны, да?

   Реннет кивнул.

   - Вчера мы уже обсуждали. Отряд из девяти человек... то есть, я хотел сказать, из восьми человек и одного дьюрара, владеющих столь необычными способностями - это большой плюс, однако без союзников не обойтись. Недовольных светлыми и темными магами, их поступками и законами, достаточно, потому с их наличием проблем не будет. Вот только...

   - ...Вот только найти и собрать их всех непросто, - продолжила за него Катарина. - Необходимо дать им узнать о нашем существовании, чтобы они сами пожелали присоединиться к Гончим.

   - Верно, и тут нет ничего лучше людской молвы и слухов, - подтвердил тот. - Они распространяются по всем направлениям одновременно и с невероятной скоростью.

   Девушка замолчала, оглядывая окружающую картину зимнего леса. К сожалению, снег с деревьев опадал из-за теплой погоды, обнажив черноту веток лиственных пород и темную зелень сосен с елями. В сильный мороз они, казалось, усыпаны хрустальными крошками, создавая атмосферу сказочности и чистоты. Катарина не отличалась сентиментальностью и страстью к красивым пейзажам, но иногда чувствовала нечто сродни желанию побыть в диком и нетронутом людьми уголке.

   - Ты правда хочешь пойти на такие жертвы? - спросила она у юноши.

   - Это самый быстрый способ заставить будущих союзников поверить в нашу силу и возможности, - заявил Реннет без тени сомнений, отряхивая с сапог налипший снег. - И я не считаю это жертвой, так как лично для меня они ничего не значат. Хотя в других обстоятельствах лучше было бы воспользоваться сетью информаторов, доверенных лиц и личными переговорами, исключив лишние риски. Но сейчас у нас нет времени.

   - Жестокие слова для мальчишки, - покачала головой мистик. - Будет очень непросто, нужно соблюдать осторожность при каждом шаге. Ты так уверен в собственных силах?

   - Абсолютно, - улыбка тронула его губы, хотя в глазах царила серьезность, - на первых порах проблем не возникнет. Сложности начнутся немного позже. По этой же причине я завел вчера разговор об Армии Ночи. Мне известны практически все сильные и слабые стороны Светлого Ордена, но не могу того же сказать об их врагах. Чисто по силе и численности, несмотря на наличие мистиков, колдунов и некромантов в рядах, темные уступают. Однако война бы не началась, если они не имели бы достаточно уверенного шанса на победу. Я предполагал, что у них есть какое-то могущественное оружие или сильный союзник, но был искренне удивлен, узнав от тебя личность этих самых союзников. Не думал, что Гильдия Теней встанет на чью-либо сторону в этой войне.

   Катарина рассказала вчера о том, что переговоры между Аримей Ночи и Гильдией начались еще до вторжения Ворона в Немисс. Таинственный лидер клана "Темная Ночь", уничтоживший давнего врага Светлого Ордена - "Тьму", и занявший его место, договорился с тенями о долговременном сотрудничестве. С этих пор они делились друг с другом информацией, эффективнее координируя действия, а в придачу глава Гильдии выделил больше половины подконтрольных ему наемников на создание так называемых "рук смерти". Разделившись на мелкие группы, наемники должны были собирать самую новую информацию, и устраивать диверсии по всей Империи. Их целью являлись боевые маги с уникальными навыками и способностями, линии поставок продовольствия, и союзные отношения между кланами Светлого Ордена и подчиненными Императора Ардаса. Другими словами, все сводилось к крупномасштабному саботажу и последующему ослаблению противников Армии Ночи. Чтобы продумать такое, нужны непревзойденные умы и, судя по всему, у темных они имелись в достатке.

   - Как раз это мне понятно, но ведь они еще могут собирать новых рекрутов для темных, разве нет? - спросил Реннет у мистика. - Такими темпами Армия Ночи может сильно разрастись, что приведет к ухудшению ситуации.

   Женщина резко вскинула голову, рассыпав по плечам темно-каштановые волосы. Ее темные карие глаза задумчиво блуждали по округе, ни на чем конкретном не останавливаясь. Возникало ощущение, будто она говорила о том, о чем ей меньше всего хотелось сейчас разговаривать.

   - Нет, им приказали действовать максимально незаметно. Диверсия должна остаться тайной настолько, насколько это вообще возможно, - сказала она. - Видимо, мой вчерашний рассказ подвел тебя к неверным выводам. Светлые даже не посмеют думать о вмешательстве противника в их междоусобные дела. Все несчастные случаи с продовольствием, конфликты между союзниками, чьи-то ошибки в расчетах, недостоверные сведения от разведчиков - все это посчитают за обычное совпадение и неудачное стечение обстоятельств, не более того.

   - Ясно... - медленно протянул юноша. Он и предположить не мог, что все обернется настолько плохо. Разыскать и уничтожить вражеские группы в таком случае не выйдет.

   - Ну и как ты собираешься разбираться с ними? - спросила у него девушка явно без большого интереса.

   Реннет ответил честно:

   - Пока не знаю, и не могу сказать что-либо наверняка. Будет трудно, сомнений нет. Но я еще хотел один вопрос задать...

   - А? И о чем же?

   - Темным точно неизвестно о моей смерти?

   От Ладана он узнал, что в Правящем клане его считают погибшим во время схватки у Великого Леса. Причин их осведомленности могло быть лишь две: либо кто-то из отступающего отряда магов Белого Пламени вернулся проследить за исходом сражения, либо именно Правящий клан стоял за покушением на него, ведь зачарованные стрелы, что привели к смерти Реннета, не принадлежали темным. Хотя, зная маниакальное недоверие Рэанны к нему, первый вариант казался более логичным. В любом случае, смерть единственного владельца элемента истинной тени Светлый Орден пытался скрыть.

   Катарина улыбнулась ему.

   - Скорее всего - нет, по крайней мере, когда я была в их рядах, ничего о твоей смерти не сообщалось. Я бы знала, - чуть тише добавила она. - По той же причине "руки смерти" не суются шпионить на территорию Немисса, опасаясь твоих способностей. Тайное сотрудничество между Армией Ночи и Гильдией может раскрыться, и тогда оно потеряет немало преимуществ.

   - А кто контролирует эти диверсионные группы? Сама Гильдия?

   - Они подчинены напрямую Темной Ночи, - прозвучал ответ.

   - Это очень хорошо. Сомневаюсь, что Гильдии не ведома моя смерть, если даже Ладан смог об этом разнюхать, - удовлетворенно заметил Реннет, потерев подбородок.

   - В смысле? - не поняла сначала Катарина, однако быстро догадалась и высказала: - Ага, так ты хочешь сказать, что Гильдия не до конца честна с темными?! Действительно, если все складывается подобным образом, то это нам на руку.

   - Именно, - юный маг кивнул.

   Они замолчали на некоторое время, но вдруг Реннет почувствовал, как что-то теплое коснулось его руки. Опустив взгляд вниз, он увидел как изящные белоснежные пальцы Катарины, идущей бок о бок, мягко обвивают его руку...

   От неожиданности, юноша потерял дар речи и резко, почти инстинктивно, дернулся в сторону.

   Девушка, до этого момента делавшая вид, будто ничего не происходит, тут же бесстрастно улыбнулась.

   - Что за... - не понимал Реннет.

   - Хм, - прохладным тоном произнесла та, - а ты забавный, Реннет. Когда дело касается важных разговоров и сражений, ты ведешь себя совсем как взрослый, холодно и сдержанно. Однако вот в таких ситуациях теряешься и смущаешься, словно мальчишка. Давно хотела это проверить... - Катарина хоть и выглядела по-прежнему сдержанной, но настроение у нее явно улучшилось.

   Реннет смотрел на нее несколько мгновений, не понимая, что заставило ее сделать так, повел бровями и фыркнул, а затем со всей возможной серьезностью добавил:

   - Да уж, а ведь меня странным называла, но, по-видимому, до тебя мне очень далеко.

   Он прибавил шаг, спиной чувствуя ее странный проницательный взгляд.

   До того как в намеченном вчера месте собрались все остальные, юноша успел немного размять тело и разогреть мышцы. Последними появились Ладан, Кассандра и наемница Валент.

   - Сегодня мы ознакомимся с навыками друг друга! - Реннет ступил в центр. Сразу же вспомнились дни, когда он точно так же говорил с членами Неосвета Белого Пламени, в качестве обучающего их командира. То были весьма напряженные и одновременно интересные времена, потому он и не любил вспоминать о них, чтобы не думать о том, что все могло сложиться иначе. Собравшиеся сейчас перед ним маги не были новичками в бою и в жизни. Все они на собственном опыте научились тем вещам, которые стоило знать любому человеку, надумавшему идти собственным путем. Поэтому, собравшись с мыслями и отринув от себя все ненужное, с той же невозмутимостью на лице, он продолжил: - Полагаю, нам всем принесут пользу полученные в ходе этих тренировок сведения. В особенности необходимо сделать упор на уникальные способности некоторых боевых магов, базовые приемы и заклинания колдунов, мистиков, а также возможности воинов клинка.

   - Признаю это разумным, - кивнул колдун, удивив тем самым некоторых членов нового отряда. С деловой бесстрастностью, он освободил волнистые каштановые волосы, опускающиеся до плеч, откинув капюшон на спину, а затем поудобнее перехватил боевой жезл. - Иначе во время сражений обязательно возникнут трудности, и цена каждой ошибки будет стоить жизни кого-то из нас.

   Реннет думал точно также. Но перед началом тренировок решил еще раз задать вопрос, который уже звучал вчера вечером.

   - Я надеюсь, вы понимаете, что дело, за которое мы беремся, предполагает собой отнюдь не благородные и честные поступки? - спросил он, при этом прекрасно осознавая, что никто из них все равно не сможет до конца понять ситуацию. Они думают, что знают, но на деле все окажется иначе. Просто это был способ снять с себя так называемую ответственность. - Нам придется убивать, обманывать, нарушать слова и клятвы, и снова убивать, порой даже тех, кто не является прямой целью, а всего лишь встанет на пути.

   Взгляд юного мага скользнул по присутствующим, под конец остановившись на мечнике Кроме, жителе Свободных Земель. Он мог и не согласится, так как воины их племени с самого рождения связаны клятвой чести. Они искренне верят: потеряв честь - навсегда потеряют и силу.

   Реннет мог и не спрашивать во второй раз, опасаясь, что кто-нибудь может передумать, однако если сильные противоречия возникнут уже на стадии активных действий - это принесет гораздо больше проблем. Как говорится, лучше сразу отбросить слабые звенья цепи, нежели потом, в ответственный момент, остаться с двумя кусками бесполезного железа.

   Воин меча Кром, видимо, понял слова юноши достаточно ясно. Его спокойный взгляд, полный достоинства и уверенности, говорил сам за себя. Остальные же молчали, словно повторять дважды одно и то же, просто нет смысла. Лишь Кассандра скривилась, делая вид, что ей не по нраву буквально все.

   - Хорошо, больше к данной теме возвращаться не стану, - с едва заметной толикой облегчения произнес Реннет. Его лицо сразу же посерьезнело: - А теперь, как пригласивший всех сюда, я считаю обязанным начать рассказывать о собственных навыках. И, конечно же, первым делом поговорим об элементе Истинной Тени. Он уникален в своем роде, но многие не знают, почему он такой. - Юноша сделал короткую паузу и сложил ладони вместе - стандартный жест во время создания многих базовых заклинаний. Затем он сосредоточился, напрягся, резко развернул руки пальцами вперед - спустя миг над ними появился маленький дымчатый шарик. - Предполагается, именно способность объединять две стихии в одно и есть управление элементом. Самый простой пример тому - лед, являющийся соединением ветра и воды. Также, существуют соединение сразу трех стихий в одно. Из огня и льда рождается молния. Не известно следуя какой логике элементы появляются у мага, однако он всегда связан с его стихией. То есть, маг земли и огня в принципе не сможет стать владельцем элемента льда. В этом отношении теневые элементы отличаются от остальных. Во-первых, изначально их существуют два вида. Первый рождается в соединении всех четырех основных стихий, а второй от слияния двух элементов - света и тьмы.

   Маленькая сфера на ладони Реннета размылась, вытянувшись в едва заметные полупрозрачные нити. Вскоре их длина достигла пары метров, и юноша управлял их движениями лишь едва заметными манипуляциями рук.

   - Теневой захват! Никогда прежде его не видела, - заинтересовалась Кассандра.

   - Соединение четырех стихий дает этому элементу необычные свойства быть неосязаемыми и одновременно взаимодействовать с другими предметами. На первый взгляд нити бесплотны, если попытаетесь коснуться, то ваша рука просто пройдет насквозь. То же самое со стальным оружием. Однако если они свяжут вас, будьте уверены, вырваться не получится. Физическая сила против них бессильна. Они нематериально материальны, если можно так выразиться.

   - И как же тогда от них освободится? - удивилась Валент.

   - Полагаю, с помощью магии, - предположил Ладан.

   Юноша ответил:

   - Небольшого заклинания будет достаточно. Стоит лишь воздействовать на теневые нити другой магией, как они разорвутся. Я неспроста выбрал это заклинание в качестве примера.

   Он сделал небольшое отступление, рассказав о Гильдии Теней, где все маги владеют этим элементом, а их численность всего ближе к сотни. Такое большое количество создается искусственным путем. Любого мага с подобной силой, выросшего вне стен их крепости, ждет гарантированная смерть. Реннет становился их целью не один раз, но всегда брал верх. На самом же Безымянном острове, теням разрешено заводить брак только между собой, чтобы повысить вероятность рождения ребенка с похожим элементом и заодно предотвратить утечку информации. Всех новорожденных младенцев воспитывали на континенте, вдали от родителей, пока не выявляли присутствие элемента. Примечательно, что это случалось на более ранних годах, чем с другими видами наподобие льда и лавы.

   - Теневой захват - главное оружие воинов-магов Гильдии, но стоит запомнить, что они очень хороши как в атаке, так и в защите. Советую не приближаться к ним на расстояние меньше пяти метров, не имея поддержки. Лучше отступить, так как шансов победить ничтожно мало, - добавил он.

   - А что насчет второго типа теневого элемента? - колдун старался узнать самые мельчайшие детали, так как занимался исследованиями всего, что только можно изучить. Наверное, именно это и стало причиной его согласия стать Гончим. - Что он представляет из себя? И действительно ли у истинных теней есть дар отбирать магию?

   Этот вопрос заинтересовал буквально всех, но на сей раз юноша отвечать сразу не стал, обдумав все хорошенько.

   - Очень сильно сомневаюсь, что вам придется сражаться с истинными тенями, потому буду предельно краток. Помимо способностей и заклинаний обычных теней, обладатели второго типа более приспособлены конкретно к сражению с магами. То есть, в их арсенале есть навыки противостояния любой магии. Способность отбирать магию у других как раз из таковых, но владеют ею не все из истинных теней. Неофициально их называют "тенями-вампирами", и лично я к ним не отношусь. Мой тип определяют как "тень-охотник" или "тень-ищейка". Отсюда, кстати, произошло прозвище "охотник на магов". Не могу быть уверенным, однако слышал о "тенях-разрушителях", способных развеять любое вражеское заклинание и магию.

   - Удивительно, - протянула Валент, изучающе глядя на него и поправляя воротник рубашки, выглядывающий из-под тонкого жилета, одетого как всегда не к погоде. - Значит, сопляк может чувствовать магию в людях. Ведь именно это имелось в виду под схожестью наших способностей?

   Тот хмуро кивнул, стараясь не обращать внимания на ее грубые выражения. Наемница со всеми так общалась. Стоило уже привыкать.

   - Однако мне позволено не только ощущать магию, а еще и видеть ее, даже отличать мистицизм от колдовства, так же как и огненную стихию от ветра, земли и воды.

   - Хмм? И какой же ты видишь ее? - спросил колдун, махнув рукой в сторону Катарины.

   Женщина-мистик уже спрашивала юношу об этом и получила в ответ лишь уклончивое обещание рассказать когда-нибудь. Ее попытки уговорить не принесли результата. И сейчас Реннет выглядел так, будто очень не хочет продолжать затронутую тему, пусть Оуэр и интересовался всем с чисто научной точки зрения.

   - Не думаю, что вы желаете выставить на всеобщее обозрение цвет нижнего белья, которое сейчас на вас надето, - достаточно резко возразил он. - Грубо говоря, это то же самое. Пусть в целом ауры мистиков схожи между собой, у каждого есть собственные особенности, присущие лишь ему одному. Если так интересно, могу добавить, что аура магии колдуна в большинстве своем дымчато-серая с радужными проблесками. Ее я вижу как плотный туман, вспыхивающий различными оттенками. Какой оттенок преобладает, или яркость цветов, опять-таки зависит от самого человека, его личностных качеств и способностей.

   "Так вот почему он так отреагировал на мой вопрос..." - подумала в этот момент Катарина, продолжая внимательно вслушиваться в слова юного мага. Он продолжал:

   - ...В историях об охотниках за магами упоминается, что по достижению высшего уровня мастерства, тени способны не только определять вид магии и стихии, но и с помощью ауры читать способности мага, его слабости и сильные стороны. Также они смогут по структуре активированного заклинания вычислить его тип, продолжительность действия и радиус поражения. Не могу знать, правдивы они или нет.

   Напоследок Реннет продемонстрировал несколько базовых заклинаний теневого элемента, с которыми те могли столкнуться в первую очередь. Он раскрывал навыки с твердым пониманием того, что каждый кусочек информации впоследствии может быть использовано против него самого.

   Дальше пошел разговор об огненной стихии. Некоторые члены отряда засомневались в необходимости говорить о столь очевидных вещах, но юноша быстро успокоил их, сказав, что собирается поговорить о так называемом "эффекте эволюции высшей ступени".

   - К примеру, сейчас это простая сфера огня! - начал он, заставив на ладони вспыхнуть небольшому клубочку пламени. - Такой способен сотворить даже новичок, только начинающий изучение практической боевой магии. Но человеческая индивидуальность возобладает буквально над всем, даже над его магией. Поэтому хочу у вас спросить, приходилось ли когда-нибудь встречать пламя необычного цвета?

   - Представь себе, для сильных магов такое явление не редкость.

   На сей раз отозвалась Кассандра. Как и всегда, она говорила сдержанно, даже с некоторым безразличием. Эта самая черта и не нравилась юноше в ней больше всего. Кроме того, он так и не смог понять, что у женщины на уме, и главное с какой целью она присоединилась к отряду, хотя упорствовала при том больше всех.

   Фланвол также не остался в стороне.

   - Точно, - как бы подтвердил он. - Я слышал, что у дракона Немисса цвет пламени совершенный белый, не так ли? Все зависит от индивидуальности самого мага, в том числе и цвет управляемого им пламени, состав почвы и камня, плотность ветра и воды. Как говорил юноша, такое явление приходит лишь на высших уровнях мастерства.

   - При изменении цвета пламени, меняются и его свойства, что может представлять большую опасность для людей, не ведающих об этом, - подхватил снова Реннет, и огонек в его руке из желтого стал голубоватым, а затем насыщенно-синим. - Упомянутое Оуэром белое пламя, к примеру, обладает большим коэффициентом жара. Такой огонь способен за раз плавить металл и камни. А пламя малинового оттенка считается более легким, что позволяет повысить скорость атак в несколько раз. Алое и бордовое, в свою очередь, повышают мощь и при взрывах охватывают гораздо больше территорий.

   - А что с синим цветом? Какими свойствами обладает твое пламя? - задал вопрос Ладан.

   - Оно не синее, - покачал головой юноша.

   Он сконцентрировался еще раз, напрягшись изо-всех сил, и постепенно синий огонек в его ладони потемнел. В результате на поверхности сферы заплясали язычки черного пламени, вперемешку с темно-синим. Оттенок, что Реннет не так давно открыл для себя, переходил из синего к черному. Про себя он называл его "сумеречный индиго".

   Решив не тратить время на слова, юноша наглядно продемонстрировал свойство своего пламени. Он бросил зажженную сферу на мокрую от тающего снега древесину, и пламя не только не погасло, а вспыхнуло с новой силой. Даже последовавшие за тем попытки Призрака залить его водой ни к чему не привели. Оно лишь на миг потеряло стабильность, а затем вернулось в исходное состояние, продолжая пожирать сырое дерево.

   - Да, это сильная устойчивость к внешним воздействиям и любым другим видам магии. Погасить его сложнее, чем обычное. Стоит также упомянуть, что создать заклинание с другим оттенком пламени гораздо затратнее в плане энергии, - заметил Реннет, удовлетворенно улыбнувшись. Он очень хорошо запомнил последний урок Мастера Селесты. Она учила его самому необходимому, порой игнорируя всевозможные запреты и раскрывая тайны, которые не стоило бы раскрывать столь юному ученику.

   Затем подошла очередь Катарины, как единственного мистика в их компании, поведать в общих чертах их приемы и навыки. В основном мистицизм позволял манипулировать эмоциями и разумом человека. Маг-мистик среднего уровня был способен ослепить противника, заставить его почувствовать сильнейшую боль, наслать иллюзии и видения, выгодные ему, а еще много чего подобного. Если от контроля разума начинающего мистика-ученика человек мог вырваться благодаря сильной воле, то средний уровень просто не оставлял шансов. Также, кроме негативных эффектов были и такие как успокоение, расслабление, снятие стресса. Добавим к этому самый известный навык - чтение мыслей и воспоминаний, позволяющий извлекать из врага информацию без физического вмешательства.

   Как оказалось, у магов-мистиков есть полно недостатков, мешающих им сражаться с колдунами и стихийниками на равных. Главным из них является "прямой физический контакт". Только прикоснувшись к противнику напрямую, они могли активировать свои навыки и воздействовать на его разум. По этой причине мистики не могли появиться на поле боя без поддержки. Сама Катарина в этом смысле обладала большей свободой. Она являлась магом высшего ранга и была способна внушить противнику что-либо, избегая физического контакта, хотя при этом возникала опасность на короткое время потерять ориентацию в пространстве, или вовсе получить насылаемое внушение себе.

   Остальные члены "Черных Гончих" тоже отличались наличием собственных уникальных способностей. К примеру, та же Кассандра обладала невероятной защитой, благодаря стихии земли. Реннет не видел ее раньше, однако очень много слышал. Рассказывали, будто самое сильное защитное заклинание этой женщины неспособны разрушить даже драконы. И юноша охотно верил этому. В конце концов, именно сила позволила ей в свое время получить разрешение уйти из клана и ордена без объявления ренегатом. Подробности данного инцидента не были известны, но подобных случаев по всей Империи можно и не найти, даже если поискать.

   Многие из собравшихся оказались шокированы тем известием, что легендарный Призрак не в состоянии задействовать атакующую магию, за исключением лишь самых базовых и слабейших. Зато лечащие и исцеляющие чары он мог использовать лучше всех остальных, вместе взятых. Недостаток атакующей магии легко дополнялся огромным, облегченным для лучшей маневренности двуручником, висящим за спиной. А его непревзойденный талант перевоплощения был просто незаменим в текущих условиях.

   Пускай двуручный клинок Призрака становился проблемой любого противника-мечника, в мастерстве фехтования Кром был многократно сильнее. Все услышали из прямых уст о жизни его племени, большую часть которого составляли кузнецы-оружейники. Они обладали поистине удивительными талантами по части создания клинков, копий, луков, а также щитов и доспехов.

   Реннет, как и все присутствующие на этом необычном совещании, старался хорошенько запомнить увиденное и услышанное. Каждая незначительная деталь могла пригодиться для составления будущих тактических планов. Быть может, за весь прошедший день ренегат узнал столько, сколько не поместилось бы даже в десяти томах рукописных книг.

   Лангиниус стал единственным нелюдем в отряде и, конечно же, всем была интересна его способность видеть будущее. До сегодняшнего момента о таком писалось лишь в сказках. Во всяком случае, Реннет не встречал даже упоминаний о чем-то подобном.

   - Так ты можешь нам рассказать, что ждет затею в будущем? Как пройдут первые битвы? - испросила у дьюрара Катарина.

   Тот ответил так, будто заранее готовился к похожему вопросу:

   - Сожалею, но нет. Неопределенность в ваших сознаниях, как и в моем собственном, мешают взору пройти дальше двух-трех минут. Мы проведем их в совместных тренировках, как задумал маг Реннет, - хищные глаза нелюдя остановились на юноше. - Видеть на более длинные промежутки времени невозможно в обычном состоянии, только во время снов. И я не способен управлять ими.

   "Опять уклончивый ответ, совсем как в тот раз, когда я спросил у него о сородичах, - подумал тот, вспоминая вчерашний разговор. - Жаль по его глазам невозможно понять, вранье или нет. С людьми проще, хотя и здесь не стоит ожидать, что мне станут доверять так быстро. Сейчас нас связывают лишь устные договора. Вполне возможно, некоторые из членов группы намерены действовать по собственным планам, преследуя личные цели. От одной мысли о предстоящем испытании, мне становится не по себе..."

   Еще примерно неделю-две планировалось потратить на подготовку, после чего отряд покинет убежище.

* * *

  Отдельная глава

* * *

   ...Чистый высокий звон стали разносился по всему подтаявшему зимнему лесу. Два скрещенных в противостоянии клинка высекали искры.

   Реннет и сам не мог понять, каким образом согласился на этот поединок. Быть может, все дело в постоянных подколках наемницы Валент. С тех самых пор как она увидела юношу, выходящего рано утром из комнаты Катарины, ждала любого удобного случая пошутить на эту тему. И когда мистик попросила вместе потренироваться на мечах, именно Валент самым наглым образом спровоцировала его на согласие. Что еще хуже, в качестве наблюдателей оказались вовлечены и остальные члены недавно сформированного отряда.

   Однако, как бы там ни было, Реннет сейчас дрался с Катариной на мечах, и сражение вряд ли можно было назвать тренировочным. Оба разошлись не на шутку...

   Девушка резко подсела, рассыпав каштановые волосы по плечам, и, метнувшись вперед, сделала очередной плавный выпад в сторону противника. Реннету ничего другого не оставалось, кроме как отступить назад, уходя от ее атаки. И если уж говорить начистоту, последние пару минут, а точнее - с самого начала сражения, он только и делал, что блокировал удары Катарины или отступал. Естественно, собравшимся вокруг "зрителям" не нравилось столь пассивное поведение юного мага. Яростнее всех свой протест высказывала Валентсия:

   - Ну и трус же ты, сопляк! Чтоб тебя, полудохлый эксперимент некромантов! Дерись как мужчина!

   "Легко тебе оттуда орать, - подумал Реннет, уклонившись от очередной атаки. - И сама, небось, не сумела бы победить без значимого преимущества в длине копья".

   Тем не менее, даже если он так говорил, прежде всего злился на самого себя. Сомнений в способностях Катарины нет, но до настоящего момента Реннет тоже считал себя неплохим мечником. Позорно проиграть, даже не постаравшись атаковать в ответ.

   Дождавшись следующего выпада женщины, он быстро скользнул вперед и взмахнул прямым лезвием клинка точно по горизонтали, целясь ей чуть ниже груди. Именно эта точка, как ему казалось, сейчас труднее всего защитить...

   Но Реннет ошибся. Катарина с невероятной ловкостью, одним небрежным взмахом кисти перенаправила движение собственного оружия по плавной изящной траектории, в результате отбив опасный удар.

   "Дзинннь!" - раздался чистый звук соударяющихся клинков в ушах, и пальцы юноши пронзила острая боль. "З-зараза! Вот опять!" - пронеслась в сознании вопль бессилия.

   Ему снова пришлось отступить, иначе меч просто выбило бы из рук. Боль, подобно разряду молнии поражавшая его руку при каждом новом столкновении, не давала сконцентрироваться на движениях противника. Причиной служили покалеченные во время пыток пальцы. После того как маги Армии Ночи сломали их, у него просто не было возможности обездвижить их и зафиксировать в правильном положении, как это делалось во время заживления переломов. В итоге, сращивание костей в большинстве пальцев произошло неправильно, и теперь это доставляло определенные неудобства. На то чтобы научиться свободно держать рукоять меча всеми пятью пальцами правой руки, юноше понадобилось пять месяцев. Потому-то он не торопился с совместными тренировками.

   - Слизняк! - послышался очередной вопль Валент.

   Реннет заскрипел зубами. Слышать от нее оскорбления было очень неприятно, тем более учитывая тот факт, что в них существовала толика справедливости. С некоторых пор появилась возможность полностью восстановить поврежденную руку, но почему-то он не спешил с этим. Возможно, его нынешнее состояние являлось прямым примером прошлых ошибок, и он не желал их забывать. Существовал и шанс того, что причиненная тогда боль ранила юного мага сильнее, чем могло показаться на первый взгляд. В конце концов, он все еще был человеком.

   - Нет! - тихо и яростно прошептал он, еще сильнее сжав клинок. Костяшки правой руки неприятно хрустнули, отдаваясь новой болью. Реннет уже не обращал внимания на подобные пустяки. Он встал в боевую стойку стиля "Лирин". "Мой разум и скорость реагирования все еще при мне, а значит остается возможность победить собственное физическое тело, - решительно заявил ренегат. - Это ли не Свобода, к которой я стремлюсь?!"

   Он стремительно понесся к Катарине, также застывшей в боевой стойке, и обрушил на нее все накопившиеся чувства и эмоции.

   Та явно не ожидала от него такой яростной атаки, после прошлых ленивых движений. Но даже так, она не была бы мечницей, если бы не сумела вовремя отреагировать на столь откровенный и бесхитростный выпад. Мистик тут же подставила под удар лезвие изогнутого клинка, приготовившись отбросить его, чтобы затем, не теряя мгновения, контратаковать...

   Однако она явно просчиталась. Выпад Реннета не был таким уж бесхитростным. В самый последний момент, когда меч девушки должен был столкнуться с лезвием противника, юноша забрал всю вложенную в удар силу обратно. Задача, надо заметить, нелегкая, при такой-то скорости. Мечи сшиблись без всяких проблем, изогнутый клинок Катарины свободно отбросил прямой меч Реннета. Именно этого он добивался. Оставив правую руку пролететь к себе за спину, и изо всех сил оттолкнувшись той же ногой, юноша вытянул свободную руку, ринувшись вперед. Меч мистика пронесся в нескольких сантиметрах от его виска.

   Реннет вложил в удар достаточно сил. Его ладонь врезалась в правое плечо девушки, отбросив ее. Резко потеряв равновесие, Катарина едва не полетела на спину, и только в самый последний момент отвела ногу назад, ударившись коленом о землю, тем самым избежав падения.

   Если бы юный маг заблокировал ее клинок как ранее, а не просто уклонился, сила соударения не позволила бы ему бросить свое тело вперед. Иными словами, меч в его руке задержал бы его самого.

   И сейчас он воспользовался замешательством девушки, атаковав быстрым ударом сверху-вниз. Лезвие его меча беззвучно устремилось к ее правому плечу. Реннет намеренно не целился в голову. Во-первых, то был лишь тренировочная дуэль. А во-вторых он понимал, что инстинктивно человек в первую очередь защищает голову и туловище. Существовал шанс того, что удар не достигнет цели.

   Из положения стойки на колене Катарина не имела возможности уклониться вправо или влево, как и назад. Ее клинок к тому времени закончил свое движение и теперь смотрел острием в сторону. Чтобы перенаправить его для блокирования удара понадобилось бы несколько долгих мгновений... но девушка вновь доказала свое мастерство неожиданным приемом. Вместо движения в сторону или назад, она ринулась вперед, как ранее это сделал сам Реннет. Рукоять ее меча врезался прямо в руку юного мага чуть выше кисти, одновременно с этим маневром Катарина поднималась на ноги. Решительная улыбка играла на ее губах, а карие глаза с ноткой превосходства смотрели прямо в лицо противнику.

   Следующую секунду Реннет почувствовал тупой удар в руку, и его вместе с клинком подбросило вверх. То оказалась дерзкая и точная атака, которую он не смог предугадать. Лишь чудом юноша смог не выронить оружие. Он попытался снова направить его сверху вниз, однако маневр занял слишком много времени...

   Катарина с силой рубанула по горизонтали, метя не в самого юношу, а в клинок в его руке. Столкновение лезвий под прямым углом в любом случае привело бы к отклонению изначальной траектории меча противника, но женщина била с прямым намерением выбить его из рук.

   Руку юноши пронзили тысячи иголок, а рукоять просто вырвало из пальцев. Выронив оружие, Реннет упал на колени. Лицо исказилось от подступившей боли, а зубы заскрежетали, гася вырывающийся крик.

   - Я выиграла! - негромко сказала Катарина, продолжая смотреть на него. Все остальные разом затихли.

   Юноша тоже молчал. Кое-как уняв боль в изувеченных пальцах, он потянулся было к лежащему на земле клинку, но остановился. Застыв на мгновение в нерешительности, он убрал руку, не прикоснувшись к рукояти. Некоторое время мальчишка смотрел перед собой пустым отрешенным взглядом, а потом медленно встал на ноги. Так и не произнеся ни слова, он покинул площадку.

   Целую минуту вокруг царила неловкая тишина. Реакция Реннета оказалась непонятной и неожиданной для всех присутствующих.

   - Н-не понимаю... - тихо прошептала Катарина.

   - Может, тебе удалось уязвить мужскую гордость и самолюбие этого сопляка? - сделала предположение Валент, подходя к ней и все еще продолжая смотреть в ту сторону, куда он ушел.

   "Нет, такого быть не может... - отрицательно отозвалось сознание женщины-мистика. - Реннет явно не тот человек, кого волнуют такого рода пустяки. Он, конечно же, мужчина... но... но... - Катарина вконец запуталась в собственных мыслях".

   - Думаю, мне стоит извиниться перед ним, - вслух сказала она.

   - Что? Извинятся перед ним за то, что одержала победу в честной дуэли? Он ребенок что ли? - возмущенно вспыхнула тут же наемница, прожигая ее взглядом ярких золотисто-зеленых глаз.

   На что мистик медленно покачала головой.

   - Вы не понимаете, сражение было не таким уж и честным. Не знаю, говорил ли он вам, однако попав в плен к Армии Ночи... В общем, его пытали и покалечили руки. По этой причине у меня, можно сказать, было существенное преимущество. Он знал и все равно согласился на дуэль со мной.

   - Пытали? - почти шепотом переспросила Валент. - Так вот, значит, оно что... тогда...

   Она хотела что-то добавить, но Катарина резким жестом оборвала ее на полуслове и, сказав "Прошу прощения!", также покинула их.

   "Наверное стоит признать, что виновата во всем одна лишь я!" - думала девушка, быстрым шагом направляясь к особняку. Реннет, скорее всего, находился там. Решение рассказать о своем, пусть и косвенном причастии к вынесенным юношей страданиям, Катарина приняла только сейчас. Не отклони она тогда просьбу некроманта и не посоветуй обойтись стандартными методами, все могло сложиться иначе.

   Она сама не знала, почему до сих пор не желала заговорить с ним об этом раньше. Возможно, ей было неприятно. Вопрос в том, почему именно? Дать четкий ответ оказалось не просто. В присутствии мальчишки, по непонятным причинам, Катарина чувствовала себя очень спокойно. Кошмары больше не мучали ее. Быть может, ей просто не хотелось лишаться этого спокойствия...

   Как бы в действительности там не было, она приняла твердое решение рассказать обо всем. Хотя, нет, не все. Перед тем как уйти с тренировочной площадки, девушка заметила настороженный и одновременно обеспокоенный взгляд Призрака. Похоже, он понял, что она что-то задумала. Мотивы шпиона по-прежнему оставались для нее загадкой, однако волноваться на данный момент ему не стоило. Эта тайна касалась лично ее и отношения к парню не имела.

   В ее комнате, теперь уже ставшей их общей, Реннета не оказалось. Впрочем, днем туда он не заявлялся. Мистик не колебалась; подойдя к двери напротив, она постучала.

   - Кто там? - послышался голос юного мага спустя пару мгновений.

   - Катарина, - негромко сообщила та.

   - Можешь войти.

   "Голос кажется вполне обычным, - сделала вывод по их короткому диалогу. - Впрочем, скрывать эмоции он также умеет".

   Она открыла дверь. Реннет сидел на кровати и, на первый взгляд казался вполне нормальным. Он несколько удивленно посмотрел на Катарину, заметив тень беспокойства на ее лице.

   - Что-то случилось?

   - Я хотела извиниться! - прозвучало прямо с порога. До нынешнего времени женщине-мистику из Армии Ночи не приходилось просить у кого-либо прощения, разве что по всяким мелочам, поэтому слова вышли несколько напряженными. Большая часть ее сознания до сих пор упрямо не желала признавать вину в случившемся. Она искала всевозможные оправдания и пыталась заглушить назойливое чувство.

   Махнув рукой в сторону единственного стула, юноша тихо спросил:

   - За что именно? Надеюсь, причина не победа в нашей дуэли?

   На миг лицо Катарины приобрело растерянный вид, но она быстро взяла себя в руки.

   - Нет... то есть, да! В общем, не только за это. - Она старательно подбирала слова, закусив губу: - С некоторых пор я считаю себя виновной в том, что тебе пришлось это терпеть каждый день. Имею в виду те истязания, последствия которых и сейчас доставляют тебе немало проблем.

   Реннет изогнул бровь в немом удивлении, но на этом все и закончилось. Катарина ожидала более бурной реакции, а когда ее не последовало даже после минутного молчания, девушка сделала вывод, что он не понял значения сказанной ею фразы. Она не сдержалась и вкратце рассказала о событиях, случившихся до ее прибытия на "Точку", в которой его держали темные. Юноша не стал перебивать, слушал молча, однако ожидаемого изумления так и не появилось на его лице.

   - Ясно, - коротко произнес он, когда Катарина закончила. - Не думал, что такая женщина как ты, способна извиниться перед "мальчишкой". К сожалению, я вижу худшие стороны человека, при этом упуская все хорошее. Быть может, это тоже часть проклятия... - бормотал он едва слышно, а потом вдруг очнулся и уже громче добавил: - Знаешь, мои тюремщики, как и связывающийся тогда с тобой некромант, оказались чересчур самоуверенными и болтливыми.

   - О чем ты? - мистик вконец перестала понимать его мысли. Даже накатило разочарование от того, что юноша остался спокоен. Она сказала ему то, чего не сказала бы никому другому, даже если бы была виновна. То есть, распинаться перед кем-либо она точно не собиралась и сейчас пыталась лишь проявить благодарность.

   Реннет медленно отвел со лба челку темно-русых волос, заговорив:

   - Мне известно об отданных тобой распоряжениях давно. Не собираюсь лгать, говоря сейчас, что не обвиняю тебя в случившемся. Еще как обвиняю, и даже немного зол. Не представляю, каким меня видят остальные, но я живой человек. И мне было очень больно, когда каленое железо касалось тела, оставляя жгучие рубцы, или когда холодные руки палачей ломали мои пальцы. Я терял сознание не раз, кричал не раз... - голос ренегата неожиданно надломился и он замолчал. Карие глаза уперлись в стену напротив.

   Катарина не могла произнести ни слова. В голове все еще слышался тихий голос юного мага. Мысли затормозились.

   "Так он знал все с самого начала? Такое возможно? Он... он ни разу не обмолвился об этом. Я не видела обвиняющего взгляда в собственный адрес, не чувствовала исходящей от него злости. Ведь такое не скрыть... тем более от меня".

   Тем временем, в глазах юного мага появилась твердость. Он некоторое время просто смотрел на женщину, а потом сказал нечто поистине странное и одновременно неправильное:

   - Я хочу, чтобы ты сломала мне пальцы лично.

   - ... ?

   Катарина вскочила на ноги и опрокинула стул, на котором только что сидела. Ее лицо словно оледенело, а зрачки сузились.

   - Ты шутишь, да? - хрипло спросила она. - Знаешь, за такие слова я могу окончательно избавить тебя от конечностей!

   - Вовсе нет, - отозвался тот. - Я хочу исключить все неудобства. Заклинания Призрака способны исцелить мне пальцы, однако... перед этим их нужно сломать. Как сама утверждаешь, в первый раз это сделала ты, а значит повторить все, не должно составить труда. Во второй раз всегда легче...

   Секундой позже комнату огласил звон пощечины, и лицо юноши обожгло что-то горячее. Он с неподдельным изумлением уставился на стоящую перед ним девушку, одновременно прикоснувшись к покрасневшей щеке.

   - Сопляк! - женщина даже задрожала от гнева. Она совершенно не чувствовала руку, которой только что съездила по физиономии мальчишки. - Я не желаю даже слушать о чем-то подобном! - сказав так, она резко развернулась и, подойдя к двери, схватилась за ручку. "Немного жаль, но, похоже, он считает меня монстром. И надо признать, я и вправду им являюсь..." - подумала она.

   - Просто хочу убедиться кое в чем, и если будет нужно, готов вытерпеть еще десять пощечин! - донеслись до нее следующие слова ренегата.

   Такого Катарина не ожидала.

   - Убедиться? В чем? - спросила она, не оборачиваясь.

   Тот молчал, видимо не зная, как выразить словами собственные мысли. Бледное лицо и плотно сжатые губы выдавали в нем напряжение. Единственное, что он смог в конце концов произнести:

   - Не знаю...

   Дверь комнаты закрылась, и послышался звук удаляющихся по коридору шагов.

* * *

   - Уррр! - чуть не закусил губу юноша, когда кость указательного пальца правой руки выскочила из сустава.

   Катарина со смесью тревоги и сомнений посмотрела ему в лицо.

   - Ты в порядке?

   Девушка старалась в точности следовать указаниям Ладана, на данный момент накладывающего заклинание восстановления, но каждый раз, слыша болезненный стон Реннета, вздрагивала сама.

   - Думаю, будь это он, - юноша метнул короткий взгляд на сереброволосого мага, - я бы давным-давно валялся без сознания. - Он выдавил из себя кривоватую вымученную улыбку. - Рад, что ты все же согласилась взяться.

   Катарина не ответила. Она сама не понимала причину того, почему передумала и пошла на этот поистине идиотский шаг. И чувствовала она себя сейчас просто отвратительно. Хотя ей уже приходилось видеть физические пытки, но не участвовать в них самой. Тонкие и бледные пальцы юного мага казались чрезвычайно хрупкими, но ломая их, женщина ощущала такое напряжение и нехватку сил, будто это железо. С нее градом катил пот, что заставляло чувствовать абсолютно беспомощной.

   - Хорошего ты мнения о моих способностях лекаря, - отозвался Призрак, поглощенный его рукой. Приходилось осторожничать, поэтому исцеление проходило медленно.

   Реннет ответил ему:

   - Возможно, у тебя получаются очень сильные и эффективные заклинания исцеления, однако глядя на то, как ты машешь двуручным мечом, невольно в дрожь бросает.

   - Хм... вот, значит, почему ты обратился ко мне только сейчас, - усмехнулся тот.

   Юноша глубоко вздохнул и промолчал. Эта сцена со стороны могла показаться забавной, если не серьезность происходящего.

   С негромким "Начинаю!" Катарина нажала на очередной палец и уже спустя мгновение услышала ругательство Реннета, подтверждающего, что сейчас ему очень несладко. Честно говоря, она не ожидала от него подобной сдержанности и спокойствия, если можно так выразиться. Все его крики являлись лишь способом прогнать напряжение из тела, и было похоже, будто для него не в новинку болевые ощущения.

   Заметив на себе пристальный взгляд, юный ренегат поднял глаза.

   - Что? - немного удивленным тоном спросил он у нее.

   - Не знала, что ты так легко перенесешь это.

   На что Реннет сообщил ей, что физическая боль, по сути, не страшна, если ее не боятся. Часто именно страх усиливает ее многократно. Однако если боль очень сильная, терпеть и пытаться справиться с ней - худший вариант. Велика вероятность потерять разум. Лучше всего облегчить стресс громким воплем. Так обучали в Гильдии Теней юных воинов, причем уроки часто сопровождались наглядными примерами.

   - Но знаешь, - тут он слегка нахмурился. - Бывает боль, от которой не избавится криком. Она рвет душу на части и сводит с ума. И время не в состоянии тебя спасти, также как друзья, семья, и любой другой человек. Только ты сам.

   - О чем это ты? - осведомился Ладан, не заметив странной отрешенности в глазах юного мага. Он кивнул Катарине.

   Раздался новый хруст. Лицо Реннета исказилось гримасой новой боли.

   - Ни о чем, - сказал он, после того как отдышался.

   В общей сложности исцеление заняло пару часов, а затем юноше пришлось несколько сотен раз сгибать и разгибать пальцы обеих рук, чтобы восстановить гибкость. Судя по тому, как он при этом морщился - задача оказалась не из приятных. Ладан ушел сразу же, закончив свою работу, но Катарина предпочла остаться. Девушка чувствовала себя совершенно выжатой, но у нее оставались к Реннету вопросы.

   - Стало лучше? - опередил он ее.

   - Вообще-то это мне полагается у тебя спрашивать.

   Юноша торжествующе улыбнулся, всем своим видом показывая, что восстановление прошло успешно.

   - Ты, наверное, ждешь от меня объяснений?

   - Будь добр, - Катарину чуть раздражало приподнятое настроение мага. Так и хотелось сломать ему еще что-нибудь.

   Реннет посмотрел на полностью исцеленные руки, и в его глазах промелькнула тень неясного сожаления. Одновременно с этим, он заговорил:

   - Я уже не раз упоминал, что не умею выражать мысли словами, поэтому скажу как есть. Ты согласилась вступить в отряд "Гончих" - в основную ударную силу всего плана. И в этой силе мне не нужны слабые звенья. Чувство вины, конечно же, является доказательством твоей человечности, но в то же время это огромная уязвимость. Оно все чаще и чаще начинает вмешиваться в наши мысли, не позволяя сосредотачиваться на более важных вещах. Угнетаемый чувством вины человек становится эмоционально неустойчивым и в результате подводит всю команду. Не думаю, что твой случай подходит под это описание, потому что твои извинения таили в себе сомнения и неискренность.

   - Что? - она неожиданно нахмурилась. - Хочешь сказать, мне не стоило извиняться?

   Юноша покачал головой.

   - Дело вовсе не в этом. Изначально ты испытывала лишь ложное чувство вины, отсюда и сомнения. Говоря иначе, ты не ощущаешь вину передо мной. И живой тому пример - сегодняшнее восстановление. Когда заново ломала мне пальцы, к тебе приходило четкое осознание того, что никогда раньше ты не делала этого, ведь так? И если даже пыталась всеми силами опровергать свои ощущения - ничего не получалось. Да, ты отдавала распоряжение некроманту действовать стандартными методами, но при том не знала ни имени пленника, ни его лица. Скорее всего, вина появилась только после того как ты узнала в пленнике мага Реннета. Если бы ты знала все с самого начала, поступила бы таким же образом?

   - Не знаю, - ответила та холодно. - Кажется, я начинаю запутываться в твоих словах.

   - Хорошо хотя бы не сказала "да", - Реннет скривил губы в горькой улыбке и продолжил: - Понимаешь, есть момент, когда человек четко осознает собственную вину и есть лживое чувство, которое мы порождаем сами, нашими мыслями. В последнем случае, глубоко в сознании, мы осознаем ложь, но продолжаем убеждать себя в обратном. Возникает противоречие. Ты ведь чувствовала нечто подобное? - Дожидаться ответа Катарины он не стал. - Полагаю, я прав, судя по твоему сегодняшнему поведению во время исцеления. Ты почувствовала облегчение, хотя, наверное, даже не зная его причины.

   Девушка кончиками пальцев потерла виски, чтобы собраться с мыслями. Объяснение юноши выглядело слишком размытым и имело множество слабых мест, но она решила пока не вдаваться в подробности.

   - Ладно, допустим, я действительно не ощущаю свою вину перед тобой, и лишь пытаюсь внушить себе эти ощущения. Предлагаешь забыть все?

   - Да, - решительно кивнул юноша. - За всю свою короткую жизнь я понял одну истину - никто не сможет избавить человека от чувства вины, кроме него самого. Не поможет и прощение тех, кому он причинил боль. То есть, не имеет значение, простил я тебя или нет. Любой человек способен игнорировать мнения и чувства других, продолжая жить дальше, но не способен игнорировать себя.

   - Жестокие слова, - заметила Катарина, и в ее голосе вновь появились прохладные нотки.

   - Возможно, - согласился с ней Реннет. Закончив разминать пальцы, теперь он сидел неподвижно, будто бы ощущал неловкость. Только приглядевшись повнимательнее, можно было понять, что на самом деле он расслаблен и спокоен. - Извинения могут быть значимы только для того человека, перед кем ты чувствуешь вину, но не для тебя самого. Я довольно эгоистичен, чтобы не переживать о подобных мелочах. Помнишь рассказанную мной историю о молодой чародейке, которой я давал советы по контролю магии? Так вот, сначала я тоже чувствовал свою вину в ее смерти, однако быстро понял, что это ложь, и смог простить себя. Разумеется, осталось сожаление, как есть оно и у тебя. Доказательством тому послужила твоя пощечина. Она дает мне право сказать, что тебе небезразлично это происшествие. И этого вполне достаточно. А проведенная только что процедура должна была избавить тебя от ложных ощущений и помочь лично мне. Проблема исчерпана для нас обоих раз и навсегда.

   - Вот как? - приподняла брови женщина-мистик. Казалось, будто она недовольна чем-то из вышесказанного. - Что ж, не знаю, верно ли твое объяснение, или же дело в ином, но я действительно начала воспринимать это как нечто несущественное. И мне нужно тебя поблагодарить за это? - спросила она, глядя на него. Один тот факт, что она спрашивала это, говорил об отсутствии желания выражать благодарность.

   Реннет ответил лишь спустя минуту:

   - Нет нужды. Я хотел бы попросить об одолжении...

   - А не многовато ли? - с деланным подозрением спросила Катарина. - Учти, обниматься и целоваться в честь удачного восстановления твоих рук - мы не будем!

   Юноша застыл как вкопанный и долгое время не мог ничего произнести. Естественно, она добивалась именно такого эффекта, однако всем своим видом показывала, что шутить не было даже в намерениях.

   - Н-нет, я... не об этом! - наконец сказал потрясенный Реннет. - Странные мысли тебя посещают. Я хотел поговорить о нашем неравном поединке. Не знаю, согласишься ли ты на новый бой, но мне хотелось бы попробовать.

   Девушка пожала плечами.

   - Есть в этом определенный смысл, однако не думаю, что результат изменится. Я занимаюсь фехтованием гораздо дольше тебя и обладаю большим опытом. Снова хочешь проиграть? - спросила она. В ее карих глазах отразилось удивление напополам с сожалением.

   Реннет с необычайной уверенностью заявил, что в этот раз все будет иначе. Было заметно, просто так проигрывать он не намерен. Раньше Катарина не замечала за ним такого энтузиазма. Обычно он воспринимал тренировки как важная необходимость, но не более того. В его действиях не чувствовалось азарта.

   "Что это с ним?" - мельком задумалась девушка, следуя за ренегатом на первый этаж.

   По дороге к выходу юноша наткнулся на Ладана и, со словами "Ты-то мне и нужен!", уговорил мага пойти с ними. Катарина не стала расспрашивать его о чем-либо, решив просто дождаться, когда все прояснится само собой.

   На лужайке перед особняком находился Кром, по своему обыкновению отрабатывающий технику работы с длинным мечом. Он занимался этим несколько часов к ряду каждый день, не смотря на совместные тренировки отряда по утрам. Наемница Валент за глаза называла его "блуждающим в мире мечей". Увидев вышедшую троицу, Кром прервался и подошел к ним.

   - Что происходит? - спросил он у Призрака.

   - Похоже, Реннет затеял поединок, - все еще колеблясь ответил тот, и оглянулся на двоих позади себя.

   - Реванш? - удивился воин, смерив изучающим взглядом ренегата и девушку. - Тогда скажу тебе кое-что, как немало смыслящий в искусстве меча. Ее тебе не победить, юноша. И никакие уловки не помогут. Ну... - тут он выдержал короткую паузу, - только если воспользуешься магией.

   Казалось, Реннет нисколько не обеспокоился достаточно объективной оценкой собственных навыков. Наоборот, он понимающе кивнул ему, а затем обратился к Ладану и Катарине:

   - Честно говоря, одним клинком выиграть сражение я не надеялся изначально, поэтому надеюсь, вы не против внесения некоторых изменений? Одно заклинание взамен на увеличение числа противников до двух человек.

   - Что? - мистик буквально насквозь пронзила его взглядом.

   - Шансы примерно равные. Обещаю, использованное мной заклинание не будет защитного типа! - поспешил разъясниться юный маг.

   И в этом был смысл, так как любое защитное заклинание свело бы на нет шанс нанесения урона физическими атаками, не смотря на мастерство противника. Как не прискорбно осознавать, но в поединке воина против мага однозначным победителем станет последний. По этой же причине нынешний Император Ардас старался сдерживаться от участия собственного легиона в войне между магами. Их бы просто смели дальнобойными заклинаниями. Единственная возможность обычного человека противостоять магу - это специализированные зачарованные латы и оружие. К сожалению, даже если собрать со всей Империи, их не хватило бы на вооружение даже тысячи воинов столицы, не говоря уже о десятке тысяч с других концов обширной Империи.

   - Одно-единственное заклинание ничего не изменит, - возразил вдруг Призрак. - Догадываюсь, что именно ты собираешься использовать, но поверь, против двоих это не сработает.

   Его категоричное заявление немного удивило юношу, но прежде чем он смог ответить, заговорила Катарина:

   - Речь идет о "Теневом Перемещении", не так ли?

   Реннет кивнул и добавил, что абсолютно уверен в собственных возможностях.

   - Я согласна! - тут же ответила мистик, вызывающе улыбнувшись. Ей хотелось увидеть эту необъяснимую технику в действии, ведь именно благодаря теневому перемещению юноша расправился сразу с несколькими десятками темных магов и колдунов в крупном сражении при городе Немиссе. "У него будет большое преимущество в скорости, однако если скоординировать наши с Ладаном действия, оно сойдет на нет", - подумала она.

   В конце концов, сереброволосый маг тоже согласился на поединок, хотя и без особого желания. Он почему-то считал это пустой затеей с очевидным концом.

   Обычно тренировки проводили в лесу, но сегодня было принято решение сделать исключение и воспользоваться лужайкой. Площадь двора составляла всего около двухсот квадратных метров. Конечно, огнешарами кидаться тут не получилось бы, из-за опасности попасть в окружающие постройки, однако поединок на мечах не должен доставить особых проблем.

   Пока обговаривали мелочи, к ним в качестве наблюдателей присоединились остальные члены "Черных Гончих". Инициатором сборища, конечно же, стала неугомонная Валент, растрезвонившая о происходящем по всему особняку. И как ни странно, даже Кассандра присутствовала среди наблюдателей, внимательно следя за последними приготовлениями.

   - Веселье начинается! Сопляк решил показать нам легендарный боевой козырь Истинных Теней! - закричала наемница, в явном предвкушении развлечения.

   Реннет старался игнорировать все посторонние звуки, а конкретно Валент ему хотелось бы игнорировать по умолчанию. Он остался стоять посередине, когда два его соперника окружали с двух сторон, сохраняя при этом достаточно приличную дистанцию. Три клинка: прямой одноручный юноши, немного изогнутый меч Катарины и внушительного размера двуручник Призрака - с лязгом вылетели из ножен, засияв на то появляющихся, то исчезающих под наплывающими облаками лучах солнца.

   Напряженно оглянувшись на противников, застывших справа и слева, Реннет пригнулся, встав в низкую стойку, придерживая клинок у правого бока.

   - Давай! - разнесся чистый звонкий голос и два мечника рванулись к юноше. Разделяющее их расстояние сокращалось молниеносно...

   Наблюдавшие за этим зрелищем маги затаили дыхание. От их взглядов не ускользнуло то, как Реннет сделал несколько быстрых и едва различимых жестов свободной рукой, попутно произнося слова знакомого заклинания.

   Так как Катарина двигалась быстрее, первая атака прилетела в юного мага с ее стороны. Не останавливаясь, она провела широкий косой удар сверху-вниз, но... за мгновение до соприкосновения смертоносного лезвия с целью фигура противника словно обратилась в неясную тень и просто исчезла из ее поля зрения. Это произошло настолько быстро, что девушка не заметила, куда именно метнулся юноша. Если бы не инстинкты, она попросту не успела бы развернуться и отразить нацеленный в спину удар, заблокировав его клинком.

   Раздался звон столкновения стали о сталь, сцепленные между собой мечи высекли искры. В тот же момент на Реннета сбоку налетел Призрак, заставив его разорвать дистанцию и отступить. Одноручный прямой меч явно оказался не соперником громадному двуручнику.

   Подобные маневры с перехватом инициативы Катарина и сереброволосый маг повторили несколько раз, пока окончательно не подстроились под движения друг друга. Разумеется, не будь они оба искусными фехтовальщиками, подобное было бы просто невозможным, тем более, если учитывать разницу в их стилях и оружии. И, кстати говоря, именно эта разница стала тем камнем, об которую споткнулся их противник на пути к победе. Скорее всего, Призрак надеялся на нечто подобное, потому с самого начала был уверен в проигрыше юноши.

   Однако он также недооценил скорость движений и необыкновенно высокую реакцию Реннета. Они настолько превзошли его ожидания, что даже вдвоем с мистиком им не удавалось "поймать" обратившегося в размытую тень ренегата. Тот действовал мгновенно, выбрав тактику, при котором от ударов первого противника уклонялся, а второго - блокировал мечом, уже после переходя в отступление или атаку. Причем двигался он вовсе не как фехтовальщик, скорее как заправский акробат: сгибаясь, прыгая и перекатываясь. Плавность и текучесть сменялись с резкой угловатостью, что часто сбивало с толку соперников.

   Звон множества ударов оглашал окружающий лес, а застывшие от изумления зрители не могли оторвать глаз от грандиозной битвы.

   - Это... невероятно, - тихо прошептала Кассандра, и ее бледное лицо окрасилось румянцем.

   - Должен признать, у меня нет слов, - вторил ей колдун Оуэр.

   Тем временем, юноша присел на одно колено, отбил мечом лезвие Катарины и резко поддался вперед, толкнув не успевшего среагировать Ладана плечом. Осталось неизвестным, увидели ли его маневр со стороны, но показалось, будто Призрака просто швырнуло на землю. А Реннет быстро переключился на женщину-мистика. Та поняла, что на время лишилась поддержки, и вместо обычной атаки ушла в защиту. Она явно умела думать, не идя на поводу у безрассудства, вызываемого горячим пылом сражения.

   Хотя юному магу уже приходилось видеть обоих своих противников в сражении, происходящее сейчас не шло ни в какое сравнение с теми далекими впечатлениями. Он сделал несколько попыток пробить оборону Катарины, и у него это даже чуть не получилось, но снова подоспел Ладан - и все началось заново.

   Бой длился еще пару минут. Обе стороны неоднократно пытались подловить друг друга на моментах слабости, только синхронность первых и скорость второго сводили на нет все попытки. Реннет использовал не только клинок, а еще и кулаки, ноги, локти, и порой даже лоб. Если же ему удавалось опрокинуть одного, второй тут же обращал внимание на себя. В конечном счете, нацелившись на менее маневренного и подвижного Призрака, юноша ударом ноги впечатал его в разрытую сапогами землю, резко развернулся и, поднырнув под меч Катарины, отбросил ее нечеловечески быстрым толчком раскрытой ладони. Затем, прыгнув в сторону и одновременно перекувырнувшись через голову, он приземлился на одно колено. По инерции скорости Реннет проехал еще метр, обдирая колено, пока не воткнул в землю меч и не остановился.

   Темное покрывало, окутывающее его с головы до ног, рассеялось на глазах, открыв всем вымученное усталое лицо, с которого градом лил пот.

   С трудом разжав клинок, треснувший у самой рукояти, он поднялся и, буквально задыхаясь, с улыбкой в глазах произнес:

   - Думаю... хватит! Я уже не в состоянии дальше поддерживать "перемещение". Оно забирает слишком много сил. Согласны на ничью?

   Никто возражать не стал...

* * *

   Ночью Реннет не мог уснуть. Нет, не из-за того, что предстояло завтра. Просто Катарина расспрашивала его о прошлом. Как они заранее договорились, юноша приходил в ее комнату только под полночь, чтобы не попасться на глаза остальным членам отряда, занимающим первый и второй этажи. И не то чтобы ему такое положение дел сильно нравилось. Происходящее казалось магу ребячеством, хотя объяснить всем остальным их совместную ночевку ему тоже не очень хотелось.

   Вот и сегодня, вместо того чтобы спать, Реннету пришлось рассказать парочку новых историй из жизни в родном Веллине, хотя, он толком не понимал, на что женщине они вообще сдались? Особого секрета из собственного прошлого юноша никогда не делал, но все же...

   - Ты часто вспоминаешь о них? О своих родителях, к примеру?

   - Нет, не сказал бы, - коротко ответил Реннет на ее вопрос.

   - А я вот довольно часто вспоминаю Армию Ночи. Родителей никогда даже не знала. Не то чтобы среди темных было хорошо, однако именно там прошла вся моя жизнь. Можно сказать, они стали моей семьей... - тихо говорила Катарина, скорее всего уставившись в потолок.

   Юноша впервые слышал от нее такого рода откровенность, и не знал, что должен сказать в ответ.

   - Ну, если желаешь вернуться, то сейчас, полагаю, самое время. Потом будет уже поздно, - все, что он смог из себя выдавить. Только спустя несколько мгновений, когда наступила полная тишина, Реннет понял, что ляпнул что-то неподходящее.

   И все же, с кровати донесся вопрос:

   - Я тебе мешаю?

   Она сказала именно "тебе", а не "вам". Ренегат не знал, как реагировать на эту немного двусмысленную фразу. Голова к ночи уже слабо соображала, но он постарался выйти из положения с наименьшим риском увязнуть еще глубже:

   - Наверное... скорее, наоборот.

   Снова наступило молчание. Реннет уже подумал было, что на сегодня разговор окончен, как вдруг послышалось шуршание одеял. До этого момента он лежал спиной к кровати, поэтому оглянулся через плечо, чтобы узнать причину шума - и мгновенно остолбенел...

   Женщина поднялась с постели. Ее темные волосы ниспадали на мягкий ворот длинной рубашки, доходящей до середины белоснежных округлых бедер - зрелище, прекраснее которого юному магу еще не приходилось видеть. Медленно, но без намека на неуверенность, Катарина подошла к лежащему юноше. Тот мог лишь с изумлением наблюдать, как она опускается возле него. Казалось, что все происходящее - это всего лишь сон, плод его фантазии. Даже если он попытался бы вскочить, тело перестало слушаться.

   - Ты ведь спасал меня не раз и последнее время, не смотря на неудобства, спишь в моей комнате, охраняя от кошмаров. Я действительно тебе не мешаю? - спросила она, своим телом нависая прямо над ним. В ее голосе отчетливо читалась настороженность. Их лица разделяло лишь два десятка сантиметров, а волосы девушки касались шеи и плеча парня.

   - Нет...

   Только это короткое слово и успел произнести Реннет, как она резко подалась вперед и примкнула к нему, захватив и прижавшись ртом к его губам.

   Это было чересчур неожиданно. Первые секунды юноша лежал совершенно неподвижно, но затем, поддавшись странным и непонятным ощущениям, внезапно завладевшим им самим, ответил, мягко и неуверенно. Девушка сразу почувствовала это и начала плотнее прижиматься к нему собственным телом, попутно отбрасывая одеяло в сторону.

   "Что происходит? Она и правда настроена настолько серьезно? И что я сам делаю?" - мелькнуло в уголке сознания юного мага, пока все остальное заполняло чувство мягкости и влажности, а также необыкновенный вкус ее губ. Запах близости женского тела и аромат волос щекотал ноздри. Обычно холодный и чистый разум перестал ему повиноваться, заполняясь чем-то другим, доселе незнакомым.

   Реннет очнулся, только когда поцелуй прервался, и Катарина открыла мерцающие необъяснимым светом темно-карие глаза. Ее тело прижималось к нему, не давая даже шанса подняться или откатиться в сторону. Даже сквозь тонкую ткань он чувствовал тепло. Три верхние пуговицы ворота ее рубашки были расстегнуты, и взору представились ровные изгибы идеальной формы и размера грудей. Интуиция подсказывала юноше прекратить все, оттолкнуть и убежать. До сего момента он ни разу не сближался с девушками, поэтому естественным образом испытывал страх и неловкость. Конечно, краешком сознания, где еще оставалось здравомыслие, он понимал, что может случиться дальше, к каким последствиям может привести такая близость. Он лишь не мог представить, чем руководствовалась она, до нынешнего момента не проявлявшая каких-то теплых чувств к нему. И, не имея собственного опыта, он растерялся и начал терять контроль над ситуацией, чего никогда раньше не случалось даже при угрозе его жизни.

   Жар охватил все его тело, и пришло возбуждение. Обычно он старался сопротивляться подобного рода чувствам и силой воли подавлял влечение. Даже сейчас, находясь буквально над пропастью, он пытался что-то сделать...

   Катарина выглядела абсолютно уверенной, без признаков сомнений. Ее глаза по-прежнему светились необычной теплотой. Снова примкнув к его губам, она начала помогать юноше освободиться от одежды.

   Да, Реннет достаточно быстро перестал сопротивляться, захваченный неудержимыми эмоциями и теплом женского тела. Его пальцы, сломанные и исцеленные несколько часов назад, обхватили ее стройную талию, чтобы прижать еще сильнее. В следующий же момент он осознал, что на Катарине нет ровным счетом ничего, кроме вышеупомянутой ночной рубашки. Возбуждение тотчас достигло наивысшей точки, заставив его гореть в нестерпимом огне - более жарком, чем пламя любого созданного им заклинания. Этот огонь уже было не потушить водой, не развеять ветром, не засыпать землей. В пылающем жаре сгорели последние клочки мыслей о неправильности происходящего, о возможности остановится, прекратить. Чувства, запрятанные глубоко в душе, вспыхнули и взорвались...

  Будучи не в состоянии себя контролировать, юноша кончил практически сразу, как только вошел в нее. Только учащенное сердцебиение, звоном отдающееся в ушах, подсказывало, что он еще жив, что еще существует.

  Сознание застилали разноцветные круги и первое чувство, что смогло до нее достучаться - это было чувство стыда и раскаяния.

  Подняв глаза, Реннет посмотрел ей в лицо, ожидая увидеть написанное на ней разочарование, а может даже и презрение, но вместо этого получил мягкую успокаивающую улыбку.

  Поднеся губы к самому уху юного мага, Катарина коротко прошептала:

  - Все в порядке, - и еще теснее прижалась к нему бедрами, тем самым пробудив в мальчишке новую волну возбуждения...

  Спустя несколько минут, обжигая друг друга горячим прерывистым дыханием, они оба опустились на одеяло. В этот раз наслаждение настигло их одновременно. Катарина обнимала его худощавое исчерченное шрамами тело, плотно прижавшись упругой белоснежной грудью, положив голову ему на плечо и не в силах сказать что-либо. Реннет тоже молчал. Казалось, на слова попросту не хватит дыхания. Все происходящее казалось ему сном, странным, невероятным сном, плодом его не в меру разыгравшегося воображения. Он не мог поверить, что это между ними случилось, и что сейчас женщина-мистик, которая, к слову, старше него самого, расслабленно лежит рядом обдавая его своим теплом и дурманящим ароматом. Мысли в голове хаотично метались, словно не желали облекаться в твердый образ...

* * *

  Часть 2



  Глава 13 Демонстрация силы

* * *

   Северо-восточная граница Азраннской равнины была буквально испещрена невысокими, но широкими холмами. Эта местность уже не принадлежала к территории Немисса, и лесов здесь было немного. Лишь кое-где виднелись небольшие рощицы.

   Из-за чрезвычайно открытого ландшафта, поиск и преследование крупных отрядов темных магов затруднялся. Реннет по-прежнему чувствовал магию на многие метры вокруг, однако сейчас им надлежало подойти к намеченной цели на максимально близкое расстояние, при этом, не обнаруживая себя. Приходилось осторожно петлять между холмами.

   Новый отряд состоял всего из девяти членов, причем один из них не принадлежал к человеческой расе и являлся хищником-дьюраром.

   Их негласным лидером стал Реннет, только вот признавать его пока никто не собирался. Просто на данный момент они действовали по задуманному им плану, поэтому возражений или желания занять его место ни у кого не обнаружилось. Все присутствующие в той или иной степени были одиночками, способными самостоятельно думать и отвечать за себя.

   Юноша оглянулся на стоящих позади членов отряда, названного "Черные Гончие". Особенно внимательно за ним наблюдали Ладан по прозвищу Призрак и чародейка Кассандра. Первый неплохо успел узнать юного мага и, похоже, чувствовал, что он что-то задумал, а вторая просто не доверяла ему.

   "Не удивлен", - усмехнулся про себя Реннет, видя их хмурые и полные подозрений лица. Ему неожиданно вспомнился недавний яростный протест некоторых членов отряда, когда он попросил их одеться во все абсолютно черное. Таким образом он старался поддержать легенду о возвращении Черных Гончих - давно сгинувшей группы магов-охотников, внушающих ужас даже собственным создателям. Причем вся необходимая одежда нашлась в шкафах его убежища, и им просто нужно было выбрать по своему вкусу и размеру. Могло показаться, что Реннет предвидел всю эту ситуацию и заранее подготовился.

   Сам юноша оделся максимально просто: черные кожаные штаны, утепленные с внутренней стороны, такие же черные сапоги на мягкой подошве, достигающие до середины икр, и короткая черная куртка с капюшоном, подбитая светлым мехом - никаких плащей или накидок магов, так как ренегатам запрещалось их носить. К слову сказать, на запреты ему было плевать, а оделся он подобным образом опять-таки для поддержания создаваемой легенды.

   Остальные одевались по своему усмотрению, предварительно поворчав относительно наличия только одного цвета. Стоило признать, что к качеству вопросов не возникло ни у кого из них. Реннет не поскупился деньгами и приобрел плащи и мантии, скроенные и сшитые из дорогой прочной ткани, покрашенной в глубокий черный цвет, а не то, что обычно носили маги Армии Ночи. Одежда последних спустя некоторое время выцветала, приобретая жалкий серый оттенок...

   - Мы нашли что искали? - спросила мистик-маг Катарина, стоящая рядом с юношей и вглядывающаяся в окружающие со всех сторон холмы. Снег на них растаял лишь частично, обнажив плоские вершины.

   Реннет вырвался из потока мыслей и решительно кивнул.

   - Да, они примерно в километре от нас. Отряд насчитывает около полусотни магов, и добавим к этому еще парочку колдунов.

   - Наконец-то! - с усталым выражением лица выдохнула Валент. - Довольно утомительно заниматься поиском крупного отряда, когда постоянно приходится избегать чересчур назойливой мелкоты.

   В каком-то смысле тот понимал ее. Чтобы не привлекать внимания разведывательных группировок Армии Ночи, разбросанных буквально повсюду, им пришлось проявить немалую сноровку. К счастью, его чутье по-прежнему оставалось на высоте, позволяя им не подходить к патрулям слишком близко. Правда, для этого частенько возникала необходимость идти в обход, что приводило к растрате и без того небольшого запаса времени. С момента начала "охоты" прошло целых две недели.

   - Я уже объяснял вам причины, и повторяться не собираюсь, - заявил Реннет. Чуть помолчав, он добавил: - К нашей удаче, поблизости сейчас нет каких-либо других источников магии, кроме нас и их. А что касается людских поселений... Валент? - он посмотрел на девушку-наемницу.

   - Отвечаю, сопляк! Чувствую запах дыма. Где-то поблизости есть жилища. Возможно километров три или четыре.

   - Прекрасно! - Реннет снова просматривал холмы перед собой. Ее грубые и порой оскорбительные выражения он уже привык не замечать.

   - Так ты и правда намереваешься уничтожить целый отряд только ради того, чтобы о нас узнали? - Ладан неспешно приблизился к нему, хмуря брови.

   - Если у тебя появились иные предложения, то всегда готов их выслушать.

   Призрак промолчал. Они уже обсудили все возможные варианты в достаточно жарком споре, разыгравшемся три дня назад. В итоге победу одержал юноша. Предложенные сереброволосым магом варианты были отброшены прочь, так как требовали много времени. Ее-то у них сейчас не было.

   Повернувшись к остальным, Реннет удостоверился:

   - Еще кто-нибудь желает выразить недовольство относительно разработанного плана?

   - Думаешь, легко будет сладить с пятью десятками магов? Мы, разумеется, сильнее любого из них, но ведь на каждого выйдет минимум пятеро. Без жертв, возможно, не обойдется, - рассудил Оуэр, скрестив руку с коротким жезлом на груди.

   На этот раз ему возразил Призрак. По его мнению, если все выстроить правильно, то никаких проблем быть не должно. Собирая их вместе, Реннет специально выбирал тех, чьи способности могли дополнять и усиливать друг друга, что немаловажно в бою с численным перевесом.

   - Все так и есть, - молодой ренегат усмехнулся, - только вот на сей раз вам не придется тратить силы, - его взгляд неожиданно столкнулся с удивленным выражением лица Катарины, после чего он быстро отвернулся. - Ждать больше нечего. Мы должны идти, - произнес он и, не дожидаясь их ответа, быстрым шагом начал подниматься на холм.

   Ладан явно хотел о чем-то спросить его, но быстро передумал. Гончие молча последовали за юношей.

   Спустя пару минут мистик поравнялась с Реннетом. На ней была длинная угольно-черная накидка, четко очерчивающая грудь и талию, но свободно висящая книзу, наподобие широкой юбки, достигающей чуть ли не до щиколоток. Одежда позволяла беспрепятственно двигаться, благодаря боковому разрезу, начинающемуся от середины бедер. Роскошные темно-каштановые волосы женщина убрала под капюшон, чтобы не лезли в глаза. Она бросила косой взгляд в сторону юного мага.

   - Снова хочешь использовать ту силу?

   Уточнять, о какой именно силе говорит Катарина, не было надобности, поэтому он ответил сразу:

   - Да.

   - Все будет как в прошлый раз? - осведомилась она, едва заметно вздрогнув.

   Ее реакция не осталась незамеченной Реннетом. "Похоже, ее пугают запретные заклинания... - подумал он. - Интересно, не догадалась ли она о сути этой магии? Как-никак, шансов у нее больше, чем у кого-то другого. И главное - что мне в таком случае делать?"

   - Немного иначе. Нет причин для волнения. Больших проблем я не создам, - сказал он нарочито уверенным тоном.

   - Дело не в том... - качнула капюшоном мистик. - Как я поняла с твоих слов, каждое заклинание сказывается на его создателе. Не будет ли опрометчивым использовать их на данном этапе плана?

   Юноша пересекся с ней глазами. Привычным жестом убирая со лба волосы, он снова вспомнил ту ночь, которая и привела к осложнениям в их отношениях.

   Трудно забыть то, что около месяца назад он переспал с Катариной, причем инициатором произошедшего была именно она. Причины ее поступка до сих пор оставались для него загадкой, хотя, возможно, она была та же, что и у него - одиночество. Во всяком случае, так он хотел думать. На следующее утро оба чувствовали неловкость и сожаление. Реннет винил себя за то, что не смог сдержаться, поддавшись эмоциям. Катарина же, к его удивлению, вела себя как обычно. Единственное, мистик спросила у него тем утром: хочет ли он, чтобы она объяснилась? Юноша ответил, что нет. Наверное, он просто не хотел услышать правду, к тому же, видел в глазах женщины нежелание говорить о случившемся. Реннет никогда не имел привычки лезть кому-либо в душу с вопросами. В итоге, многое осталось по-прежнему и до начала активных действий они даже продолжали спать в одной комнате. Вот только изменения коснулись более глубоких аспектов жизни Реннета...

   Сейчас же голова юного мага была забита мыслями о построенном плане и ходе его выполнения. Обо всем остальном он решил пока не думать, хотя воспоминания продолжали изредка посещать его.

   - Говоришь так, словно беспокоишься обо мне, - сказал он с натянутой улыбкой.

   Катарина отреагировала совершенно неожиданным образом: как-то странно посмотрела, а потом, не сказав ни слова, отошла в сторону.

   "Я, кажется, обидел ее своими словами", - подумал Реннет, и уже хотел было уже подойти к ней, чтобы извиниться, но в это самое время они достигли вершины холма. Времени на разговоры не осталось.

   - Что теперь? - поинтересовался Кром.

   - Вон они! - тут же слишком громко воскликнула Валент, вглядываясь в широкий проход между двух соседних холмов. - Ого! Да у них и лошадки есть! Вот откуда был этот знакомый запах... - протянула она, сморщив лицо.

   - Лошадь? - Ладан сосредоточился в том направлении, куда указывала девушка. - Это очень плохо для нас...

   - Ты прав, - согласился Реннет. - Они могут отослать гонцов за подмогой, что было бы некстати. Впрочем, учитывая нашу малочисленность и цвет одежд, сразу не станут этого делать, а решат подождать.

   Он наблюдал за большим отрядом темных магов целую минуту, а потом повернулся к остальным.

   - Я знаю, вы еще не уверены в наших возможностях. Сегодняшняя демонстрация станет первым явлением миру Черных Гончих и шансом для вас понять всю серьезность сложившейся ситуации. Итак, вперед пойдут лишь двое, а остальные останутся здесь! - Его слова о "серьезности" не слишком вязались с последней фразой, поэтому, прежде чем его забросали вопросами, Реннет обратился к Кассандре: - Слышал, в неуязвимости и защите тебе равных нет?

   - Глупый вопрос, - безразлично отозвалась чародейка.

   Юноша скривил губы в сардонической улыбке.

   - Просто восхитительно. Тогда используешь самое сильное защитное заклинание, требующее минимальное время для активации. Только учти, если оно не выдержит пламя дракона - погибнем оба.

   - Вдвоем против такого большого отряда? Что ты намерен сделать? Вас просто расстреляют с дальней дистанции!

   Ладан заступил дорогу Реннету, явно собираясь получить ответ на свой вопрос, однако юноша благополучно проигнорировал его, продолжая наблюдать за светловолосой женщиной - та кивнула, с тем же бесстрастным выражением лица. Поняв, что большего от нее ждать не приходится, юноша произнес:

   - Тогда мы сейчас же идем навстречу противнику. Будь готова по команде использовать свое заклинание на нас двоих. - Получив новый небрежный кивок, он мрачным тоном предупредил остальных: - Никто из вас не станет делать глупостей! Оставайтесь на местах и ни в коем случае не приближайтесь к нам, если желаете жить!

   Тем временем, их противник быстро заметил черные фигуры девяти человек, появившиеся на вершине холма. Никакой паники и бесполезного шума. Отряд перегруппировался в единый строй, оставив лошадей позади.

   - Это совсем непохоже на светлых! - докладывал один из дозорных командиру. - Вряд ли они бы напялили на себя одежды глубокого черного цвета... ну, если только в качестве маскировки.

   - Ты не знаешь этих имперских ублюдков, - усмехаясь, ответил суровый мужчина, на вид которому было лет тридцать. - Они лучше сдохнут, чем сделают нечто подобное. Именно по этой причине им никогда не удастся победить Армию Ночи. Как говорят в известной пословице: "Не хочешь меняться - станешь историей!"

   Он тут же приказал всем быть наготове. Даже если незнакомцы не принадлежали к кланам Светлого Ордена, еще не значило, что они союзники темных. Громкий голос помощника разнесся над всем отрядом.

   В тот же момент от небольшой группы фигур на холме отделились двое и начали степенно спускаться по склону, направляясь в их сторону. Командир рассудил, что они, скорее всего, являются переговорщиками. Штурм целого отряда вдвоем - это уже из области чистого безумия. Но он не прожил бы до нынешних дней, если бы полагался лишь на "скорее всего". Передовые маги отряда быстро защитили себя различными заклинаниями, в целях дополнительной безопасности...

   - Приготовься! - коротко произнес Реннет идущей немного позади чародейке.

   Они уже подходили к вражескому отряду. Как он себе представлял, их принимали за возможных союзников. Даже гонцов не стали подготавливать, ограничившись мерами предосторожности в виде магической защиты.

   Оставалось всего около пятидесяти метров, когда юноша внезапно остановился, а затем, отпустив голову, свел ладони вместе, повторяя стандартный жест сотворения базовых заклинаний. Противник явно не ожидал подобной наглости. Пятеро магов, что намеревались встретить переговорщиков, мгновенно отступили за защитный строй.

   Кассандра, как было ей велено изначально, осталась стоять рядом с Реннетом. Мысленные образы и слова связывались в ее голове, образуя схему построения заклинания. Одновременно с этим она успевала наблюдать за действиями мальчишки - тот, казалось, творит самую низкоуровневую магию, хотя напряжение и сосредоточенность его лица говорили об обратном.

   "Странно... чем он занимается?" - не могла она не удивиться, и прямо в это мгновение произошел сильный магический толчок, чуть не заставивший ее потерять концентрацию.

   - Что за... - резко начала женщина, но договорить уже не смогла.

   Она, не обладающая каким-либо чутьем к магии, внезапно ощутила, как сконцентрированная в руках юного мага сила возросла многократно. Его глаза словно сверкнули синим. Сила продолжала увеличиваться, словно вся окружающая их энергия вливалась в небольшой с виду шар красноватого пламени, сотворенный им.

   - Невозможно! Невозможно вместить столько магии в одно заклинание! Это безумие! - хотелось ей кричать, но получался лишь тихий шепот.

   Она была права. Существовали ограничения, позволяющие вместить в заклинание только определенное количество энергии. То есть, ни один маг не сумел бы поместить в слабое базовое заклинание всю имеющуюся при себе силу - весь магический потенциал, в попытке многократно увеличить мощь. Оно просто разорвалось бы в руках, потеряв форму. Однако то, что сейчас делал этот юноша, угрожало развеять всякие правила.

   Посмотрев на Реннета, Кассандра увидела зажмуренные глаза, плотно сжатые губы и вздувшиеся на шее голубые вены. Казалось, будто его волосы медленно поднимались, превращаясь в своеобразные колючки. Пламя в его руках с оранжевого сменился голубым, а затем и темно-синим...

   В отряде врага готовились обрушить на них мощь собственных атакующих заклинаний. Застыв плотными рядами, они повторяли жесты и слова, направляя магию в необходимую форму.

   Невероятная магия Реннета уже была на стадии завершения. Накопив чудовищное количество энергии, от которого вокруг начала дрожать земля, шар приобрел свой окончательный цвет - "сумеречный индиго" - черные языки пламени сплетались с насыщенно-синим.

   Он бросил короткий взгляд на отряд перед собой, а потом, размахнувшись изо-всех сил, метнул сотворенное заклинание прямо в их центр. Дальше произошло несколько событий одновременно: обернувшись, юный маг произнес одно-единственное слово - "Щит", брошенный им шарик пламени благополучно разбился о построенный врагом барьер, высвободив всю накопленную мощь за одно мгновение.

   Обоих членов отряда "Черные Гончие" накрыла полупрозрачная пирамида, внешне напоминающая кристалл горного хрусталя... и мир за его пределами тут же окрасился в яркий синий.

   - Ого! Это хрусталь или стекло? - поинтересовался Реннет у женщины, даже не обращая внимания на неистово бушующее вокруг них пламя. - Не знал, что маг земляной стихии способен создавать такого рода сложные материи... если только... - юноша с нескрываемым удивлением посмотрел на нее, - если только он не владеет элементом лавы!

   - Не глупи, ты бы первым почувствовал наличие у меня элемента, - как бы невзначай ответила Кассандра, вглядываясь за сотворенный ею защитный купол.

   Мальчишка пожал плечами.

   - Не все подвластно чутью и зрению теней-охотников. Бывают исключения...

   - Это не стекло, а хрустально-алмазное соединение, - заявила она, видимо понимая, что тот все равно не отвяжется, пока не узнает.

   - Алмазное? Вот почему оно все еще держится... ведь, как известно, алмаз покрепче любой стали будет. Признаюсь честно, твоя техника впечатляет. Не знал, что ты из числа кристальных.

   Боевые маги земляной стихии неофициально разделялись на три различных типа: каменные, почвенные и кристальные. Каждый из этих типов имел собственные особенности, отличающие их от других. К примеру, маги почвенного типа всегда обладали более скоростными техниками и заклинаниями, а каменные лучшей защитой. Разумеется, это вовсе не значит, что маг почвенного типа не мог управлять камнем и связанными с ним заклинаниями. Бывали и те, кто одинаково развивал все три направления.

   Кристальные оставались где-то в середине, между каменными и почвенными типами. Они управляли различными кристаллическими минералами, наподобие кварца, соли, янтаря. Стоит отметить, что магов этого типа было меньше всего и в большинстве своем они проигрывали каменным в прочности и почвенным в скорости. Кассандра являлась своего рода исключением. Кроме нее Реннет знал лишь об одном маге кристаллического типа - он был известен под прозвищем "Лунный мечник", а также умением создавать острые клинки и иглы из этого полудрагоценного камня.

   На похвалу юноши чародейка ответила прохладным кивком.

   - Больше всего меня сейчас интересует то, что натворил ты! - продолжила она. - Как собираешься объяснять произошедшее?

   Тот лишь улыбнулся, глядя сквозь защищающие их стены. Синее свечение становилось менее интенсивным, постепенно угасая. Сотворенное им заклинание относилось к базовым заклинаниям огненных магов и называлось просто - Огненный Шар. Когда Реннет рассказал об этом Кассандре - она попросту не поверила.

   - Не считай меня за идиотку, мальчишка! Невозможно вместить столько энергии в обычный огнешар! К тому же, потеряв столько магии, ты был бы обречен на мгновенную смерть. Здесь явно замешан какой-то особенный трюк, о котором мне ничего неизвестно...

   Женщина продолжила бы допытываться до истины, но вырвавшийся из уст юноши вздох облегчения и последующие за ним слова легко сбили ее с настроя:

   - Уф... похоже твой щит выдержал. Мне, знаешь ли, стало немного не по себе, когда он начал трескаться.

   Проследив за его указательным пальцем, Кассандра увидела медленно расползающуюся трещину у самой вершины пирамиды.

   - Этого... быть не может, - ахнула она.

   - Я, наверное, не упоминал, но мое интенсивное пламя, отчасти, трудно погасить именно потому что она способна гореть за счет чужой магии. По этой же причине разного рода магическая защита особо слаба перед ней, - отвечал Реннет. - Но я все равно удивлен, что твое заклинание держалось так долго. Это и вправду достойно звания "Непримиримой Брони".

   Скоро хрустально-алмазный свод окончательно рассыпался и исчез, сверкнув мириадами искорок. Созданные магией объекты в большинстве случаев исчезали, когда заканчивалось действие заклинания. Будь все иначе, Кассандра стала бы самой богатой и влиятельной женщиной в Империи.

   Подул ветер, разгоняя дым, и перед ними показалась невероятная картина: ландшафт сильно изменился, и теперь земля в радиусе двух сотен метров лишилась всякой растительности, выгорев до полной черноты. Отряда противника, располагавшегося между двумя холмами - больше не существовало.

   Нет, погибли не все. Некоторая часть темных, видимо успевшая применить сильнейшие защитные чары, смогла выжить. Однако мало кто из них, будучи раненными и обессиленными, мог сейчас двигаться.

   Кое-где, на почерневших от пламени телах, горел голубоватый огонек. Кассандра озиралась по сторонам, не в силах поверить увиденному.

   Скоро подошли остальные Гончие. Как и ожидалось, они пребывали в легком шоке. Катарина, наблюдавшая за всем с вершины холма, никогда не смогла бы позабыть громадное озеро синего пламени, разливающееся от небольшого заклинания, небрежно брошенного Реннетом. Их самих огонь не коснулся, однако неистовый жар прочувствовали все.

   - Необходимо добить оставшихся, - коротко произнес ренегат.

   Ладан попытался возразить, сославшись на то, что им будут нужны хоть какие-то свидетели, которые поведают о случившемся всем остальным членам Армии Ночи.

   - В таком риске нет надобности, - ответил тот, - так как свидетелем станешь ты, обратившись в крестьянина из числа местных. На такие меры сразу несколько причин, и первая из них - это создаваемая нами легенда. Мы не просто должны оповестить обе конфликтующие стороны о нашей силе, а заставить их дрожать от ужаса. Было бы странно, если таинственный отряд, скрывающий личность во мраке, стал бы объявлять о себе всем в округе. Во-вторых, нам нужно сообщить врагу только ту информацию, которая требуется нам. Лишние детали быстро наведут на наш след, что сейчас недопустимо.

   - Не считаешь, что количество жертв чрезмерно велико? Сколько отрядов ты еще собираешься уничтожить? - вмешалась Кассандра.

   - От мира не останется даже маленького участка земли, если война не прекратится в ближайшее время, - отозвался дьюрар. Хладнокровно выдержав обращенные на него презрительные взгляды, он продолжил: - Боевые маги Империи и Армия Ночи поубивают друг друга, с нашей поддержкой или без него. Люди обеих сторон идут в сражения готовые к такому исходу, как и мы с вами, готовы погибнуть в любой момент. Считаю, разговор не стоит дального обсуждения. Со всем этим вы уже давно согласились, так что хватит пререкаться по любому поводу, словно капризные дети! - добавил он чуть громче.

   Кром, по-видимому, был не согласен с его словами и как бы невзначай коснулся рукояти меча. Дьюрар в ответ обнажил хищные клыки, показывая тем самым, что не боится угроз. Дело могло дойти до схватки, если бы присутствующие вдруг не обнаружили исчезновение Реннета.

   Оглянувшись вокруг, они увидели его направляющимся к лежащим на выжженной земле магам и колдунам. Подойдя к одному из тел, он пристально вгляделся в его магическую ауру, чтобы определить, жив он все еще или нет. А уже спустя несколько мгновений юноша вытащил меч из ножен и без каких-либо признаков нерешительности вонзил его в мага. С холодным спокойствием на лице, он раз за разом опускал меч, методично и точно добивая всех выживших. Некоторые из них пытались подняться на ноги и сопротивляться, однако им ренегат не давал ни единого шанса что-либо предпринять - одним ударом ноги отбрасывал на землю, а уж потом пускал в ход сталь.

   - Да он... настоящий монстр! - выдохнул Кром с расширившимися от испуга глазами.

   И в тот же момент его шеи коснулось острие изогнутого клинка. Хоть мечник и был защищен доспехами, места сочленений металла представляли собой уязвимые точки.

   - Не смей... называть... его... монстром! - тщательно разделяя слова прошипела Катарина, неведомо как оказавшаяся за его спиной. Тот вообще не заметил ее приближения, что само по себе казалось невозможным. Немного надавив на рукоять, девушка добавила безапелляционным тоном: - Ты... ничего о нем не знаешь... чтобы судить!

   Остальные напряглись и отстранились от двух мечников, ауры которых закипели яростью.

   - Смеешь угрожать мне никчемной полоской стали? - спросил Кром, едва контролируя себя. Его обычное спокойствие будто и не существовало никогда. - Думаешь, твое искусство что-нибудь значит против меня?

   Было заметно, что воин-кузнец из племени варваров раззадоривается все сильнее и сильнее, но и его оппонентка буквально давила своей волей, становясь похожей на Богиню Войны из языческой религии. Она и бровью не повела.

   - В случае чего, я с удовольствием помогу ей, - отозвался дьюрар, злорадно улыбаясь.

   Катарина едва заметно кивнула ему, а затем снова перевела взгляд на Крома.

   - Будь уверен, я не собираюсь драться с тобой честно и мгновенно воспользуюсь силой мистика. При моем нынешнем уровне, прямой физический контакт неважен, - сказала она, отступая на шаг и опуская меч. Впрочем, возвращать его в ножны девушка не спешила. - Вы презрительны мне! Пытаетесь играть в благородство и сострадание. Неудивительно, что вам не нравятся прямые и эгоистичные доводы Реннета. Однако вы всего лишь делаете вид, будто стараетесь обойтись меньшими жертвами, и что человеческая жизнь что-то значит для вас. Это лицемерие!

   - Она в чем-то права, - вмешался вдруг до сих пор молчавший колдун. Оуэру приходилось жить среди тех, кто вступил на службу Армии Ночи. Он знал их законы и правила, отличающиеся необыкновенной суровостью. - Глупо даже полагать, что выживших не обвинят в предательстве. Заявление о единственном заклинании, уничтожившем весь их отряд, только усугубит положение. Их судьба предрешена.

   - Хочешь сказать, смерть станет для них наилучшим вариантом? - едко заметил Ладан, глядя на него.

   - Не станет, - послышался спокойный голос со стороны. Это был Реннет, куском ткани неторопливо отчищающий меч от крови. Его слова предназначались всем, хотя при этом он ни на кого не смотрел. - Но мне глубоко плевать на это. Мы не записывались в рыцари и являемся не более чем убийцами, как те же самые темные и светлые. Можете думать обо мне что угодно, но будьте добры в дальнейшем уважать друг друга. Многим из нас подходит определение "монстр" и вы подохнете от изумления, если начну перечислять заслуги каждого из находящихся здесь. А теперь к важному: живых в отряде врага больше нет, а значит и нам здесь делать нечего. Ладан, с тобой я бы хотел обсудить детали распространяемой информации, - в конце обратился он к сереброволосому магу.

   - Погоди! - остановила юношу Кассандра, когда тот собирался уйти вперед. - Может, объяснишь, что за заклинание ты использовал? Никогда прежде не слышала о подобном.

   Реннет обернулся.

   - Запретная сила, во много раз превосходящая возможности любого известного вида магии. И сомневаюсь, что кто-либо из вас станет ее использовать, потому что взамен придется отдать душу на съедение, выражаясь образно, разумеется, - улыбнулся он. Выражение его лица при этом говорило об обратном. - Вы сами уже должны были почувствовать исходящую от меня опасность. Если встретите в будущем нечто похожее - советую сразу бежать. Другого шанса остаться в живых не будет.

   - Ты проклят? - прямо спросила женщина.

   - Скорее всего, - ответил юноша, накидывая капюшон на голову и поворачиваясь спиной. Больше он не говорил об этом, переключившись на обсуждение дальнейшего плана действий с Ладаном.

   Шпион должен был проникнуть в близлежащий город или деревню под видом обычного нищего бродяги, а затем разнести слух о таинственной группе магов, уничтоживших целый отряд темных, многократно превосходящих по численности. Конечно, нужно быть осторожным в словах, чтобы не выдать лишнюю информацию и не заподозрить себя. Все должно выглядеть простой случайностью. И даже если вскоре этот нищий таинственным образом исчезнет из города, это уже никак не повлияет на дальнейшее распространение слухов. А может даже наоборот, оно породит новые слухи о Гончих.

   Контролирующие данную территорию темные, скорее всего, с подозрением отнесутся к слухам, но игнорировать их будут не в силах. Часто бывает так, что во лжи заключается доля истины, и они захотят ее найти. На таком мышлении основывался Реннет, придумывая план.

   Первый шаг был сделан еще во время бегства из плена. Тогда юноша намеренно не стал убивать некроманта и специально назвался ему Ренегатом. Таким образом, он породил историю о странном молодом маге, невероятным способом воскресшем из мертвых, а впоследствии еще сбежавшем из-под стражи, использовав заклинание, убивающее людей по одному его велению.

   А сейчас они приступили ко второй части. Собрав небольшую группу магов с уникальными навыками и способностями, он вознамеривался сотворить легенду о "Черных Гончих", уничтоженных больше века назад. Чтобы внушить ее противоборствующим орденам, были необходимы веские доводы. Слухи, не имеющие под собой реальных доказательств, тут помочь не могли. Поэтому Реннет решил устроить показательное истребление нескольких отрядов с обеих сторон. Вначале они, конечно же, подумают друг на друга, однако быстро поймут, что на горизонте появился новый игрок, и сильно обеспокоятся этим.

   Их тревоги и волнения станут только на руку Гончим, но это еще не все. Легенда предназначена сразу для двух целей. Заявив о себе миру, им не составит труда привлечь внимание будущих союзников, на данный момент противостоящим двум орденам магов. Да, таковые еще существовали. В списке возможных сторонников Реннета значились несколько нейтральных кланов, достигающие численностью до сотни магов, а также всевозможные отдельные группы темных и светлых, испытывающих сильное давление от вышестоящих. Разгоревшаяся война позволила недовольным нынешним положением вещей выйти из тени. Сейчас они могли позволять себе действовать более дерзко, не скрывая своих убеждений. То же самое касается магов-одиночек. Однако все изменится для них в самую худшую сторону, если одна из сторон - неважно какая именно - выиграет. Поэтому лучшего момента для переговоров не найти, а могущество Гончих должно помочь им принять верное решение.

   Впрочем, в теории план складывался именно так, но на деле все не просто. Юноша признавал, что третий этап является самым трудным из всех. У него в голове роились лишь смутные представления о том, как он должен проходить. Как человеку, у которого язык плохо подвешен, уговорить союзников присоединиться к Гончим? На все про все оставалось не так много времени, учитывая быстро разворачивающийся сюжет Третьей Войны.

   С Призраком было уговорено встретиться в одном из небольших городов вблизи Азранна. Отряд не мог сидеть на месте и ждать результатов его работы. Они бросались на поиски новой мишени, и это, скорее всего, займет не один день, даже не смотря на то, что темных тут было полным-полно.

   За все прошедшие полгода Армия Ночи значительно продвинулась вглубь Империи. Города Холод, Скандар и Инстарн, считающиеся крупнейшими в данной части континента, уже находились под их властью. Все проживающие там светлые маги оказались разгромлены и бежали под защиту стен Азранна и Немисса. Белое Пламя пополняло силы из числа беженцев и благодаря этому успешно сдерживало натиск противника. Стоит отметить, что обычных горожан старались не трогать и те и другие, чтобы избежать вмешательства Императорских войск.

  Реннет полагал, что так будет лишь до поры до времени. С наступлением весны война только входила в активную фазу и ее главные участники - кланы "Свет" и "Темная Ночь", даже не показались. Говорить о том, на какой стороне перевес, было рановато...

* * *

  Глава 14 Очередное сражение

* * *

   Реннет пытался внушить себе, не думать о Катарине и той ночи, однако в глубине души понимал, что это невозможно. Ни с кем другим он не сближался так сильно, за исключением Мастера Селесты - единственного настоящего друга юного мага. И, разумеется, оставлять все как есть было бы наихудшим вариантом. За последний месяц они практически перестали разговаривать, что немного беспокоило его.

   - Кошмары больше не мучают? - осторожно поинтересовался он у мистика, когда остался с ней один на один. Сделал парень это как бы невзначай, во время вечернего привала. Самому решиться заговорить первым, оказалось не так просто. Почему-то вся уверенность мгновенно испарялась, если дело касалось чувств и отношений.

   - Мог бы и раньше спросить, - сказала Катарина с прохладной интонацией в голосе.

   Юноша долго молчал, раздумывая как ей ответить, чтобы не выглядеть дураком...

   - Не мучают, - вдруг отозвалась девушка.

   - Ты права, надо было спросить пораньше. Просто не хотелось беспокоить тебя лишний раз, - едва слышно произнес Реннет. Его слова были лишь наполовину правдой. - Рад, что все в порядке, - добавил он чуть поспешнее.

   Та как-то с сомнением посмотрела на него и веско заметила:

   - Скорее, ты боялся спрашивать об этом. Да, я сказала, что кошмары больше не тревожат. Вот только это еще не значит, что все хорошо и есть причины для радости.

   "Идиот! - обругал себя ренегат. - Надо же было ляпнуть такое. Почему все так сильно осложнилось? И зачем я вообще беспокоюсь о чем-то подобном? Хочет ли она сейчас разговаривать со мной?"

   - Что случилось? - в конечном счете, смог он из себя выдавить.

   - Понятия не имею.

   Катарина отвернулась, привалившись спиной к походной сумке. Они вдвоем сидели немного в стороне от остальных, но голоса оттуда отчетливо долетали до их ушей. Разговор шел о резко испортившейся погоде: сильные заморозки ударили без всякого предупреждения. Некоторые видели в этом то самое гибельное воздействие войны на баланс природы, а кто-то сомнительно качал головой.

   Женщина молчала достаточно продолжительное время, закрыв глаза и спрятав лицо под темно-каштановой челкой волос, но Реннет даже с места не сдвинулся, угрюмо наблюдая за суетой у костра. Видя, что юноша не собирается просто взять и уйти, она медленно начала:

   - Прости, но я действительно не понимаю, что происходит. Наверное, просто начала чувствовать себя лишней в отряде Гончих. По сути, мои способности не предназначены для сражений. Единственное, что могу предоставить - это навыки меча. С какой стороны ни посмотри, против магов у меня нет шансов продержаться даже минуту. Когда в нашем первом бою ты использовал свою запретную магию, я поняла, что не ровня вам. Даже у Крома с его зачарованным клинком больше возможностей...

   Она не стала говорить о темном мистицизме, уже окончательно решив для себя, что не воспользуется этой силой в присутствии кого-либо из отряда.

   - И все? Дело только в таком пустяке? - с фальшивым удивлением спросил Реннет. Он догадался, что под сказанными ею словами скрывается совершенно иной смысл, не имеющий никакого отношения к сражениям. И они адресовались одному конкретному человеку, чувствующему сейчас примерно то же самое. Поэтому, избегая сердитого взгляда Катарины, юноша продолжил: - Я понял тебя, и честно говорю, что все не так, как ты думаешь. Они, конечно, сильные воины и маги, однако никто из них не знаком с магией мистиков и не способен разобраться в душах людей. Еще многое предстоит совершить, и я более чем уверен - твой вклад в выполнение плана будет больше, чем у остальных ее членов. Не хотелось бы, чтобы единственный разумный человек, способный мыслить здраво, покинул отряд, - улыбнулся он.

   Женщина разглядела в сказанном очевидный ответ, но захотела убедиться в правильности собственных выводов, потому спросила напрямую:

   - То есть, ты хочешь сказать, что твое отношение ко мне не изменилось, даже после случившегося?

   Вопрос не застал врасплох мага.

   - Это не так, - вздохнул он, - но на данный момент мне хотелось бы оставить все в прежнем виде, пусть даже такое невозможно.

   Юноша понимал, что выбрал не самые подходящие слова, однако что-то иное просто не приходило в голову. Как раньше уже не могло быть, и даже находясь рядом с ней, он испытывал другие чувства, разобраться в которых не мог, из-за необходимости постоянно сосредотачиваться на продолжающейся войне магов.

   Вдруг, продолжая прожигать мальчишку взглядом, Катарина встала и придвинулась поближе к нему. В уголках ее губ появилась прежняя улыбка, которую юноша назвал бы "непонятной и прохладной". Она схватила его за плечо и сжала покрепче, не давая вырваться, а потом приблизив лицо к самому его уху.

   - Спасибо тебе за эти слова. Мне приятно их слышать.

   И в ее словах чувствовался холод, которого раньше не было. Он смог лишь моргнуть пару раз, понимая, что ничего не в силах уже изменить.

* * *

   Уничтожение первых четырех вражеских групп прошло без проволочек и потерь со стороны Черных Гончих. Как Реннет и говорил, он не собирался пользоваться запретной магией в каждом сражении. Это привело бы к тому, что отряд остался бы без лидера.

   Обладая уникальными и можно даже сказать удивительными навыками, все вместе члены отряда представляли грозную силу, вполне способную расправится с неоднократно превосходящим по численности противником. Сам ренегат, колдун Оуэр и Фланвол составляли атакующую на средней и дальней дистанции группу. Реннет превосходно владел всеми разновидностями огненных атак, которыми обучали в светлых кланах, а также некоторыми улучшенными техниками, перенятыми лично у уважаемого им Мастера. Неразговорчивый колдун оказался силен в использовании всех четырех стихий и мог задействовать свет с тьмой, относящихся у боевых магов к числу элементов. Хотя обыкновенно колдуны считались слабее магов-стихийников, этот не уступал даже высокоранговым. А о Фланволе и говорить не приходилось. Клан "Лесных Стрелков" был известен в Империи именно благодаря высокоточным дистанционным заклинаниям. Ими маг владел в совершенстве и сумел бы угодить "Пронзающей стрелой ветра" в двигающуюся белку с расстояния сотни метров.

   В группу же ближнего боя можно причислить: Валент с ее складным копьем и диким стилем сражения, мечника Крома, способного зачарованным оружием противостоять любому заклинанию, а также Катарину с мистическими умениями и прекрасным стилем фехтования. Пусть изначально дьюрар Лангиниус не рассматривался юношей в качестве члена отряда, однако его навыки рукопашного боя вкупе с предсказанием близкого будущего неплохо показали себя в первом столкновении, по этой причине хищника можно было уверенно рассматривать как единицу ближнего боя.

   Оставались еще Кассандра и Ладан. Последний вполне заслуживал звание "целителя". Он оказался единственным магом водной стихии, а эффективно атаковать с помощью магии не мог, из-за врожденных патологий, зато в заклинаниях лечения и восстановления ему не было равных. Стоит также отметить, огромным двуручником он пользовался не менее искусно. Чародейке же ничего не стоило окружить себя и всех остальных Гончих непробиваемой крепостью. Стихия земли и алмазные техники защищали даже от сильнейших огненных атак.

   С такими разнонаправленными навыками Черные Гончие гарантированно одерживали победу за победой. Если брать в расчет первую группу темных магов, уничтоженную одним единственным заклинанием Реннета, за последний месяц они разгромили больше сотен магов Армии Ночи и лишь немногим меньше светлых.

  Одними из последних стали боевые маги клана Золотая Ветвь - одного из крупнейших кланов в ордене. В прошлом, его представители попадались Реннету и Катарине. Тогда юноша собственноручно убил троих. Впрочем, он не жалел о содеянном и поныне. А вот мистик имела веские основания ненавидеть их. Во время битвы с их отрядом женщина не сдерживалась.

  Их пятое сражение пришлось на середину весны, примерно во второй половине месяца Распускающихся Цветов. Противником вновь оказалась группа боевых магов Империи, что неудивительно, так как в тот момент Гончие забрели на подконтрольную им территорию.

  Выследить достаточно сильный и многочисленный отряд стало гораздо легче с освобождением равнины от снегов. Боевые патрули начали проявлять большую активность, нежели зимой. Причиной тому служила и торговля, начавшаяся между городами и приведшая к увеличению числа грабежей с разбоями. Маленькие разведывательные патрули - наоборот потеряли надобность.

  Сложно определить, к какому именно клану принадлежал обнаруженный ими отряд. Нашивные рисунки, обозначающие принадлежность к любому из одиннадцати крупнейших из них, тщательно скрывались плащами. Обычно их изображали на мантии или любой другой стандартной одежде, за исключением верхней. Что точно Реннет мог сказать, так это то, что данная группа магов не относилась к Белому Пламени. Гончие старались не лезть на подконтрольные Немиссу земли, хотя нельзя исключать вариант объединенных групп, действующих совместно. Подобное уже попадалось им раньше...

  - Какую тактику изберем сегодня? - полюбопытствовал Оуэр, заканчивающий проверку своих сумок и кошелей, где хранились компоненты для более быстрого и эффективного колдовства.

  - Такой же, что в позапрошлый раз, наверное, - отозвался Фланвол, посмотрев на юного ренегата.

  Колдун чуть нахмурился.

  - Значит, расстреливаем их мощными дальнобойными заклинаниями, пока сражающиеся на ближней дистанции не подберутся ближе?

  - Думаю, да, - кивнул им Реннет. - А дальше разбиваемся на пары.

  - Не очень по душе мне такое построение, честно скажу, - Оуэр нахмурился еще больше. - Неудобно и как-то не с руки сражаться подобным образом. Слишком во многом нужно полагаться на напарника.

  - А может, это потому что тебя в напарники достался мужчина, а не женщина, угрюмый колдунишка? - съязвила Валент по своему обыкновению, с ухмылкой подходя к ним.

  Все уже заметили, что наемнице доставляет особое удовольствие поиздеваться над кем-либо. Сама она, кстати говоря, билась плечом к плечу с хищником-дьюраром. Хотя тот не являлся воином дальнего боя или защиты, но невероятно точно метал странные на вид изогнутые клинки в форме полумесяца. Раньше изучавший искусство метания ножей Реннет немного завидовал его технике, так как клинки Лангиниуса летели не только по прямой, но еще и по дуге. Этому, скорее всего, способствовал метод броска и сама форма лезвий.

   - К глубочайшему сожалению у нас в отряде только две женщины, так что ничего тут не поделаешь, - не остался в долгу Оуэр, явно намекая, что не причисляет Валент к ним. Его больше всех раздражали нападки и грубые замечания наемницы.

   Вообще, разделение на пары изначально было идеей Реннета. Такому построению юноша в свое время обучал Неосвет Белого Пламени. Бойцы ближнего боя и защитного типа прекрасно сочетались со специализирующимися на дальней дистанции. Ко всему прочему они могли прикрывать друг другу спины в самом буквальном смысле этого слова. После достаточно длительного обсуждения, Гончие разделились следующим образом: Кассандра работала с Фланволом, Катарина с Реннетом, а Оуэру достался сереброволосый маг Ладан. Колдуны обучались своему ремеслу гораздо больше времени, нежели боевые маги, поэтому на что-либо другое у них просто не оставалось времени. В этом смысле Призрак идеально подходил ему, так как мог отражать атаки сталью и мгновенно исцелять напарника.

   Также стоит заметить, что Кром сражался в одиночку. Зачарованный меч имел способность пробивать магические барьеры и одновременно охранял своего владельца от некоторых простых заклинаний. Он мог не только защищаться, но и атаковать без всяких затруднений. Наложить чары такого рода на обычный меч не сумел бы ни один чародей Империи, но "кузнецы меча" вкладывали их еще в процессе самой ковки. И дело не только в каких-либо секретных манипуляциях, а в душах самих кузнецов племени. Использовать магию обычным способом они не могли и поэтому передавали ее через оружие.

   Реннет сделал знак рукой и все разом замолчали. Каковы бы не были отношения между Гончими, работе это пока не мешало, и до тех пор он не собирался вмешиваться в них.

   Напоследок оглядев всех с ног до головы, юноша кивнул и повернулся к ним спиной. В этот раз они не гонялись за противником, а поджидали его в засаде. Произнеся слова Старого языка, для более точного воспроизведения заклинания, и повторив все необходимые жесты, Реннет уверенно направил ладонь в сторону цели, а точнее туда, где они должны появиться через мгновения...

   Прямо одновременно с возникновением в поле зрения первых рядов большого отряда боевых магов, с руки юноши сорвался широкий луч предельно сконцентрированного... нет, не огня, а скорее жара. Со стороны он был похож на призрачный пучок красноватого света, словно взбесившийся зверь накинувшегося на передние линии врага и испепеляющего не успевающих защититься. Жуткий крик полный агонии разнесся по округе, заставив даже хладнокровных Гончих заскрипеть зубами.

   Секунда - и несколько человек упали на землю, под ноги своим товарищам, причем некоторые из них все еще продолжали биться в агонии и кричать. Это огненное заклинание не принадлежало к числу проникающих и поражало лишь поверхность тела, поэтому жертвы умирали либо от сильнейшего болевого шока, либо из-за теплового поражения внутренних органов. В последнем случае смерть была невероятно мучительной и не такой уж быстрой.

   Один из магов противника, по которым ударило заклинание Реннета, остался стоять на ногах, видимо изначально находясь под защитой каких-то чар. Призвать силу жара еще раз юноша не смог бы: тот хоть и бил на дальние дистанции, поражая большую площадь, но магию затрачивал тоже немало.

   Фланвол и Оуэр метнули несколько собственных атакующих заклятий, целясь уже в следующие ряды магов. В итоге свалилось еще несколько, а главное - они прикрыли устремившихся вперед Гончих, специализирующихся на ближнем бое. Юноша успел заметить, что вражеский маг, оставшийся в живых после его заклинания, успешно отразил и метко прицеленное "копье" стрелка Фланвола. Он решил выбрать первым противником именно его и без лишних слов бросился вслед за остальными.

   Завязалось поистине потрясающее сражение: ворвавшись в гущу отряда, Гончие держались хладнокровно и безжалостно, методично убирая с пути одного вражеского мага за другим. Честно говоря, в последних двух боях они не получали достойного сопротивления, разбираясь со всем играючи. Конечно, в отряды, патрулирующие территорию непосредственно вблизи Азранна, редко включали по-настоящему сильных магов, полагая, что ни один глупец не рискнет сунуться так близко к сердцу Ордена Светлых. Поэтому высокоранговые боевые маги в большинстве своем находились на линии фронта, в самых жарких и опасных областях. Но Реннет не боялся попасть в засаду или угодить в нескончаемое преследование со стороны вражеских сил и намеренно шел на столь дерзкий поступок.

   Один за другим маг-ренегат создавал и посылал в противника несколько огненных стрел, способных прожечь дыру в теле человека, однако его заклинания никоим образом не навредили тому, разбившись о незримую защиту явно магического происхождения. В конце концов, не тратя времени на придумывание плана, юноша прямо с разбегу шарахнул по нему укрепленным чарами стальным клинком, но... тот разлетелся буквально вдребезги, расцарапав осколками его правую щеку.

   "Что за..." - непонимающе замер Реннет, глядя на бесполезный кусок металла в собственной руке. Он был по-настоящему удивлен, так как максимум, что должно было случится при столкновении усиленного клинка с чужим защитным барьером - это отбросить его подальше.

   Его врагом был достаточно молодой маг среднего роста со сверкающими голубыми глазами, к тому же одетый не в просторный плащ, как товарищи, а в робу, похожую на монашескую. Он не стал ждать и, беззвучно ухмыльнувшись, бросился на Реннета прямо с голыми руками. Сознание последнего действовало на уровне инстинктов: в мгновение ока перед юношей появился щит из языков плотного пламени. Это единственное, что он сейчас мог сделать, чтобы остановить противника. И вскоре, напавший на него боевой маг Империи просто-напросто врезался всем своим телом в огненную защиту.

   "У него же была возможность остановиться, так почему не сделал этого?! - пронеслось в голове ренегата, и в то же мгновение он почувствовал сильный толчок в грудь, сопровождаемый резким свистом. Пламя его щита не только не повредило противника, но и с треском разлеталось в клочья, словно маг был способен уничтожить любую магию, противостоящую ему. - Не может такого быть!!! Сначала мои стрелы испарились, едва подлетев к нему, а теперь еще и защита? Что вообще происходит?"

   Изначально Реннет полагал, что его враг активировал "Воздушный пик" - сильное защитное заклинание ветра, ну или нечто вроде того. Эту догадку подтверждала и светло-голубая аура мага. Однако, оказавшись к нему вплотную, он не почувствовал каких-либо колебаний воздуха, сопровождающих абсолютно любые заклинания данной стихии.

   "Единственное, что приходит сейчас на ум - это попытаться задержать его, пока не обдумаю происходящее более подробно и не найду возможные варианты решения проблемы, - подумал он, и тут же приступил к созданию нового барьера, чтобы заменить старый, почти полностью разрушившийся".

   Тем временем противник продолжал продвигаться вперед, упирая ладони в только что сотворенную "Серую паутину". Сильнейшая защитная техника теневого элемента стала поддаваться, как ранее то же самое происходило с пламенным щитом. На этот раз дело продвигалось гораздо медленнее, однако если в ближайшее время ничего не предпринять, Реннет мог остаться абсолютно беззащитным. Ко всему прочему Серая паутина не поглощала физическое воздействие и юношу начало отталкивать назад.

   Мысли в его голове вертелись с немыслимой скоростью, а взгляд сосредотачивался на мельчайших деталях, способных хоть как-то привести к разгадке истины. Он также успел заметить, что вокруг них уже сражения начинают утихать. Гончие быстро расправлялись с оставшимися светлыми. Катарина смотрела в его сторону немного обеспокоенно и даже попыталась приблизиться, чтобы помочь, но юноша жестом приказал ей не подходить. Не разобравшись с приемом этого мага, он не мог позволить кому бы то ни было пойти на риск. В конце концов, на крайний случай у него оставалась запретная магия.

   Разум подсказывал Реннету, что ответ на самом деле не так уж сложен, каким кажется на первый взгляд. Необходимо лишь разгадать его, пока не закончится магия.

   "Итак, сам он не пытался атаковать меня ни разу, только продолжает ломиться вперед - а значит, пока активна неизвестная способность, его действия также ограничены. Подобное явление можно встретить при создании многих магических щитов, в том числе огненного "Щита-убийцы" или "Вихревого стража" стихии ветра. - Глядя на постепенно истончающуюся сеть теневых нитей перед собой, Реннет продолжил размышления: - Однако в последнем случае ветер закручивается вокруг мага подобно небольшому урагану, поднимая и отшвыривая все в пределах нескольких метров, а здесь ничего подобного. Даже трава у его ног лишь немного колышется. Подобный эффект можно было объяснить барьером из воздуха высокой плотности, только вот у него нет свойств разрушать чужие щиты. Когда-то я точно так же, щитом к щиту, сражался с юной ученицей Белого Пламени. В тот раз пламя быстро нагрело ветер, из-за чего она начала задыхаться. Но сейчас подобное не пройдет, судя по тому, как легко он разрывает мою защиту..."

   Вдруг, он заметил одну особенность, которая в дальнейшем помогла ему найти желанный ответ, а именно: противник ни разу не сводил с него глаз, будто сильно сосредоточившись на чем-то, но при всем этом его зрачки едва заметно подрагивали и метались из стороны в сторону. Похоже, что он прослеживал нечто очень быстро движущееся, следуя непонятным траекториям. Медленно отступающий Реннет не являлся объектом его внимания и сосредоточенности.

   Решив проверить возникшую теорию, юноша крикнул в лицо врагу:

   - Тебе конец, ублюдок!

   На мгновение показалось, что маг прислушивается, а потом его лицо расплылось в ухмылке.

   - Э...о ты ...так ...аешь! - послышался обрывочный ответ, сказанный неприятным мужским баритоном. Причем один обрывок фразы слышался очень четко, когда другой не звучал вовсе. Пришлось напрячься, чтобы понять сказанное врагом: "Это ты так думаешь!"

   "Ах вот оно что! Вот почему я не могу увидеть твое заклинание!" - воскликнул в душе Реннет, и сразу же приступил к действиям...

   Когда теневые нити окончательно рассеялись, мага-противника с головой накрыла волна испепеляющего огня. Фигура в непонятной робе полностью утонула в языках рыжего пламени, и лишь спустя пару мгновений он показался снова. Обжигающее пламя не могло коснуться его, разбрызгиваемое в стороны невидимой силой. Огонь снова и снова продолжал кидаться на свою жертву, подгоняемый хозяином, но его усилия казались напрасными: тот стоял на месте, сохраняя полнейшее спокойствие.

   Реннет уже узнал то, что хотел, поэтому погасил остатки заклинания, дабы не тратить силы впустую. Его догадка подтвердилась. Враг отражал пламя хаотичным образом, словно размахивал невидимым клинком, а не одновременно во все стороны. Другими словами, его защита представляла собой лишь тонкое кольцо ветра, постоянно находящееся в состоянии вращения, и он мог как угодно манипулировать им, даже заставляя сужаться или расширяться по своему желанию. Что называется высшее мастерство управления стихией, хотя в последнем случае приходилось тратить намного больше сил. По этой же причине маг не мог надолго расширить щит во весь рост.

  Нельзя сказать точно, по какой причине юноша сразу не смог почувствовать его заклинание. Ренегат оказался введен в заблуждение отсутствием магии вне ауры врага, как будто он вообще не пользовался заклинанием. Возможно, подобным образом проявлялся очередной уникальный талант, которыми сообщество магов буквально изобиловало. Да и не в том сейчас суть.

   Разгадав мучающую его загадку, найти достойное противодействие для Реннета не составило труда. Лишь на первый взгляд казалось, что у используемой врагом техники нет дыр и прорех, на деле же все было наоборот. В конечном счете, использовав сразу несколько иллюзорных атак, юноша заманил его на поставленную заранее печать. Вырвавшаяся из под земли огненная струя поглотила противника, проигнорировав его защитную технику. Само заклинание не было опасным, у мага даже оставался шанс выбраться живым, но он запаниковал и в результате превратился в живой факел. Ладан сбил его с ног и добил уже при помощи стали.

   Остальные члены отряда, до сих пор наблюдавшие со стороны, подошли к ренегату.

   - Наконец-то попался хоть один противник, сумевший оказать достаточное сопротивление, чтобы вымотать меня, - с едва заметной усталой улыбкой произнес Реннет, стоя над догорающим трупом. Этот бой действительно забрал все его силы.

   - Ты не понимаешь, кто это был, не так ли? - спросила Кассандра с типично-хмурым видом и, не дожидаясь ответа, продолжила: - Выходец из клана "Безграничность", известный своей уникальной способностью "Призрачная защита". Говорили, он способен отразить любую атаку и разорвать любое защитное заклинание. Его другое прозвище "Щит-разрушитель".

   Реннет скривился и буркнул:

   - Прекрасно, только было бы еще лучше, скажи ты мне об этом чуточку раньше.

   Та лишь безразлично пожала плечами.

   - Я поняла, только когда ваша схватка была в самом разгаре и не захотела тебе мешать...

   "Ага, проще говоря, ждала, когда меня разорвут на части, - поправил про себя юноша. - Какая она все-таки добрая".

   - Ладно, на самом деле мне плевать, кем он там был и что умел. Маг, который не уверен в своей технике, считай уже мертвый маг. Хотя мне тоже стоит признать, что в последнее время я ослабил бдительность и расслабился.

   - ...Но, тем не менее, не разучился использовать ловушки и прибегать к хитрости, - усмехнулся Ладан. - "Печать пламени" считается достаточно редким заклинанием, не входящим в список базовых заклинаний Светлого Ордена. Не каждому Мастеру огненной стихии известна столь совершенная и продвинутая версия. Твои навыки и возраст явно не совпадают.

   - В этом-то как раз нет ничего хорошего, - отозвался вдруг Оуэр. - Уж слишком много в тебе настораживающего.

   Юноша достаточно быстро понял, к чему он клонит.

   - Это и правда, не самая приятная тема для разговоров, - сообщил он, глядя ему прямо в глаза.

   Колдун ничуть не смутился. Казалось, он едва сдерживается, чтобы не перейти к грубостям. Незаметно прикоснувшись к жезлу, он сказал:

   - Возможно, так и есть, однако мы имеем право знать, откуда у тебя такая сила? Имею в виду то разрушительное заклинание, использованное в первом сражении. Ты ничего конкретного нам не ответил в прошлый раз. Кто знает, что за проклятие падет на нас по твоей вине?

   Реннет скрипнул зубами, но прежде чем успел ответить, совершенно неожиданно в разговор встряла Валент, буквально прожигая колдуна гневным взглядом:

   - Ты заходишь слишком далеко, колдунишка! Пусть мы и работаем в одном отряде, никто не имеет права совать свой нос в чужую жизнь. У каждого есть собственные тайны, и никто не обязан делиться ими ради удовлетворения чужого любопытства.

   Катарина и Ладан кивнули, поддерживая ее слова. Кассандра молчала, но и без того было заметно, что она согласна с ними. Оуэр даже не обратил внимания на это, обернувшись к наемнице, он глухо проронил:

   - Ты говоришь так, потому что у самой душа далеко не чиста. Иначе, к чему бы подаваться в наемники?

   Девушке его слова явно пришлись не по нраву. Она как-то по-звериному зарычала, а острый кинжал незаметно скользнул в руку.

   - А ну-ка повтори, что сказал? - сквозь зубы прошипела она.

   Тот моментально напрягся и переместился в боевую позицию. На бледном костлявом лице мужчины расплылась мрачная улыбка.

   - Вижу, кое-кто желает показать свои зубки? Да ты же зверь, самый настоящий дикий зверь, которого нужно держать на коротком поводке. Хотя, судя по следам у тебя на шее, это уже пытались сделать...

   - Стой! - воскликнул в тот же миг Реннет, глядя на происходящее испуганно расширившимися глазами.

   Он опоздал, потому что лицо Валент сильно исказилось, а по всему телу пробежала дрожь. Казалось, у нее начался припадок. Она задергалась в конвульсиях, выронив из рук кинжал, а потом рухнула на колени, будто ноги перестали ее держать. При этом из горла продолжало вырываться утробное рычание.

   - Идиот! - крикнул юноша в адрес колдуна. - Все отойдите назад, сейчас же!

   Пусть не сразу, но те подчинились, не имея понятия, что происходит. Один лишь Оуэр остался стоять на месте, еще больше побледнев и позеленев одновременно. Он смотрел, как на его глазах наемница меняется в облике, покрываясь черной шерстью, а одежда, что была на ней, клочьями слетает на землю...

* * *

  Глава 15 Пожиратель драконов

* * *

   - Назад! - стоящая неподалеку Катарина схватила оцепеневшего колдуна за капюшон и, резко дернув назад, повалила на землю, буквально за секунду до того, как рука... или уже когтистая звериная лапа чуть не оторвала ему голову.

   Отступая спиной назад Реннет наблюдал, как наполовину человеческое и наполовину звериное тело продолжало меняться и увеличиваться в размерах. Мышцы вздувались, обрастая длинной грубой шерстью, удлинялись когти на пальцах рук и ног, скребя рыхлую землю. Лицо же, ранее принадлежавшее молодой девушке, стало совершенно неузнаваемым...

   - Что... это... такое? - прохрипел пришедший в себя колдун, пытаясь подняться на ноги.

   Юноша не мог ничего ответить ему. Хоть он и ждал нечто подобное, но происходящее превзошло все его ожидания. Уже спустя минуту, перед ними стояло существо, отдаленно смахивающее на волка или собаку: у монстра была толстая голова с короткой заостренной мордой, задние лапы немного короче передних, косматый хвост и грива, идущая от шеи вдоль спины. Цвет шерсти варьировался от грязно-серого, до черного. По бокам он казался немного светлее и даже были заметны редкие пятна. Самым необычным же в существе были его размеры, в пять раз превышающие размеры любого вида волка.

   Острые белые клыки сверкнули в громадной пасти зверя и, глубоким низким голосом, от которого по спине Реннета побежали мурашки, он прорычал искаженные до неузнаваемости слова человеческого языка:

  - Колдуууннн... уннничтожжу... рарр!.. - его глаза сияли желтым пламенем и явной жаждой убийства. Внезапно сделав громадный прыжок в их сторону, зверь со всего размаху ударил лапой уже успевшего подняться на ноги Оуэра - тот сумел защититься одним из своих заклинаний, однако сила удара оказалась воистину невероятной.

   Сверкнула зеленая вспышка, означающая полное разрушение магического барьера, и фигуру колдуна отбросило, словно тряпичную куклу. Реннет в это время стоял совсем рядом, и взгляд хищника тут же обратился на него.

   - Уннничтожжу! Р-рарр! - проревел он юноше в лицо, начав немедленно готовиться к прыжку.

   "Моих утекающих сил едва хватило на защитное заклинание, вот только в случае с колдуном эта мера оказалась не такой уж эффективной, - подумал про себя ренегат, решая, пойти на рискованный шаг, заговорив с чудищем? - Если следовать логике, раз он разговаривает по-человечески, то и мои слова должен понять. Вот же ж, звучит куда безумнее, чем кажется на первый взгляд..."

   - Погоди! Постой Валент! - Реннет выставил руки ладонями вверх, словно пытаясь остановить обезумевшего зверя и одновременно давая понять, что не желает драться. И на мгновение ему показалось, что тот заколебался: вместо очередного прыжка и удара послышалось глухое рычание. Воодушевленный этим обстоятельством, юноша продолжил успокаивающе говорить, по-прежнему ощущая себя полным идиотом: - Тихо... Валент, остановись и послушай меня!

   Громадный монстр, походящий на волка, вдруг издевательски оскалил клыки и громоподобно зарычал, оглашая окрестности жутким звуком, от которого кровь стыла в жилах. Это быстро навело юного мага на мысль о том, что он сильно ошибся. В тот же миг откуда-то сбоку прилетел кроваво-красный клинок и взорвался прямо перед носом у зверя, разбросав вокруг искры.

   "Кром, ты придурок!" - всей душой завопил Реннет, когда сильный удар, разорвавший защитные чары в клочья, отбросил его в ближайшие кусты, прямо как немного ранее это случилось с Оуэром.

   Взбесившийся не на шутку зверь снова был готов атаковать, но перед ним вдруг выскочила Катарина и замахнулась клинком. Рык, полный ярости и боли, снова вырвался из зубастой пасти, однако град каменных осколков, сотворенной светловолосой чародейкой, не дал ему времени что-либо предпринять. В дело включились и все остальные члены отряда, набрасываясь на монстра со всех сторон.

   Реннет с трудом выбрался из кустов, и Катарина тут же подбежала к нему.

   - Ты в порядке? - был первый вопрос, что она ему задала.

   Юноша покачал головой, хрипло прошептав:

   - Скажи им, чтобы остановились...

   - О чем это ты? - пораженно уставилась на него женщина. - Он же первым набросился на нас!

   - Все не так, - возразил он и попытался встать, однако ноги совершенно не слушались его. Благодаря магической защите тело не получило каких-либо повреждений. Лишь удар и эффект от разорванного силой заклинания отзывались неприятными ощущениями, мешая концентрации.

   Впрочем, Гончие скоро сами отступили, не в силах сдержать натиск чудовища. Никто не был готов к встрече с чем-то подобным. Те, кто еще мог стоять на ногах, окружили юношу и потерявшего сознание Оуэра, выстроив стойкую оборону вокруг них. Кассандра начала выпевать новое, более сложное заклинание, и земля затряслась от творимой ею магии. В последний момент зверь попытался прорваться сквозь заслон, словно почуяв, что жертва становится недосягаемой. Кром выскочил вперед и выпустил мощь своего клинка прямо в него. Последовала короткая алая вспышка, и монстра отбросило метров на десять. В следующую секунду отряд накрыло земляным куполом, приглушившим жалобный визг раненного зверя.

   - Что, демон вас забери, тут происходит? - не смог сдержать эмоций Кром, стараясь не обращать внимания на свои погнутые и опаленные доспехи. По ним пришелся удар его собственного меча.

   - Это и вправду была Валент? - с тем же шокированным видом спросила Катарина.

   Реннет откашлялся и зажег в руке маленькую сферу пламени. На большее все равно не хватило бы сил. Когда огонек осветил центр сотворенного чародейкой купола, лицо юноши, в отличие от остальных, выглядело подозрительно спокойным, пускай в глазах и оставалось напряженность.

   - Не совсем так, - повторил он почти то же самое, что не так давно говорил Катарине. Все взгляды обратились к нему, и юноша добавил: - Я с самого начала догадывался о ее... хм... необычном происхождении, но увиденное изумило и меня не в меньшей степени.

   - Что это значит?

   - Она оборотень, вот что это значит, - коротко высказался Ладан, осматривая лежащего без сознания колдуна. Казалось, будто его совершенно не интересовала обсуждаемая тема.

   Термин "оборотень" происходил от слова "оборачиваться" кем-то другим, или же превращаться в кого-то другого. Если выражаться иначе, то в одном теле существовали два отличных друг от друга организма. Это мутировавшее существо уже не было в полной степени ни тем и ни другим.

   - Ладан правду сказал, - кивнул Реннет, отряхиваясь от налипшей на одежду грязи и колючек. - Она действительно оборотень. Ее чрезвычайно острое чутье лишь подтверждало мои догадки. К тому же, везде, где она бывает, люди видели громадное существо, похожее на волка...

   - Идиоты, глаза бы разули, очевидно же, что это не волк! - встрял вдруг Фланвол, презрительно скривившись.

   Реннет резко обернулся и посмотрел на него.

   - То есть, как не волк? Что тогда, по-твоему? - спросил он немного растерянно.

   Маг протяжно вздохнул и начал:

   - Это была гиена. Неудивительно, что вы не знаете, так как они обитают далеко в южных областях и в Империи не встречаются. Пускай внешне гиена и похожа на волка, они вообще принадлежат к разным видам. Другими словами, гиены относятся к кошкаобразным, а не к псовым, не говоря уже о том, что они гораздо сильнее любого волка.

   - А у тебя довольно широкие познания в области животных, - не могла не заметить Кассандра.

   - Раз уж мы столкнулись с этим лицом к лицу, я готов поделиться с вами моими знаниями по части сущности оборотней, - заявил тот. - Считается, что оборотни человеко-звери довольно опасны по своей природе, однако лишь тот, кто лично встречался с ними, способен понимать всю гибельность этих тварей. Во многих учебниках написано, что человеческое сознание чаще возобладает над звериной сутью, из-за чего они способны вести вполне обычную жизнь. Только когда они поддаются сильному стрессу или эмоциональному взрыву, другая сторона может брать тело под контроль. Но на самом деле все немного по-другому. Оборотень способен думать как обычный человек лишь на первых порах новой жизни, пока разум зверя и человека не начинает сливаться воедино. И в итоге такого слияния рождается существо, достаточно разумное, чтобы осмысливать и осознавать себя, но в то же время ведомое инстинктами, безжалостное, хитрое, мстительное.

   - Говоришь так, словно встречался с оборотнями, - сказал Реннет, посерьезнев.

   Маг усмехнулся в ответ и его черные глаза сверкнули странным блеском.

   - Приходилось, знаешь ли. Имей в виду, ни один маг в одиночку не способен справится с оборотнем. Звериный разум и чутье делают его невероятно сильным. Я был включен в специальный отряд, что снарядил наш клан для выслеживания и устранения оборотня. Дело происходило в небольшой деревне. По полученной нами информации, оборотнем являлся один из жителей той деревни. Так как было неизвестно, кто именно, мы окружили ловушками все поселение и сами засели в засаду. Эта ночь стала самой ужасной из всех, что мне пришлось пережить... - Он запнулся, но потом продолжил, уже с хрипотцой в голосе: - Всего в отряде было семнадцать магов, и к утру четверо были убиты, а еще четверо тяжело ранены. Убить тварь нам тогда не удалось, но зато мой товарищ успел его тяжело ранить копьем. Кровавые следы, переходящие от звериных в человеческие, а потом обратно, вели в ту самую злополучную деревню...

   - Выходит, вы выследили его по тем следам? Будь он умнее, скрылся бы в другом месте, - буркнул Призрак.

   - Нет, ты явно недооцениваешь их злобу. Кровавые следы закончились у самого входа в деревню, и в итоге нам пришлось заходить в каждый дом с обыском. В одном из них нашли мертвого пожилого мужчину с дыркой от копья в животе. Он всегда жил один и был нелюдимым, поэтому никто не сомневался в том, что именно он был оборотнем. Целый день ушло на его уничтожение путем сжигания, как велят правила. Потом жители деревни уговорили остаться нас на празднование в честь уничтожения монстра, а в качестве ночлега староста предоставил небольшой домик. Ночью мы проснулись от неясного шороха и... нашли еще шестерых товарищей с разорванными шеями. Оборотень не только добил четырех раненых прошлой ночью магов, но и добавил к ним еще двух. Он мстил и издевался над нами...

   Под земляным куполом повисла всеобщая тишина. Все оказались тронуты рассказом Фланвола и не знали что сказать. Реннет не был исключением, но его также волновала нынешняя ситуация, поэтому он осторожно заговорил:

   - Что потом стало с тем оборотнем? Его поймали?

   - Нет, - последовал ответ. - Он скрылся, а командир отряда заявил, что продолжать этот кошмар не намерен. В итоге мы вернули заплаченные нам деревней деньги и убрались оттуда в тот же день.

   - Это скверно, - прошептала Катарина. - Значит, и Валент то же...

   - Ты не права, - перебил ее Реннет.

   Девушка непонимающе уставилась на него, но неожиданно ответ пришел от молчавшего до сих пор Ладана:

   - Мальчишка верно мыслит. Те оборотни, о которых нам поведал Фланвол, в принципе не способны менять размеры собственного тела, ибо превращение происходит на физическом уровне. Виденное нами сегодня я могу объяснить лишь магическим перевоплощением. Говоря иначе, Валент является магическим существом. Не знаю, правда, меняет ли это что-нибудь в нашем случае.

   - Меняет, и очень многое, - снова взял слово юноша. Глядя на скептически настроенные лица окружающих, он не смог подавить хищную улыбку. - И даже если бы она оказалась обычным оборотнем, я не отказался бы от идеи вернуть ее обратно в отряд. Нам очень пригодится эта сила.

   - Ты что? Окончательно свихнулся? - набросились на него в тот же миг Кассандра, Фланвол и Кром. - Предлагаешь притащить то чудовище в наши ряды?

   - Вашего мнения на счет того, кому следует оставаться среди Гончих, а кому нет - я спрашивать не собираюсь, и не требую от вас какой-либо помощи! Наоборот, будет лучше, если это сделаю я в одиночку, - слова Реннета приобрели стальной оттенок. - А колдун сам нарвался на неприятности. Его неоднократно предупреждали.

   Снаружи уже пару минут ничего не было слышно. Оборотень ушел. Реннет попросил Кассандру рассеять заклинание, уверив в том, что на сотни метров вокруг нет ни единого живого источника магии. Женщина явно не обрадовалась этой просьбе, однако перечить не стала.

   - Ее магию сложно будет обнаружить, но далеко с такими ранами она уйти не сможет, - сказал юноша, указав на кровавые следы огромных когтистых лап, идущих по направлению к лесу. - Вам не следует более оставаться здесь. Предлагаю встретиться в деревне, что лежит к югу отсюда. Думаю, надолго не задержусь.

   Возражать никто из членов отряда не стал, так как все понимали, сейчас не самое лучшее время. И потом, юноша согласился подробно обсудить свой поступок, когда они окажутся в относительной безопасности. А еще он попросил плащ.

   - Зачем? - немного удивился Призрак.

   - Надеюсь, с ней все будет хорошо, - тихо произнес дьюрар, сняв собственный и отдавая его Реннету. Он сразу же догадался, для чего он понадобился магу.

   Благодарно кивнув, тот поспешил по кровавому следу, сконцентрировавшись на ощущении магии.

* * *

   Лес казался не очень густым. Выслеживать зверя, оставляющего за собой противный запах горелой шерсти и глубокие борозды от когтей на земле, оказалось проще, чем представлял себе Реннет. Все было бы иначе, прими Валент человеческий облик, но этого не случится, пока Зверь в ее теле не ослабеет окончательно. Вырвавшись один раз, он так просто не отпустит ее.

   То, что существо уже тяжело ранено, подтверждали те же самые следы. Они шли неровной цепочкой, а передняя левая лапа и вовсе не касалась земли. Меч Крома сделал свое дело.

   Юноша чувствовал и магию стихии ветра, которым обладала Валент, и особую магию сущности, делящей с наемницей одно тело. Со времен возвращения из Гильдии много всего случилось и чутье Реннета обострилось в несколько раз. Он еще раз поблагодарил судьбу за то, что получил силу теневого "охотника", а не "вампира". Возможность видеть и ощущать магию, по его мнению, гораздо полезней способности красть ее у других.

   Пока он шел по углубляющимся дальше в лес следам, разум переваривал информацию, полученную недавно. Он ведь полагал, что она обычный оборотень, а все слухи об исключительных размерах зверя списывал на впечатлительность очевидцев. Но все изменилось, стоило ему воочию увидеть его и узнать о принадлежности к семейству гиен. Реннет и представить не мог, что он окажется...

   Вдруг он почувствовал что-то неладное и резко остановился. Уйдя в собственные мысли, мальчишка даже не заметил, как преследуемый им зверь попросту исчез из поля зрения его чувств. Беспокойно оглянувшись по сторонам, он заметил того позади-сбоку от себя, совсем рядом. Существо приближалось с невероятной скоростью.

   Крутя в сознании мысли о том, каким наивным он оказался, Реннет начал творить заклинание, способное остановить Валент, не причиняя вреда.

   "Конечно же зверь знал, что я иду по следу, ведь у него нюх получше моего будет. Возможно даже, что он нарочно заманивал меня и водил за нос, притворяясь ослабленным. Надо же было так легко на это попасться..."

   По мере приближения, существо дважды резко меняло направление, то отбегая в сторону, то возвращаясь назад. Для того чтобы точно угадывать его перемещения, и не потратить впустую подготовленное заклинание, юноше понадобилась максимальная концентрация и умение определять расстояние до цели.

   Черный силуэт появился немного левее и двумя гигантскими прыжками преодолел дистанцию между ними. За миг до того, как громадная голова с оскаленной пастью и горящими желтым огнем глазами оказалась над юношей, призрачные теневые нити вцепились в передние лапы монстра, заставив его свалиться на землю, пропахав в палой листве глубокие борозды. Впрочем, он быстро пришел в себя и засопротивлялся с новой силой, пытаясь вскочить на ноги.

   - Остановись! Не сопротивляйся! - крикнул Реннет, чувствуя, как силы быстро покидают его тело. Отдых под куполом позволил ему восполнить небольшую часть потерянных в бою сил, однако надолго их не хватит.

   "Уничтожу!" - послышался в тот же миг низкий и грубый голос в сознании юноши. Он не смог понять, был ли этот голос плодом разыгравшегося воображения, или существо умело общаться мысленно. Единственное, что ему оставалось - это продолжать попытки достучаться до него словами.

   - Я пришел сюда не драться и не желаю причинять тебе вред!

   И на сей раз, кажется, его услышали. Перестав метаться, что само по себе выглядело удивительным, учитывая наложенное на него заклинание обездвиживания, оборотень взглянул юному магу прямо в глаза. Послышался лязг острых как бритва зубов и вперемешку с рычанием он издал нечто, напоминающее человеческую речь. Реннет с трудом разобрал следующее:

   - Я наблюдала за тобой, маг! С самого начала именно ты представлял для меня наибольшую опасность, чем все прочие... Дааа... поразительно проницателен и недоверчив. Однако тут был упущен один важный момент, ты не учел, что любая магия действует на меня хуже, чем на обычных твоих противников...

   Рыкнув во весь голос, зверь напрягся изо всех сил. Даже на сильно обожженной левой ноге вздулись крепкие сильные мускулы, а морда исказилась в зловещем оскале. Желто-зеленые глаза сверкнули жаждой убийства. В следующее мгновение Реннет вдруг осознал, как его теневые нити, считающиеся неразрываемыми, просто-напросто испарились.

   Такого поворота он действительно не ожидал. В голове пронеслось: "Вот тебе и конец! Что называется, попытался договориться миром". Практически рефлекторно он потянулся к единственной надежде на спасение от разъяренного зверя - к магии. Создать Огненный шар удалось почти в два раза быстрее обычного, но... это ничего не решило.

   Без особых трудностей монстр прорвался сквозь огонь взрыва, и с размаху всем телом сшиб его с ног. Ударившись по касательной сначала об одно дерево, Реннет впечатался в твердый ствол другого. Из него окончательно выбило дух. Превозмогая онемение, слабость, боль, он вытащил кинжал из-за пояса. Однако атаковать кого-либо им он не собирался, а попросту отбросил в ближайшие кусты, оставшись совершенно безоружным.

   - Я... я... не хочу... - едва ловя ртом воздух произнес он, подняв руку. Маг понимал, что сейчас даже запретная магия не спасет его.

   И к удивлению, совершенный им поступок заставил готового разорвать его на части зверя помедлить. Гневно оскалившись и приблизив морду чуть ли не вплотную к парню, монстр заговорил:

   - Зачем ты... сделал это, человечишка?

   Реннет почувствовал его горячее влажное дыхание и смотрел на безумно мерцающие глаза хищника, с сузившимися зрачками-щелочками. Они будто заглядывали ему в душу и читали самые сокровенные тайны.

   - Я не хочу драться и просто... пытаюсь поговорить, - тяжело дыша, ответил тот.

   - Девушки здесь нет! - злобно рыкнул зверь, и в его искаженном зверином голосе чувствовался оттенок горечи. Хотя, быть может, юноше это просто показалось.

   - Вообще-то я с самого начала хотел поговорить не с Валент, а именно с тобой "Пожиратель драконов"!

   Оборотень прищурился и низко зарычал. Реннет понял, что его догадка оказалась верной, вот только теперь его жизнь висела на волоске. Никто не обрадуется, если вдруг тщательно скрываемую им тайну раскроет кто-то чужой. Но монстр не спешил растерзать юношу на месте, а всего лишь положил свою лапу на его ногу. Казалось, его губы растянулись в усмешке:

   - Значит, тебе известна моя сущность. Тогда о чем ты хочешь говорить? Неужели попросишь прощения и станешь умолять пощадить тебя? - Пододвинув оскаленные клыки еще ближе, он издевательски добавил: - Непохоже, что ты напуган...

   Маг дернулся, когда острые когти хищника чуть надавили на ногу, однако взгляд по-прежнему держал прямо.

   - Я действительно не боюсь, хотя понимаю, что стоило бы. Однако попросить прощения считаю нужным. Всего этого не случилось и тебя бы не ранили, расскажи я им все как есть, ничего не скрывая.

   Тот некоторое время пристально изучал его лицо, а потом презрительно ответил:

   - Они не поверили бы, и в итоге стало бы еще хуже. Ты знаешь правду не хуже моего, так что перестань говорить чушь.

   - Возможно и так, - кивнул Реннет, - но я прошу тебя остаться в рядах Гончих. Весь наш план держится в том числе на твоей силе. Не будет тебя - все придется начать заново.

   - Нет! - громогласно заявил зверь и для большей убедительности щелкнул зубами у самого лица юного мага, тем самым подкрепив окончательность своего решения. - Они... люди всегда будут видеть в нас монстров и чудовищ. Человек никогда не поймет даже себе подобного, пока сам не окажется на его месте - такова ваша сущность, и она не изменится даже через тысячелетия! Вам нельзя верить, Валент убеждается в этом раз за разом!

   Юноша внезапно замер от удивления, затем спокойная улыбка тронула его губы. Он тихо произнес:

   - Так вот в чем тут дело... Ты - так называемое "чудовище", беспокоишься за девушку, с которой делишь одно...

   Не успел он договорить, как острые когти вонзились в его ногу, надавив со страшной силой.

   - Заткнись дерзкий сопляк!!! - послышался разъяренный голос зверя над головой.

   Заглянув в его глаза, можно было увидеть в них то, что у людей принято называть эмоциями и чувствами. Казалось, он терзался внутренней болью, вызывавшей в нем волны ненависти и ярости.

   "Бог ты мой! - осознал юноша нечто важное. - С трудом верится в это, но, похоже, все так и есть. Надеюсь, что я не ошибаюсь, иначе есть неслабый шанс остаться без головы..."

   Оба молча смотрели друг на друга, пока маг не решился заговорить:

   - Кажется, я могу тебя немного понять. Все из-за нее, да? Ты просто пытаешься защитить девушку, верно? Вот почему ты напал на Оуэра. Ты хотел защитить Валент. Смею предположить, и прежде такое случалось не раз. Не раз ты спасал ей жизнь, вмешиваясь в сложных ситуациях.

   Оборотень снова зарычал, ощетинившись, но на сей раз он звучал жалобно, нежели яростно. Слова Реннета видимо затронули его болезненные шрамы. Впившиеся в ногу когти разогнулись и давление пропало. На штанах остались четыре маленькие рваные дырки, и немного крови проступило сквозь ткань. Если бы зверь хотел сломать ему ногу, то легко сделал бы это. Тот факт, что Реннет получил минимальные повреждения, говорил о многом.

   - Она... ее ненавидят везде, куда бы мы ни пришли. Все считают ее сумасшедшей, но всему виной монстр, живущий внутри! Девочка не заслужила подобного отношения, презрения и ненависти к себе, но продолжает страдать... - он склонил голову, как бы стараясь сдерживать себя от дальнейшей глупости, от разговора с этим пронырливым магом-ренегатом.

   - Потому она выбрала жизнь одинокой наемницы, не правда ли? Чтобы ни к чему не привязываться и быть готовой бежать в любой момент.

   - Ей пришлось.

   - Ясно. Так она знает о тебе? Ну... что ты появляешься и... ну, в общем... - Реннет не смог подобрать нужных слов.

   - Знает и боится себя саму, считая неконтролируемым чудовищем. Мое существование причиняет ей боль, а самое худшее - я не могу избавить ее от этого, - он глухо зарычал. - Валент никогда не разговаривает со мной и всегда уходит глубоко в себя, как только появляюсь.

   Юноша удивленно спросил:

   - То есть, вы можете общаться друг с другом?

   Исполинский зверь кивнул и тут же послышался низкий голос:

   - Она боится того, что я могу кого-то убить, когда обращаюсь, поэтому всеми силами пытается сдерживать монстра. Моему голосу не пробиться в ее сознание. Иными словами, я всего лишь отравляю жизнь девочке! Боюсь, долго она так не выдержит...

   Понимание, каково это - жить двум совершенно разным существам в одном теле, приходило к Реннету по мере того, как он продолжал вслушиваться в грубую нескладную речь "Пожирателя". До настоящего момента он мог лишь строить смутные догадки, но теперь многое становилось более-менее ясным: зверь не желал девушке такой жизни, но сделать ничего не мог, пока она сама не решит поговорить с ним.

   - Послушай, я могу помочь ей, - сказал неожиданно юноша, без тени усмешки или улыбки на лице. - И тебе, кстати, тоже. В конце концов, я изначально знал о вашей двоякой природе и предложил вступить в отряд, полностью осознавая, что делаю.

   - Мне кажется, когда Валент передали то письмо с приглашением, она действительно хотела встретиться с тобой. Наверное, то было впервые, когда она искренне хотела верить, что ее жизнь может измениться. Но я не понимаю, каким образом ты сможешь помочь ей, и даже если она послушает, другие не примут нас. Она не переживет "тех" взглядов снова.

   - Признаю, твои сомнения вполне уместны, - согласился Реннет, поднимаясь с земли и усаживаясь к дереву, попутно ощупав конечности на предмет переломов или растяжений. Раны от когтей на ноге показались незначительными. Затем он снова взглянул на существо, именуемое в учебниках по изучению магических сущностей Пожирателем драконов или Жнецом, продолжив: - Я хотел бы кое-что прояснить. Созданный мной отряд Гончих включает в себя людей и даже нелюдей - совсем не похожих на остальных. Многие проходили через невзгоды и потери. Никого из Гончих нельзя назвать обычным человеком. Не исключаю возможность, что среди них может оказаться монстр похуже тебя. Если Валент и тебя в том числе, не примут они, то я сомневаюсь, что ее могут принять где-то еще. Со своей же стороны обещаю поговорить с каждым членом моего отряда.

   - Не считаю это хорошей идеей. Тебе оно на что?

   - Врать и изворачиваться, тем более строить из себя "доброго" - не стану. Мне ценна ваша сила и способности - вот вся причина. В любом отряде прежде всего важны взаимоотношения между его членами. Напряжение и ссоры между Гончими попросту уничтожат нас, а заодно весь мир. Поэтому я приложу все усилия, чтобы добиться обратного, - решительно закончил Реннет.

   - Странный ты, - отозвался оборотень, после короткого молчания.

   - Слова, которые я ненавижу больше всего на свете, - улыбнулся юноша. На миг ему показалось, что над ним просто посмеялись.

   - Значит, ты постараешься уладить с остальными вопрос о моем существовании, взамен на обещание не нападать?

   Тот ответил уверенным кивком.

   - В таком случае, я согласна сдерживаться в присутствии твоих товарищей, в определенных пределах, разумеется, - объявил оборотень.

   Последняя фраза слегка обеспокоила юного ренегата, поскольку таила в себе возможность возникновения неприятных ситуаций, однако сложно настаивать на своем, находясь буквально лицом к лицу с огромной гиеной.

   - И еще... вздумаешь обмануть меня, навредить нам... - речь зверь закончил резким ударом лапой по ближайшему молодому деревцу, разорвав его пополам.

   - Эээ... я понял, - выдавил из себя напряженную улыбку Реннет.

   - Я не смогу дойти обратно в этом облике. Нанесенные мечником раны сильно ослабили меня. Придется развоплощаться.

   Юноша непонимающе уставился на него.

   - Тупица! - рыкнул тут же зверь и угрожающе сверкнул желтыми глазами. - Вся одежда осталась там же, где я обратилась!

   Намек оказался более чем понятным. Юноша почувствовал себя очень неуютно: пусть сейчас перед ним стоял зверь и, перевоплотившись обратно, он превратится в девушку...

   "Погоди-постой! - отключил все мыслительные процессы в эту сторону он. - Лучше поменьше думать о таком, иначе меня перекусят пополам".

   Он бросил короткий взгляд в сторону существа - тот смотрел на него так, будто только что прочел все его мысли. Воизбежание ненужных жертв, в данном случае его самого, Реннет поспешно подобрал упавший во время схватки плащ, данный дьюраром, и перебросил зверю.

   - Думаю, это сойдет.

   Монстр тщательно принюхался к упавшему под ноги свертку, громко чихнул, оскалился, и зацепил его зубами, явно намереваясь отойти подальше, но внезапно голос мага заставил его остановиться:

   - Погоди, я хотел спросить у тебя кое-что...

   - Жду, - недовольным тоном произнес тот, выпустив из пасти сверток и уставившись на мальчишку.

   - Твое имя. У тебя же есть имя?

   - Неожиданно услышать такой вопрос от человеческого существа, - задумчиво пробормотал себе под нос оборотень, но все же ответил: - Зови просто Клёсс. Этого будет достаточно. И кстати, если интересно, то я самка, так что хватит обращаться ко мне как к существу мужского пола!

   Последнее заявление несколько потрясло юношу. Только сейчас он вспомнил, что при разговоре оборотень говорил о себе в женском роде. Да и если подумать логически, сходство полов обоих личностей было необходимо, иначе могли возникнуть трудности с появлением потомства. Если беременная девушка-оборотень перевоплотится, к примеру, в волка, то куда денется ее плод?

   Осознав, что его опять занесло не туда, Реннет просто уселся на место и приготовился ждать.

* * *

  Глава 16 Очень длинный день

* * *

   Сперва послышался громкий хруст веток и неясная возня вперемешку со звериным рычанием, а через пару минут появилась Валент, облаченная в прихваченный юношей плащ.

   - Реннет?! - застыла наемница, и тут же, охнув, медленно осела на землю, правой рукой зажимая левое предплечье. Ее лицо исказилось от боли, а на рукаве одежды начало расползаться темное пятно крови. - Откуда... ты здесь... - с хрипом проговорила девушка, силясь унять боль от ранения.

   Ренегат соображал максимально быстро: во-первых, Валент не помнила недавний разговор, как и говорила Клесс, а во-вторых, рана звериной сущности передалась и человеческому обличью.

   Вскочив на ноги, он подошел к ней и опустился рядом, но та резко отдернулась в сторону с испуганным выражением лица.

   - Не подходи, сопляк! Ты видел меня, видел монстра! Прошу, не подходи! - она попыталась отодвинуться еще дальше, но юноша схватил ее за руку и с силой сжал.

   - Конечно, я все видел, потому не смей отворачиваться! - холодные и безжалостные слова застыли в воздухе. - До каких пор планируешь бежать? Не надоело еще? - Он взглянул на нее предельно сурово, добавив: - Страдаешь не ты одна и не у тебя одной на свете проблемы. Однако тот факт, что я еще до приглашения в ряды Гончих знал о твоей двоякой сущности, говорит о том, что мне плевать на твои проблемы. Пусть и не признанный всеми членами отряда, я остаюсь вашим лидером, поэтому заткнись и перестань жалеть себя. Как только это случится, мы поговорим.

   Черноволосая девушка, с испугом и изумлением глядя на него, подобрала под себя ноги и уже более спокойным тоном спросила:

   - Что произошло, пока я была не в себе?

   - Расскажу все только после того, как осмотрю твою рану, хорошо?

   Валент кивнула, резко насторожившись. Реннет старался выглядеть бесстрастным, когда закатывал рукав ее плаща, чтобы лишний раз не смущать девушку.

   Раны выглядели ужасно, но практически все относились к ожоговому виду, а не к порезам. По крайней мере, не стоило бояться большой кровопотери. Остальные повреждения, покрывающие буквально все ее тело, девушка отказалась дать осматривать по вполне понятным причинам. Кроме плаща на ней сейчас ничего не было, и юный маг заставлял себя поменьше думать об этом. Короче говоря, настаивать он не стал, тем более сама она заявила, что чувствует себя нормально.

   Вот только перевоплощение и последовавшее за ним сражение отняло у наемницы слишком много сил, так что стоять на ногах сейчас ей было тяжеловато.

   "Интересно, чем думала Клесс, когда изматывала их общее тело до такой степени?" - с легким раздражением подумал юноша. Он коротко рассказал ей о случившемся после обращения, как и обещал. Слушая его, наемница не проронила ни слова, а он ничего не спрашивал. Закончив и устало вздохнув, Реннет заявил:

   - Меня не радует перспектива оставаться здесь на ночь. - Та лишь молча кивнула в ответ, и ему пришлось самому высказать предложения: - Вариантов тут немного, как ни посмотри. Либо мы остаемся здесь, либо обопрешься на меня, и я попробую довести тебя до ближайшей деревни или поселка...

   - Второго не будет! - отрезала сразу девушка.

   - Я ждал, что ты так скажешь. Что ж, тогда останешься здесь, а я пойду. Ночевать в такое время под отрытым небом, еще к тому же голодным, неохота, - пожав плечами, он поднялся на ноги и повернулся спиной, явно собираясь уходить.

   - Постой! - послышался голос наемницы. В нем проскакивали бессилие и злоба. - Я... я готова.

   - А? К чему? - как бы удивленно переспросил Реннет. Он намеренно выводил ее из себя, чтобы развеять неуверенность.

   На его вопрос Валент ответила пылающим гневом в глазах. Ее кулаки резко сжались, а лицо потемнело.

   - Чтобы, ты, помог, мне, сопляк! - раздельно и с нажимом произнесла она.

   Больше дразнить ее юноша не стал и просто подставил плечо под здоровую руку девушки, а когда она оперлась на него, обхватил за талию. Возможно, существовал вариант отнести ее, однако сейчас Реннет сам едва ноги переставлял. К тому же, та с явной неохотой пошла на такой шаг, пообещав себе, что обязательно "отблагодарит" несносного мага, как только сможет самостоятельно двигаться. Она не до конца была уверена в своих действиях и сомневалась, стоило ли возвращаться в отряд? Но жить ей по-прежнему хотелось, даже после того, что с ней произошло.

   - Слушай, а почему та - другая, в тебе взбесилась, когда колдун заговорил с тобой? Вы же и раньше не сильно ладили, но почему именно тогда? - спросил вдруг Реннет.

   Девушка не имела ни малейшего желания говорить с ним и просто хотела пожать плечами, но, цепляясь за шею мага, сделать это оказалось невозможным. Поэтому пришлось ответить словами:

   - Понятия не имею. Возможно, его оскорбила фраза "посадить в клетку". На нас не единожды охотились ловчие Империи, устраивая засады и ловушки. А вообще, пожалуйста, можешь заткнуться? Сейчас я хочу просто помолчать.

   - Да, конечно!

   "Хорошо, что я отпустил некоторые детали нашего разговора с Клесс. Она так и не решилась принять зверя внутри себя, и до сих пор достаточно категорично настроена. Ну, неудивительно. Для таких перемен понадобится время. Раз уж обещал, то мне тоже придется посодействовать налаживанию между ними обеими более благоприятных отношений.

   Они шли по относительно молодой березовой роще, больше не проронив ни слова. В результате, девушка начала засыпать, даже невзирая на боль от ран. Видимо усталость оказалась сильнее. Но она одолевала не только ее, но и Реннета. Парень начал выдыхаться, едва пройдя половину пути обратно. Ему совсем не к месту вспомнился тот далекий случай с Катариной, которую вообще пришлось нести на спине по глубокому снегу. Он оставил ее в заброшенной хижине, тогда еще не зная, что скоро им предстоит встретиться вновь. К слову, Валент была ниже ростом и тоньше, потому весила немного меньше, но сейчас юноша большой разницы не ощущал из-за собственной усталости и отчасти, потому что она буквально повисла на нем.

   По этой же причине он не смог вовремя среагировать, когда вдруг перед ним появилась фигура в черных одеяниях. Лишь отступив на два шага назад и уже приготовившись скинуть окончательно потерявшую сознание девушку на землю, он увидел, что это дьюрар Лангиниус.

   Тот, видимо, не ожидал такой странной реакции от юного мага, поэтому сначала растерялся.

   - Прошу прощение! - произнес он, явно чувствуя себя неловко. - Кажется, мое появление оказалось неожиданным.

   "Что он вообще здесь забыл?" - невольно задался вопросом Реннет, всматриваясь в неестественное бледно-голубое лицо хищника, и тут же получил ответ.

   - Я знаю, ты просил никому не влезать, однако подумал, что могут возникнуть проблемы, с которыми будет трудновато справиться в одиночку. Можно утверждать, это сработал мой дар видения будущего. Хотя мое чутье хищника гораздо слабее, чем у оборотня, мне быстро удалось найти вас.

   Юноша так и не смог понять, что именно хотел сказать дьюрар, и сомневался в откровенности и правдивости его слов, но пока решил не думать об этом.

   - Тогда, помоги донести ее, - сказал он, чувствуя, что скоро свалится с ног.

   К его удивлению, Лангиниус без всяких раздумий кивнул и подошел к нему, чтобы обхватить безвольное тело с другой стороны. Если вспомнить, как реагировали остальные члены отряда на неожиданно проявившуюся сущность Валент, тут было чему удивляться. Быть может, дело в том, что он чувствовал некую схожесть между собой и наемницей. В конце концов, он хищник нелюдь, а она оборотень. Хотя, возможно, Реннет просто ошибался.

   - Должен предупредить, я не знаю, какова будет реакция с ее стороны, когда проснувшись, она обнаружит твое лицо совсем близко, - решил заранее сказать юноша.

   - Надеюсь, обойдется без смертельного исхода, - улыбнулся в ответ тот, явно нервничая.

   Скорее всего, судьба была благосклонна к ним, ибо Валент так и не очнулась.

   Вторая половина пути прошла в полном молчании. У мага имелось множество вопросов, которые он хотел бы задать Лангиниусу, однако что-то постоянно сдерживало его от этого. В итоге они перекинулись всего парой словечек, когда дьюрар передал ему ношу обратно, заявив, что девушка скоро очнется и ему не хотелось бы пугать ее своим видом. С одной стороны, он был прав: реакция наемницы могла быть непредсказуемой, однако стоило ли вообще тревожиться по таким пустякам? Подумаешь, наорала бы, попыталась ударить... или ударила бы пару-тройку раз. В конце концов, не в таком сейчас девушка была состоянии, чтобы убить дьюрара. И, тем не менее, он предпочел не рисковать. Почему? Это было настолько важно для него? Реннет так и не смог понять причин, но возражать не стал.

   На подходе к поселению, когда стал слышен собачий лай, его встретил Ладан. К тому времени Валент была уже в сознании, а Лангиниус ушел далеко вперед. Наверняка именно он направил шпиона в нужном направлении.

   - Твое тяжелое дыхание я услышал за километр, - угрюмо сообщил Призрак. - В таких захолустных деревнях люди пугаются всех магов без разбора, как лесного пожара. Это гарантирует то, что никто из них не побежит докладывать о нас светлым, однако если им взбредет в голову самим разобраться с нами, дело запахнет жареным. Я здесь, чтобы проводить вас как можно незаметнее к убежищу, которое мы смогли найти.

   - Понятно, - кивнул Реннет.

   Взгляд сереброволосого мага переместился на наемницу, повисшую на плечах юноши. В его глазах ясно читалась осторожность.

   - Валент?

   - Не беспокойся, метаморф, как видишь, сейчас я похожа на человека, - в грубой форме отозвалась девушка.

   Призрак отвел взгляд и прокашлялся.

   - Я не то имел в виду, - коротко произнес он, а затем повернулся в сторону деревни и добавил: - Нам надо идти. Селение некогда было богатым, так что недостатка в пригодных для ночлега заброшенных зданиях нет. Следуй за мной.

   Юноша подчинился без возражений и даже не стал расспрашивать его о чем либо, так как жутко устал.

   Здание и вправду оказалось очень даже неплохо сохранившимся. К тому же, оно было достаточно большим, чтобы разместились все девять членов отряда, не стесняя друг друга. Прежний его хозяин явно интересовался выращиванием различных видов деревьев, так как вокруг дома произрастала самая настоящая роща. Реннет даже заметил среди множества яблонь, и кустов смородины редкие для данной местности гигантские розы или розовые деревья. Здесь же росла так называемая силлария - применяемая в производстве магических жезлов, из-за чрезвычайно высокой проводимости магии. Надо заметить, юноше нравились разнообразные растения и редкие виды деревьев, пусть человеку, незнающему его достаточно хорошо, сложно было поверить в это.

   Встреча с остальными членами отряда оказалась напряженной, как он и предполагал изначально. Даже Катарина, обычно спокойная к подобным ситуациям, сейчас хмурилась и от нее буквально веяло холодом. Да-да, ее недовольство по какой-то причине было направлено на Реннета.

   - Необходимо уложить ее куда-нибудь! - сказал вместо приветствия юноша, и его голос эхом отозвался в мрачной тишине.

   Валент прямо смотрела на стоящих перед ней магов, и в ее золотисто-зеленых глазах горел вызов. При этом, все еще поддерживающий ее Реннет ощутил, как пальцы девушки стиснули воротник его куртки. Также, стоило упомянуть, присутствовавший среди остальных Оуэр не предпринимал каких-либо попыток снова затеять ссору, к большому облегчению юноши.

   Первым подал голос дьюрар:

   - На втором этаже есть небольшая комната как раз для одного человека, - коротко предложил он.

   - Хорошо, когда спущусь, нам предстоит обсудить с вами происходящее! - сказав так, Реннет и опирающаяся на него Валент направились к лестнице.

   Через несколько минут он вернулся, и все взгляды обратились к нему. Это кого угодно заставило бы чувствовать себя неуютно, но прямо сейчас он пребывал в таком состоянии, что ничего иного, кроме глубокого безразличия, не мог испытывать.

   - С чего хотите начать? - прямо спросил юноша.

   - Почему она здесь? - в свою очередь, сразу перешел к делу Оуэр. - Оборотни неспособны контролировать себя и часто нападают на ближних, и ты знаешь об этом не хуже меня, маг!

   - Единственный, кому стоило бы контролировать себя, здесь ты! - твердо бросил тот ему в лицо. - Трижды думай, прежде чем открывать рот. Мы уже разобрались в том, что Валент является не обычным оборотнем, а магическим существом. Я также выяснил, что она принадлежит к виду, называемому "Пожиратели драконов". Может, кому-то из вас это говорит о чем-либо?

   - Пожиратель?! - отозвалась Кассандра. - Приходилось слышать, однако сама никогда не встречала. И я мало что знаю о них. Есть предположения, что свое имя они получили благодаря схожести с гиенами, которые считаются падальщиками и пожирателями мертвечины. Также принято полагать, что они впадают в безумство, учуяв силу так называемых драконов. В любом случае, в Империи этот вид магических существ практически не встречается. Это все, что мне известно, - закончила она как ни в чем не бывало.

   - Мне тоже известно ровно столько, сколько поведала нам Кассандра, - добавил Ладан. - Так Валент и есть одна из них?

   Реннет покачал головой.

   - Не совсем. Пожирателем драконов является та сущность, что мы имели возможность наблюдать после превращения. В отличие от обычных оборотней и волкодлаков, имеющих полузвериный разум и слепо подчиняющихся инстинктам, сознание большинства магических существ более схоже с человеческим. Они способны воспринимать человеческую речь и даже отвечать на него. Хоть разум наемницы и живущего в ней существа связаны между собой, мыслят они совершенно по-разному, так сказать, отдельно друг от друга. Это все равно как два человека делят одно физическое тело. На Оуэра напала не сама Валент, а Пожиратель драконов. Кстати говоря, зовут ее Клесс.

   Гончие застыли, пораженные последними словами ренегата. Катарина не смогла удержаться от вопроса:

   - Так ты, разговаривал с этим... существом?

   - Ее зовут Клесс, - поправил Реннет. - Думал, ответ на твой вопрос очевиден: проблему с дальнейшим присутствием Валент в наших рядах невозможно было бы решить, не договорившись с обеими из них. Я пошел за ней, прекрасно зная об этом, и будучи готовым к тому, что мое эгоистичное желание не устроит кого-то.

   Он соврал. В его планы входило следовать за оборотнем до тех пор, пока у него не истощаться силы и, в конце концов, он не перевоплотится обратно в человеческий облик. Юноша задумывал для начала поговорить с наемницей, а уже потом, через нее, связаться с Клесс. Но его план провалился еще на первой стадии, и лишь чудом обошлось без жертв.

   - Договорился?

   - Да, - он устало опустился на стоящий рядом деревянный резной стул, даже не потрудившись смахнуть с нее пыль. И вообще, весь дом был полон пыли и паутины, а кроме нескольких стульев и стола даже мебели никакой не наблюдалось. Быть может, все вынесли прежние хозяева, или заботливые соседи. Скользнув глазами по окружающей обстановке, ренегат продолжил: - Она не станет нападать на кого-либо из Гончих, и даже согласна помогать нам с миссией, если к ней и Валент будут относится с уважением. Я понимаю ваши страхи и опасения, однако сохранение в союзниках настоящего Пожирателя драконов для нас сейчас крайне важно. Даже мои способности и чутье не смогут засечь ловушку, если она устроена обычными людьми. Многие наши преимущества в итоге сводятся на нет, и повысится шанс не достигнуть поставленных целей. Надеюсь, я объясняю вам доступным языком? Если есть возражения, советую высказать прямо сейчас, - Реннет обвел взглядом всех гончих, одного за другим, читая на лицах лишь напряжение и немного недовольства.

   Молчание длилось недолго. Ладан с некоторой суровостью посмотрел на юношу и заговорил:

   - Возражений у нас нет. Однако я хочу тебе напомнить, что никто из Гончих не является твоим подчиненным. Мы всего-навсего те, кто разделяет одно общее стремление прекратить войну, хотя до сих пор эта затея кажется мне идиотской. Ты только что взял на себе ответственность за действия существа, живущего внутри Валент, и в случае чего отвечать придется тебе. - Неожиданно, сереброволосый маг усмехнулся. - Лично я считаю принятое решение наиболее верным из доступных.

   Речь мага-шпиона произвела впечатление и на остальных, в результате все согласились с его мнением. Даже Оуэр не стал пререкаться, лишь бесстрастно пожав плечами. Катарина выглядела мрачнее других и что-то тихо пробормотала себе под нос. Реннет видел, что она обеспокоена чем-то, но пойти на разговор при всех не решился.

   На этом спор о Валент и Клесс закончился и молодой маг сразу же приступил к обсуждению будущей корректировки действий отряда. Теперь им оставалось ждать результатов своего объявления миру. Призрак должен был отправиться непосредственно в Сарисс, а потом уже в Азранн, чтобы через сеть знакомых агентов и продавцов информации передать сообщение их возможным союзникам. Тут предстояло подумать над многими вещами, и юноша прекрасно понимал, что в одиночку не справится. В дипломатии и переговорах он не был силен. Совещание затянулось аж на несколько часов.

* * *

   Уединиться Реннету удалось только к вечеру. Обсуждения отняли у него все физические и моральные силы без остатка. День выдался слишком насыщенным и далеко не легким. К тому же, во время совещания пришлось вдумываться и разбирать по косточкам каждое предложение или вопрос. Тут стоило признать, что юноша никогда не отличался выдающимися лидерскими и организаторскими способностями. Когда он еще жил в Немиссе, всего себя посвящал изучению боевой магии, единоборству Лирин, фехтованию, всеобщей истории и еще много чему другому. Список был поистине огромным, однако включал в себя лишь то, что могло понадобиться для сражения и выживания. Единственный опыт командования он получил во время тренировок так называемого Неосвета Белого Пламени и все связанные с этим прецедентом достижения считал смехотворными. Нынешнее положение сильно тяготило его, однако ничего нельзя было поделать. Лишь с помощью Кассандры и Ладана удалось решить многие проблемы.

   Сейчас Гончих насчитывалось всего девять человек, но когда и если они смогут достигнуть соглашения с новыми союзниками, желающими навсегда покончить с войной и правилами, диктуемыми обоими орденами, то хлопот добавится многократно. Как поддерживать дисциплину в отрядах? Как обеспечить всех едой и другими необходимыми вещами? В конце концов, каким образом заставить их беспрекословно подчинятся?

   От всего этого у кого угодно могла разболеться голова. Поэтому Реннет принял решение разделить обязанности между всеми членами отряда, оставив организационные дела тем, кто лучше разбирается в подобном.

   Перво-наперво, он назначил мага Ладана ответственным за сбор информации о текущем положении дел, расширению сети агентов по всей территории Империи, а также непосредственно за ходом переговоров с союзниками. Говоря иначе, связываться с другими организациями, кланами и отрядами, должен был он. Способность менять облик, включая пол и возраст, делали его превосходным кандидатом для такой работы. Никто из тех, с кем ему придется контактировать, не сможет запомнить его настоящее лицо, а значит, и отследить не выйдет.

   Другим, в большинстве своем, полагалось следить за всем остальным и стать своего рода советниками Реннета. К примеру, юноша не обладал столь широкими познаниями в области защитных чар, как Кассандра, или не был близко знаком с магией колдунов. Можно сказать, во всем этом он мог положиться на них. Катарина, к слову говоря, представляла большую пользу в добыче нужной информации от пленных, которых в будущем им предстоит захватывать. Прибегать к физическим пыткам юноше хотелось меньше всего, так как добытые подобным образом сведения зачастую оказывались лживыми и неточными.

   Кром собирался отправиться на поиски своего клинка, украденного пару лет назад одним магом из светлого Ордена. Даже благодаря тому, что он знал теперешнее местонахождение этого человека, путешествие могло занять до двух месяцев. Но другой возможности, скорее всего, у воина-кузнеца не будет, потому Реннет дал свое согласие. Впереди их ждали напряженные встречи с противниками Светлого Ордена и Армии Ночи. Развязывать сражения пока не планировалось, и он рассудил, что отсутствие одного члена Гончих не сильно скажется на всем этом. Главное - начало нового этапа было положено...

   - Мирейн! - позвал Реннет, воспользовавшись последними крохами магической энергии. Он не был уверен, достаточно ли этого, чтобы достучаться до Стражей, пребывающих в верхних Сферах. В прошлый раз он был в куда лучшем состоянии, нежели сейчас, однако откладывать назревший разговор не хотелось.

   Целую минуту в комнате царило молчание. Юный маг уже было подумал оставить все и попытаться завтра, с новыми силами, как вдруг в сознании зазвучал женский голос:

   - Ну, здравствуй! А я уж подумывала, что ты сознательно игнорируешь нас.

   Создавалось ощущение, будто разум юноши разделился надвое и теперь он слышит свой внутренний голос - довольно странное чувство, похожее на то, как будто общаешься с привидением. Примерно таким образом работала "связь" между представительницей Бессмертной Стражи Мирейн и Реннетом. Если сравнивать, то наверно это больше похоже на мысленное общение. Как бы там ни было, привыкнуть к такому оказалось сложно, и он до сих пор чувствовал непонятный дискомфорт. После общения некоторое время казалось, будто он все еще не один.

   - Если чем-то недовольны, вполне могли бы сами связаться со мной раньше, - отмахнулся ренегат, стараясь говорить тише, чтобы никто за дверью не услышал. Существовала возможность и мысленного ответа, однако это требовало большой практики и концентрации, на что он не хотел тратить лишнее время.

   Женский голос тут же ответил:

   - Хм, возможно, но ведь это не совсем правильно, когда женщина ищет встречи с молодым человеком? Выглядит не целомудренно.

   "Да плевать мне, как все будет выглядеть. Опять она взялась за свои заигрывания, - раздраженно заметил про себя Реннет. - Что с этой женщиной не так? Разве Стражи не должны выглядеть сурово и беспристрастно? Не такими я представлял себе высших бессмертных существ..."

   - Давайте не будем уходить от темы, - заявил он вслух. - Вам известны основные моменты моего плана, не так ли? Мне хотелось бы знать, какова реакция Стражи? Не может же быть такого, чтобы всем вашим братьям и сестрам он пришелся по вкусу? Возможно, ко мне есть вопросы.

   - О, а ты быстрый! - снова сделала странный намек Мирейн, заставив юношу усомнится в адекватности их разговора, но потом все же продолжила уже более серьезным тоном: - Так и есть, никому из нас он не нравится, так как способен привести к новым сражениям и усугублению общей ситуации. Ты распланировал собственные действия, однако должен понимать, что любая мелочь в состоянии разрушить буквально все. Другими словами, ты пытаешься сотворить новый источник угрозы.

   Иного ответа маг и не ждал.

   - У вас есть подходящее предложение на замену?

   Последовала долгая пауза, в результате он удовлетворенно фыркнул. Стражи хотели остановить войну, но как Реннет и думал, им не к кому было обращаться с этой просьбой. Кого бы они ни подослали, могущественные ордена не послушают тех, кто слабее их самих, не остановятся просто так. Нет, это не значило, что юный маг-ренегат являлся тем человеком, способным заставить слушаться Светлый орден и Армию Ночи. Скорее, он оказался достаточным безумцем, чтобы взяться за подобную глупость - не более.

   - Наверное, в твоем плане есть определенный смысл и шанс на осуществление, - заговорила наконец Мирейн. - Никто из Стражи не отрицает этого. Однако, не кажется ли тебе самому, что жертв будет слишком много? Думаешь, нечто подобное прекратит войну? Смерть всегда заставляет людей искать виноватых, а поиски справедливого наказания, в свою очередь, приведут к рождению ненависти и новым жертвам. Так начинаются войны.

   Реннет глубоко вдохнул пыльный и отсыревший воздух комнаты, прикрыв глаза.

   - Вы совершенно правы, - согласился он со словами женщины, и сразу же добавил: - Проблема этого мира в существовании понятия "справедливость", но тут уже ничего не поделаешь. Скажу лишь, что я не обещал оправдывать ваших надежд. Мне плевать на чужие жизни, так как я пытаюсь сохранить собственную. Если понадобится, умрут тысячи, и даже миллионы. Как сказал однажды известный ренегат, долгое время считавшийся самым опасным магом в мире: "Моя жизнь для меня ценнее всего мира, но в то же время, может существовать один единственный человек, за жизнь которого я бы отдал тысячи своих!" На данный момент ко мне отношение имеет только первая часть фразы, - усмехнулся юноша.

   - Мы предлагали тебе помощь, ты ведь не забыл? Возможно, с ними тебе не пришлось бы ввязываться во всеобщее кровопролитие! - с напором возразила собеседница.

  Реннету даже показалось, что она хмурится и мрачнеет с каждой минутой, хотя наверняка сказать не мог. Ответ на ее вопрос он приготовил давно.

  - Я помню о ваших "неприкаянных душах", однако вы даже сами не ведаете, сколько их прибудет на мой зов. Это глупо и опасно одновременно. Войну всегда затевают люди, и лично я считаю, что прекращена она должна быть силой самого человека. Есть иной вариант, когда одна из сторон уничтожает другую, но при таком раскладе семена ненависти снова упадут в землю и взрастут через некоторое время. До сих пор именно так происходило...

  - То есть, ты хочешь разорвать эту бесконечную цепь войн?

   - Разве я похож на круглого идиота? - саркастическим тоном спросил юноша. - Человеческая суть не измениться даже через сотни веков, а значит, войны будут чередоваться одна за другой. Цепь разорвать невозможно. Я хочу лишь растянуть время мира как можно дольше, а добиться такого можно только при добровольном соглашении обоих сторон конфликта. Семена ненависти не должны снова упасть на землю.

   - И добровольного согласия на мир ты вознамеривался получить, устроив незабываемую кровавую баню, чтобы у людей надолго пропало желание воевать?

   - Надеюсь, до такого не дойдет, хотя вариант не может быть отброшен окончательно, потому что вы упрямитесь, не желая поделиться всеми сведениями касательно запретной магии. С ее помощью я мог бы...

  Реннет не успел договорить, так как был резко прерван ледяным голосом:

   - Нет, не смог бы, даже не надейся!

* * *

  Глава 17 Разговоры

* * *

   Юноша откинулся всем телом на кресло. Того, что он знал о запретных заклинаниях, было недостаточно, чтобы целиком понять их действие. Они совершенно отличались от обычных видов магии и работали по другим законам. В найденной им черной книге объяснялись лишь практические аспекты, а остальное было упущено. Реннет верил, что гнетущая аура страха, постепенно окружающая его, лишь следствие того недопонимания. Ответ мог таить в себе то, к чему он так давно стремился...

   Но Страж Мирейн ничего ему не рассказала, хотя наверняка многое знала. Даже попытка донести до нее, что с их помощью он может прийти к верным выводам и тем самым не навредить чему бы то ни было - не принесла результатов. Бессмертная сущность оставалась непреклонной. Если бы у Реннета существовала возможность обратиться к Нему, он без промедления воспользовался бы ею. За Стражами определенно кто-то стоял, но являлся ли он Богом, или чем иным - он сказать не мог. Раньше ему не приходилось иметь дело с богами, да и со Стражами тоже.

   Наверное, их разговор должен был на этом закончиться, однако юношу интересовало еще кое-что, и он незамедлительно спросил:

   - В первую нашу встречу вы упоминали о существах, называемых драконами. Мне стало интересно, связано ли это с магами-драконами? Не зря же их назвали одинаковым образом.

   - Так ты не знал? - удивленный тон просочился в его сознание.

   - О чем именно? - в свою очередь отозвался Реннет.

   Мирейн начала объяснять, что так называемые "маги-драконы" черпают свою неодолимую силу из иных Сфер или же измерений, так как с самого рождения имеют связь с живущими в них эфирными существами. При этом сам чародей может и не понимать, откуда приходят к нему силы, так как, дотронувшись до дракона, перестает мыслить подобно обычному человеку. Благодаря влиянию чужой магии его внешний облик также меняется, хоть и незначительно. С недавних пор Мастерами изучения магии стало доказано, что энергия несет в себе частичку сущности его носителя. Реннет прекрасно знал об этом, так как магические ауры разных людей в его глазах отличались друг от друга, даже если они обладали одинаковыми стихиями.

   "Связь с эфирными существами Верхних Сфер, да? - размышлял юноша. - Теперь многое встает на свои места. Вот по какой причине я не мог увидеть всю силу Мастера Киоса, находясь всего в паре шагов. И вдобавок испытывал странные ощущения, будто за ним стояла иная сущность. В учебниках также упоминалась теория о том, что маги-драконы являлись оборотнями и были способны обращаться в существо не совсем человеческой природы. Даже их сознание начинает работать по-иному. Оказывается, они были не так уж далеки от истины..."

   - Кстати говоря, чтоб ты знал, один член твоего отряда тоже родом из Высших Сфер, - выдала вдруг Мирейн совершенно неожиданное замечание, от которого Реннет чуть на пол не свалился.

   - Что??? Хотите сказать, среди Гончих есть дракон?

   Прозвучало нечто похожее на короткий смешок.

   - Господь Бог! Парень, ты не так давно сражался с ним и даже не почувствовал схожесть в природе магии? Я имела в виду Пожирателя, также известного как естественный враг эфирных драконов.

   - Клесс? Но каким образом?

   - Вообще, у этих существ очень скверный нрав, так что твой договор с ней сродни чуду. Думаю, в интересах Стражи помочь тебе, поэтому расскажу коротко и по порядку.

   Как оказалось, Эфирных драконов и Пожирателей объединяет общее место рождение - Седьмая Небесная Сфера, а также непримиримая вражда. Оба вида магических существ постоянно сражаются между собой. Своеобразный врожденный долг Пожирателей уничтожать драконов, и делают они это не только на своей родине. Иногда они пробираются в мир смертных, и начинают делить одно тело с новорожденными младенцами. По той же причине никто и никогда из людей не видел детеныша этих существ. Примечательно, что обратно в Сферы они уже не смогут вернуться никогда, умирая вместе с партнером-человеком.

   - Хм, теперь мне многое становится ясным, в том числе и слабая восприимчивость к магии, - произнес Реннет, когда она закончила рассказывать. В его голове уже начали рождаться первые изменения, применимые к будущему плану.

   Он поблагодарил Стража за предоставленную информацию, еще раз удивившись тому, сколь многое им известно, а потом намекнул, что собирается немного отдохнуть. Та не сумела удержаться от своей манеры странно выражаться.

   - Обращайся по необходимости, мне тоже иногда приятно поболтать с живым человеком. Да, а еще можешь умереть как-нибудь и навестить лично. Буду очень рада!

   - Обойдусь, - раздраженно буркнул маг.

   - Хех, - послышалось в ответ, и наступила тишина.

   Но длилась она недолго, потому как в дверь постучали. У юного ренегата, уже который раз, проскочила мысль о том, каким длинным начал казаться ему сегодняшний день. Ночным гостем была Катарина.

  Войдя, женщина пробежалась взглядом вокруг. Заброшенный дом, в котором Гончие нашли приют на ночь, оказался довольно просторным. Места хватило всем, а Реннету досталась отдельная комната. В прежние времена она была чьим-то рабочим кабинетом, поэтому удобствам в нем не было места, но он предпочел уединенность мягкой кровати.

  - Мне послышалось, что ты разговаривал с кем-то, - заявила она чуть ли не с порога.

   - Это был запланированный разговор со Стражем, - не стал скрывать Реннет, поудобнее усаживаясь в кресле, которую собирался использовать вместо кровати.

   - Здесь? Те самые?

   - Да.

   На данный момент он не хотел развивать эту тему, и отвечал максимально коротко. Женщина поняла все.

   - Что произошло между тобой и Валент сегодня в лесу? - резковатым тоном осведомилась она у него.

   Реннету вопрос показался немного странным. Он, конечно, не все рассказал членам отряда, предусмотрительно опустив подробности о разгоревшейся между ними драке, но что-то юноше подсказывало, Катарину интересует нечто другое. И выражение ее лица казалось холоднее обычного.

   - Лучше стоит сказать, между мной и Клесс. Она попросту пыталась откусить мне голову, только и всего, - сказал он правду.

   - Получается, именно тогда ты поранился? - Катарина указала на его руку.

   - ... ? - юноша бросил удивленный взгляд на рукав рубашки и только сейчас заметил, что она разорвана в двух местах у самого предплечья. На серой ткани отчетливо проступили пятна крови. - Похоже, действительно зацепило немного, однако полагаю, ничего страшного - обычные царапины, - дотронувшись до раны, он почувствовал резкую боль, отчего быстро отдернул пальцы.

   Девушка подошла к нему и, глядя сверху вниз, достаточно сурово заговорила:

   - То есть Клесс напала на тебя, а нам сказал, что ничего такого не происходило, и ты просто поболтал с нею, так? Не ожидала от тебя такой беспечности. Вполне могло начаться заражение крови, а это даже самыми сильными лечащими заклинаниями остановить трудно. Рассказывай, пока я осмотрю твою рану.

   - Я и сам могу все сделать, - попытался сопротивляться Реннет. Вот только увидев ее лицо, пропало всякое желание спорить, в результате чего, обреченно вздохнув, маг начал закатывать рукав. Он никак не мог понять, почему сейчас она ведет себя таким образом, хотя до сегодняшнего момента проявляла лишь безразличность...

   - Снимай полностью! - вдруг произнесла женщина-мистик.

   - Зачем?

   - Ты мог не заметить еще что-нибудь, как это случилось с рукой, - тут же, без всяких сомнений ответила она.

   Пришлось послушаться, точнее - подчинится. Не зная почему, но Реннет старался не злить ее, и способности мистика тут вовсе были не при чем. Она не походила на других членов отряда женского пола, и даже тех, кого ему приходилось встречать раньше. Эти ощущения он испытывал еще до той ночи в убежище. Была в этой женщине некая схожесть с ним самим, но в чем она заключается - он сказать не мог. Уж точно не в характере и мышлении.

   Стянув с себя верхнюю рубашку, а затем и нижнюю из льняной ткани, Реннет остался покорно сидеть на месте, обнаженный до пояса. Холод сразу же напал на голую кожу, заставив покрыться мурашками. Худощавое тело мальчишки нельзя было назвать физически развитым. В прошлом, даже после многочисленных тренировок и усиленного питания, оно даже близко не подошло к определению "атлетическое", пусть и чересчур щуплым не выглядело. После плена же, все стало еще хуже, и к своему прежнему состоянию он возвращался слишком медленно.

   С хмурым и бесстрастным видом, Катарина оглядела его торс, а затем сказала:

   - Выглядишь скверно.

   - Похоже, - усмехнулся тот.

   - Ммм... наверное я неправильно выразилась. Шрамы - их очень много, - поправилась она, начав осматривать руку. Не отрываясь от дела, мистик задала вопрос: - Это их ты получил в бою, когда попал к темным?

   - Нет, те исчезли бесследно, когда подействовало заклинание, вернувшее меня обратно, а вот эти по непонятным мне причинам остались. Их я получил еще до того случая.

   - Меч, не так ли? - Катарина показала на уродливый бледный рубец, расположенный на нижней части живота. Тот кивнул в ответ, явно не собираясь делиться с кем-либо историей происхождения шрама.

   Повисло долгое молчание, в течение которого она обрабатывала царапины специальной обеззараживающей мазью, что нашлась в ее поясной сумочке. Видимо, женщина всегда носила с собой все самое необходимое, чего не получалось у самого ренегата. Тонкие холодные пальцы едва заметно касались раны, заставляя Реннета вздрогнуть от холода, но никак не от боли. Такая аккуратность напомнила о Мастере Селесте. В свое время она самостоятельно вытащила его из тяжелейшего ранения.

  Однако нынешняя ситуация разительно отличалась от прошлого тем, что тело юного мага начало его подводить. Близость женщины и ее прикосновение пробудили в нем возбуждение. В горле вдруг пересохло, и вокруг как будто стало жарко, мысли начали путаться, а разум заволокло дымкой. Надо заметить, обычно ничего такого с ним не происходило, даже при контакте с противоположным полом. Неужели все дело в той ночи?..

   - Ну, и что все-таки случилось с тобой? Валент нравится тебе? - спросила вдруг Катарина.

   Оторвавшись от раны, она увидела ошеломленное лицо юноши, и только после этого осознала, какой бред только что выдала. Не хотела она озвучивать сей вопрос вслух, все произошло само собой.

   "Вот же угораздило мне сказать такое", - в сердцах воскликнула мистик. Оправдания уже были сорваться с губ, но Реннет, к ее удивлению, заговорил сам, при этом на его лице появилось странное выражение облегчения.

   - Не совсем понял вопроса, однако полагаю, ты имела в виду, хорошо ли я отношусь к ней? Ну, в виду сегодняшнего моего поступка, вполне может показаться, что я выделяю ее среди остальных членов отряда, - спокойно рассудил он, но затем признался: - Если сказать по правде, она меня пугает временами, своим диким и неудержимым нравом. Честно говоря, мне не по душе сквернословящие люди. А тут еще и Клесс, считающая всех вокруг потенциальными врагами. В общем, неуютно смотреть на хрупкую девушку и понимать, что внутри скрывается... такое, - подытожил юноша, криво улыбнувшись.

  На самом же деле он был несказанно рад такому повороту разговора. Мистики на инстинктивном уровне способны ощущать эмоциональное состояние человека. Он понятия не имел, как отреагировала бы женщина, заметив то, что он возбужден. К тому же, начавшийся диалог о наемнице позволил ему отвлечься и погасить бушующий жар в себе. В результате всего этого, он даже не обратил внимания на причину, побудившую Катарину задать такой личный вопрос.

   Как и потребовала она вначале, Реннет рассказал о событиях, произошедших в лесу, не пропустив даже мельчайших деталей. Он просто был рад направить разговор в стороннее русло, чтобы отвлечь ее и отвлечься самому.

   - Спасибо! - поблагодарил Реннет, когда с рукой было покончено.

   - В следующий раз сделаешь это сам, - сдержанно пояснила она, - а мне пора, итак уже долго вожусь. - Будто только что вспомнив, мистик склонила голову набок, и добавила: - Ладан занялся исцелением наемницы, но похоже у него возникли проблемы. Она слабо поддается магическому воздействию, как ты и говорил.

   "Что ж, подобного следовало ожидать, хотя, признаться честно, я даже не задумывался об этом. Конечно, ее жизни ничего не угрожает, но раны все равно довольно серьезные, чтобы оставлять их без внимания. Нужно будет обсудить все с Призраком завтра утром, - подумал Реннет".

   - Так ты просто пришла расспросить меня о Валент? - поинтересовался он, когда Катарина уже находилась в дверях.

   - Считай что так, - неопределенно ответила та. - Еще какие вопросы?

   - Как дела с кошмарами? Больше не тревожат?

   Она развернулась и прямо посмотрела на него.

   - Может не стоит ходить вокруг да около? Со сном у меня в последнее время проблем нет. Я не люблю нерешительность в разговорах, так что выкладывай все прямо, как делал всегда!

   Реннет услышал в ее словах вполне справедливый упрек, и именно это позволило ему решиться сказать то, что он хотел изначально. Юноша понимал, пока сам не сделает шаг, пусть даже незначительный, все останется как есть.

   - Не уверен, верное ли это решение, однако считаю, что мы должны разобраться в том, что случилось той ночью... - начал он, стараясь говорить тише, так как дверь оставалась открытой.

   - Ты имеешь в виду ночь, когда мы переспали, не так ли? - задала ужасающе прямой вопрос она, заставив юного мага растерять всю собранную решительность. - А по-моему тут нечего обсуждать.

   Как ни странно, он сумел продолжить:

   - Возможно, ты права, поэтому буду краток. Знаешь, наверняка ты иного мнения, однако я не считаю случившееся ошибкой или недоразумением. Это слишком важно для меня, чтобы просто взять и забыть. Пока я многого во всем этом не понимаю, но уверен, что не хочу рушить доверительное отношение, что испытываю к тебе. Проблема не в том, что произошло, а скорее в том, что мы не знаем друг друга достаточно хорошо. Поэтому мне бы хотелось оставить все как есть. Быть может, лишь увидев худшие и лучшие качества другого, мы поймем нечто важное для себя. И от этого будет зависеть, как поступим дальше.

   Закончив свою мутную речь, Реннет в ожидании уставился на Катарину - а та, в свою очередь, не сводила с него своих темно-карих выразительных глаз. Последовала молчаливая пауза, и на розовых губах девушки появилась улыбка, от которой уже не веяло прохладой.

   - Я тебя поняла, - коротко произнесла мистик.

   Она вышла за дверь до того, как юноша начал задавать вопросы, впрочем, не забыв пожелать доброй ночи.

   Немного сбитый с толку ее словами, которые, к слову, невозможно понять, Реннет запоздало пробормотал:

   - И тебе доброй ночи! Хороших снов!

* * *

   Не смотря на усталость, спал он не очень хорошо, то и дело просыпаясь среди ночи. Его не мучали кошмары, а сны - все как один, были обрывочными, странными и непонятными, поэтому даже не запомнились.

   В конце концов, проснувшись где-то в пятый или шестой раз, Реннет не стал ложиться снова, а медленно побрел на свежий воздух. Стояло раннее утро, и яркое весеннее солнце едва-едва показалось из-за окружающих дом деревьев. Сонные глаза постепенно привыкали к свету.

   "Что-то со мной не так в последнее время, - задумался он, идя прямо через сад. - Нет уже прежнего пыла и желания переворачивать мир. Ощущение, будто вокруг меня создали иллюзию, делающую все серым и неприятным. Кажется, что нет больше сил сражаться и нет сил продолжать путь. Даже не сумел вчера защитить себя от Клесс, не говоря уже о том маге-выскочке..."

   К физической усталости это состояние не имело никакого отношения, и дело не в Катарине. Такое бывало с ним неоднократно, еще в Белом Пламени. Своего рода "эмоциональное выгорание", при котором человеку ничего конкретного не хотелось делать. Во всем можно было винить лишь характер самого Реннета и никого более. Долгое нахождение среди других людей, общение с ними, утомляли его и несколько дней, проведенных в одиночестве, служили глотком чистого живительного воздуха. Кто-то мог бы назвать подобное глупостью, чудачеством, странностью, но не он сам. Он считал это слабостью, одной из многих и многих других, что присутствовали в нем. Именно по этой причине Реннет всегда был уверен, из него не выйдет настоящего лидера, способного вести за собой кого-то.

   Единственная вещь, к которому он мог обратиться в такой ситуации - тренировки и концентрирование на чем-то другом. Сосредоточившись на изучении нового и решении проблем, он легко выходил из "серого" состояния. Поэтому, недолго раздумывая, Реннет направился в ближайшее укромное от ненужных глаз местечко.

   - Итак, пожалуй, начнем! - произнес он, стараясь, чтобы голос звучал бодрее.

   В первую очередь он выполнил пару-тройку упражнений, чтобы размять конечности и тело. Организм юноши сопротивлялся недолго, и скоро он приступил к плавным движениям с клинком. Разумеется, он не забыл прихватить с собой оружие, еще вчера принадлежавшее светлому магу, взамен собственного меча. Пусть качество металла было несравнимое, однако выкован он был неплохим оружейником.

   Темп движений сначала был медленным, а затем постепенно менялся, становясь более быстрым и резким, под конец превращаясь в стремительный танец стали. Удар, и плавный возврат, уклонение от невидимого меча противника с одновременной хлесткой атакой правой ноги, затем длинный прыжок назад и почти мгновенный бросок вперед, чтобы сбить воображаемого противника с толку. Используемый ренегатом стиль "Лирин" или же "Бесконечный перелом", был создан специально для сочетания с заклинанием теневого перемещения. Обычные тени лишь за редким исключением были способны овладеть "перемещением", однако посвящали всего себя изучению именно этому стилю боя. Тому существовала веская причина, заключающаяся не столько в движениях на пределе скоростных возможностей человека, а в его высокой эффективности против магических атак. Иными словами, техника разрабатывалась для противостояния не только физическим атакам и стали, но еще и магии.

   Безумные полу акробатические приемы и сопровождающие их удары мечом продолжались довольно долго, пока мелкие бисеринки пота не выступили на носу юноши. Только тогда он отложил клинок в сторону, однако отдыхать или расслабляться не собирался, сконцентрировавшись на огненной магии, а потом и теневой.

   Даже Мастер Селеста признавала, что в быстроте создания огненных сфер, шаров и стрел ему нет равных. В этом смысле юный маг часто делал ставку на быстроту образа и формы в голове с минимумом движений руками. К примеру, чтобы сотворить поджигающую сферу можно обойтись одной рукой, формируя магию между вытянутых вперед пальцев, а для более продвинутой версии того же заклинания - огненного шара, требовались обе руки. Формирование магии происходило между двух ладоней, и сделать это же одной просто не представлялось возможным. Но Реннет нашел выход из ситуации: благодаря многочисленным тренировкам он мог начать собирать и формировать магию в правой руке, а левой лишь провести над ней, чтобы окончательно стабилизировать вложенную энергию. Разумеется, такое невозможно без так называемого "бессознательного контроля", вырабатываемого подобно рефлексу. Говоря иначе, он практически неосознанно направлял магию в нужном направлении и преобразовывал в необходимую форму. К сожалению, повторить нечто похожее с более сложными видами заклинаний пока не удавалось, пусть он не терял надежды.

   Управление магической энергией здорово продвинулось за минувшие века. Раньше для этого требовалось произношение слов на Старом языке и множество жестов, а сейчас было достаточно движений руками вкупе с мысленной концентрацией. Только особо сложные чары или же в случае дополнительных осложняющих факторов, использовались слова. Возможно, когда-нибудь маги будут способны управлять магией без единого жеста, при помощи одной только силы мысли. Но пока такое возможно в редких случаях, при полной ясности сознания и отсутствии отвлекающих моментов, что практически невозможно в реальном бою под свист заклинаний врага и грохот взрывов.

   Реннету удалось однажды сделать то самое невозможное, во время сражения с Ладаном, прибегнув к помощи "техники контроля сознания", но опять-таки все едва не закончилось трагедией. С того момента он больше не прибегал к силе столь неконтролируемых техник. Существовала очень высокая вероятность сойти с ума. Впрочем, оставались еще те, кого не волновало даже такое...

   После того как все заклинания были выполнены в идеальном порядке, будто на экзамене, юноша решил попрактиковаться в "теневом захвате". Он не мог назвать себя гением этого заклинания, потому всеми силами пытался улучшить навыки. Решение сконцентрировать внимание не на количестве нитей и точности управления, а на дальности, пришло к нему совсем недавно. С тех пор юноша немного продвинулся, и его теневые нити теперь вытягивались гораздо дальше, чем считалось возможным.

   Вдруг сзади прозвучал знакомый мужской голос:

   - Вижу, ты уже с самого утра трудишься не покладая рук!

   От неожиданности Реннет чуть на месте не подскочил, а сотворенное заклинание рассеялось из-за потери концентрации. Обернувшись к пришедшему, он прожег его гневным взглядом, потом сделал глубокий вдох и спокойным тоном осведомился:

   - Что ты тут делаешь, Ладан? Демон Нижних Пределов тебя сожри, я даже не заметил, как ты приблизился!

   - Думал, ты почувствуешь мое присутствие - то есть мою магию воды, потому и не стал предупреждать. Обыкновенно тебя невозможно застать врасплох, - пожал маг плечами, явно обескураженный.

   - Когда я сильно сосредоточен на чем-нибудь одном, чувства сами собой притупляются, - объяснил тот, усаживаясь на небольшой валун и вытирая пот рукавом куртки.

   Призрак кивнул, коротко добавив "Ясно".

   - Так зачем ты приходил, могу я узнать? И как там дела с Валент? Удалось исцелить ее раны?

   - По этой причине я здесь, - нахмурился шпион. - К сожалению, даже самых сильных моих заклинаний хватило лишь на то, чтобы остановить кровь и частично снять боль. Благодаря тому девушке удалось заснуть, но раны будут заживать еще очень долго, даже с ее врожденным даром к быстрому восстановлению. Тут, так сказать, наш Кром-мечник постарался. Ожоговые повреждения и у обычных людей исцелить сложно, а в ее случае возникло ощущение, будто огонь был ядовит.

   - Даже так? Понятно. Нам нужно сегодня же уходить отсюда. Уверен, не пройдет и суток, как в округе начнут рыскать боевые маги Империи, - обеспокоенным тоном произнес юноша.

   Ладан усмехнулся.

   - Не стоит беспокоиться, проблем быть не должно. Ноги-то у нее целы. А вот со сражениями придется повременить, - сказал он.

   - Тогда прекрасно, - кивнул Реннет и поднялся на ноги. - Крупных сражений у нас пока в планах нет. Необходимо обсудить отдельные детали касательно твоей цели. Надеюсь, новости появятся так быстро, как это будет возможно. Время поджимает, а столько всего еще нужно сделать, - добавил он.

   - Кстати, насчет времени, если судить по нынешнему течению войны, то его у нас в достатке, тебе так не кажется? - возразил Ладан.

   - Ты ошибаешься, - покачал головой тот, - все было бы так, если опасаться нужно только явление, называемое Конфликтом. Однако с недавних пор я кое-что выяснил, и из этого следует, что все закончится гораздо раньше.

   Услышав его слова, Призрак напрягся и тут же спросил:

   - Хочешь сказать, что нестабильность магии на Континенте не оставит нам шансов претворить план в жизнь и остановить войну?

   - В каком-то смысле, все именно так. Помнишь, во время нашего первого совещания мы обсуждали тему Времен Хаоса и не смогли понять причину возникновения этого странного инцидента? А ответ оказался довольно прост... - он сделал паузу, - и вместе с тем ужасен.

   - Времена Хаоса? О чем ты?

   - Безумие, Ладан, - ответил он. - Оставшиеся в живых люди, что перебрались с Мертвых Материков, были безумны. Вот почему дьюрары тогда отказались иметь с ними какие-либо дела, вот почему никто не вел записей и дневников. Даже представив происходящее в те времена, у меня по спине пробегают мурашки. Люди просто потеряли то, что называют разумом и человечностью.

   - Нет, ты наверное шутишь. Что могло стать...

   - Хочешь знать, что стало причиной такого массового сумасшествия? - перебил его Реннет, с горькой усмешкой. - Все та же магия. Ее нестабильность привела не только к нестабильности и аномалиям в природе, но и к изменениям в человеческом сознании. Вспомни, как мистицизм способен влиять на разум и душу, а ведь он является таким же видом магии, как колдовство и стихийное чародейство. Другими словами, когда нестабильность природной дикой магии превысит определенную точку, она начнет влиять и на наши разумы. Хоть подобные нам одиночки, скорее всего, продержаться дольше других, на людей и войну повлиять мы уже не сможем.

   Всю дорогу обратно Призрак молчал, видимо не в силах переварить услышанное. Лишь когда они достигли покосившихся ворот, он спросил:

   - Кто-нибудь еще из числа Гончих знает о том, что ты мне сейчас рассказал?

   - Нет, и я хотел бы сохранить все в тайне настолько, насколько возможно. Правда подчас способна свести с ума получше любого кошмара. - Немного задумавшись, он добавил: - Практически уверен, что Катарина, будучи мистиком, догадалась о таком варианте развития событий гораздо раньше меня, но раз уж до сих пор она молчала, то и дальше ничего не скажет.

   Сереброволосый маг неуверенно кивнул.

* * *

  Глава 18 Первые союзники

* * *

   Через две недели пришло первое сообщение от Ладана. Его доставил незнакомый юноша, предположительно являющийся агентом, работающим на Призрака, хотя Реннет не мог утверждать с уверенностью. Бывший боевой маг Империи не посвящал его в подробности собственных дел.

   До настоящего времени оставшиеся члены Черных Гончих скрывались в одном из крупнейших городов Азраннской Империи, можно сказать, прямо под носом у Светлого Ордена. Разумеется, свои черные одежды они сменили на самую обычную, ничем не примечательную, чтобы спокойно растворятся в толпе. Также, еще до того как войти в город, они разделились на три группы и сейчас проживали в трех различных гостиницах, располагающихся относительно далеко друг от друга. Никто из них еще не попадал в поле зрения патрулей светлых, поэтому шанс к раскрытию личности сводился к минимуму. К тому же, Румер располагался в центральных областях Империи по соседству со столицей, являясь своеобразным центром торговых путей. Путешественников в этом городе всегда бывало навалом, из-за чего контроль сильно ослабевал.

   В полученном от Призрака сообщении говорилось о некоем отряде магов, что хотели бы лично встретиться с лидером Гончих для ведения дальнейших переговоров о сотрудничестве. Кто именно это был и подробности их притязаний Ладан не указывал, однако юноша хорошо понимал, не проверив и перепроверив все, маг не стал бы беспокоить их.

   Для начала, как условились заранее, всем предстояло собраться вместе. Поэтому, сообщив новости Катарине с Фланволом, он отправил их еще к одной группе, состоящей из колдуна Оуэра и дьюрара. Постоялый двор, в котором они проживали, находился ближе к южным воротам Румера. Через них-то они должны были покинуть город. А сам юный маг, тем временем, направился в прямо противоположную сторону, к северным воротам. Стоит заметить, как и во многих больших городах, располагающихся в центральной части государства, здесь имелось четыре входа, соответственно четырем сторонам света.

   Реннет не любил лестницы, хотя бы по причине того, что с ними у него было связано немало плохих воспоминаний. Однажды маг Белого Пламени Рэанна, его извечная соперница, чуть не убила юного мага, застав на лестнице. Узкое пространство с неизменным уклоном совершенно не подходило для сражений. К счастью, под удар тогда попала другая ученица, и это заставило чародейку поумерить боевой пыл. Еще был случай в Гильдии Теней, произошедший в день прибытия Реннета туда. Поднимаясь по лестнице одной из башен, названных Темными Близнецами, он попал под действие неизвестного заклинания, или возможно даже проклятия. И по сей день юноша не представлял, что это было.

   Сейчас, по деревянным ступеням поднимаясь на второй этаж гостиницы "Шелест осоки", скривившись от ужасного скрипа, раздающемся при каждом шаге, он погрузился в воспоминания о прошлом.

   Наконец лестница закончилась, и ренегат уперся в дверь нужной ему комнаты. Кашлянув негромко, он постучал, и сразу же вошел, едва дождавшись звука отпираемого засова.

   - Какие-то новости? - спросила у него Кассандра, в своей обычной, спокойной и бесстрастной манере. Не смотря на то, что о приходе Реннета никому не было известно, женщина оказалась одета так, будто прямо сейчас собиралась отправляться в путь.

   - Да, - кивнул маг, пробежавшись взглядом по обычной на вид комнате, явно не входящей в число дорогих.

   - Валент здесь, - сообщила та, видимо догадавшись, кого он высматривает.

   И точно в подтверждение ее слов из смежной комнаты вышла наемница, по совместительству являясь оборотнем-гиеной. В отличие от Кассандры, она была в одном белье и верхней рубашке. Впрочем, такой откровенный наряд ничуть не смутил юношу. Его больше заинтересовала забинтованная рука девушки.

   - Как твои раны?.. - спросил у нее Реннет, но светловолосая чародейка тут же перебила:

   - Так что там за новости? Говори быстрей, не любезничать ведь пришел! О мелочах поболтаете позже!

   Юноша не любил ее резкую и властную манеру разговаривать, которую по праву можно сравнить с королевской или императорской, очень подходящей ее непоколебимой и непробиваемой натуре.

   - Наметились первые союзники. Необходимо встретиться с ними с глазу на глаз, - ответил он, пересилив чувство раздражения.

   - Ясно, в таком случае нам лучше купить все нужное здесь же. Не факт, что представится возможность забежать в какой-нибудь другой город, где цены еще не успели вырасти в десятки раз. Война очень быстро начала влиять на все, - добавила женщина.

   - Хорошо, мы подождем тебя тут. Не стоит светиться всем вместе, шатаясь по рынку, - вставила свое слово Валент.

   Чародейка лишь пожала плечами и, не сказав ни слова, вышла из комнаты.

   Реннет проводил ее взглядом, а затем обернулся к наемнице. Та усмехнулась в ответ и уселась в кресло. Подобрав под себя ноги, девушка расстегнула рубашку, обнажив повязки на плече. Причем она делала это так, словно нарочно пыталась акцентировать внимание юного мага на своих прелестях, скрытых теперь уже лишь тонкой хлопковой тканью белья.

   - Стоит поменять повязки прямо сейчас, пока еще есть возможность сделать это в более приемлемых условиях, - как ни в чем ни бывало сообщила она ему. - Кстати, а Кассандра неплохо справляется с ролью моей старшей сестры. Честно говоря, не ожидала от нее подобной артистичности, - лукавая улыбка тронула ее губы.

   - Сестры? - юноша остался стоять на прежнем месте, следя за действиями девушки со стороны.

   - Ну да, мы договорились прикинуться сестрами, чтобы не вызывать лишних подозрений, пока находимся в городе. Хотя конечно же немного жаль, что у меня нет настоящей сестры, пусть даже такой как она. Чародейка довольно холодная с виду, однако неплохо заботиться обо мне.

   Реннет открыл рот, собираясь ей высказать собственные мысли на этот счет, но слова буквально застряли в горле, не желая выходить наружу.

   - Что? - поинтересовалась Валент, заметив замешательство мага. - Думаешь, глупо мечтать о чем-то подобном такому чудовищу как я?

   - Нет, вот только хотелось бы спросить, кого ты считаешь чудовищем? Себя... или ее?

   Под словом "ее" юноша имел в виду Пожирательницу драконов Клесс, живущую в теле девушки. Истинный облик этого существа представлял собой гигантскую гиену, достигающую ростом более метра в холке. Вдобавок над ней не властны некоторые заклинания и магические техники. Даже теневой захват не смог удержать Клесс, а такое говорило о многом.

   - О чем ты? - вдруг мрачно приподняла брови Валент. - Не я постоянно рвусь разрушать и убивать все вокруг! Я определенно виновна лишь в том, что не способна сдерживать это существо внутри себя!

   Яростный выпад со стороны наемницы вызвал явное неодобрение юноши. Медленно покачав головой и задумчиво нахмурившись, он спросил:

   - И вправду считаешь Клесс монстром?

   - Извини, но не желаю произносить это имя вслух, - сказала она в ответ.

   Реннет бросил внимательный взгляд на обожженную и изуродованную бледную кожу, открывшуюся после того, как была снята повязка. Действительно, рубцы сейчас выглядели куда лучше, чем когда он видел их в последний раз. Даже немного удивительно, как быстро они заживали, хотя магическое вмешательство ничего не приносило. Ведь прошло всего около двух недель.

   - Хорошо, тогда ответь мне, пожалуйста, когда ты обратилась в первый раз?

   Девушка скривилась и закусила губу, переживая болезненные воспоминания прошлого, однако умалчивать не стала:

   - Мне было десять.

   - Да уж, немного, - согласился он, и тут же продолжил: - Должно быть сильно испугалась. Что же тогда привело к превращению? Как я понял, оно может произойти в случае твоей эмоциональной нестабильности.

   Наступила долгая пауза...

   Реннет терпеливо ждал, не собираясь давить на нее, и, в конце концов, Валент рассказала ему события тринадцатилетней давности.

   Невольной причиной, пробудившей сознание дремлющего существа, стал отец Валент. Он ударил свою десятилетнюю дочку за то, что она разбила окно в его кабинете. И видимо злость отца оказалась достаточно сильной, потому что на одной оплеухе он не остановился. А дальнейшее она уже не помнила и очнулась в лесу, без всякой одежды и к тому же окровавленная.

   - Этого мне никогда не забыть, - произнесла девушка, глядя вдаль затуманенным взором. Казалось, она вот-вот готова расплакаться. - Моя жизнь была попросту пожрана демоном, сидящим внутри.

   Дальше расспрашивать ее о случившемся значило сунуться в чужую боль, чужие чувства, но Реннет по-прежнему оставался бесстрастным. Вопросы юный маг задавал не из личного любопытства, а всего-навсего выполнял собственное обещание, данное одной довольно агрессивной особе.

   - Так твой отец погиб? - спросил он прямо.

   Валент отрицательно качнула волосами, не поднимая глаз с рубцов на своей руке.

   - Не совсем так. В тот день я хотела вернуться домой, еще не совсем понимала, что происходит, пока собравшиеся со всей округи охотники не напустили на меня собак. Я едва сумела уйти, конечно же, не на своих ногах. Немного позже услышала, что отец предлагает сто золотых монет тем, кто найдет и поймает меня живой. Семьдесят он давал, если принесут труп. Разница в тридцать монет - во столько оценивал он мою жизнь. Не знаю подробностей, но из-за моего превращения он остался без одной ноги.

   Реннет даже не был удивлен подобным поведением ее родителя. Люди зачастую забывают обо всем, когда находятся во власти страха.

   - Страх делает людей слепыми, и порой обрывает даже такие крепкие узы, как родство по крови. Есть теория о том, что в темноте мы ничего не видим благодаря испытываемому страху перед неизвестностью, а не из-за плохого освещения. И хочу тебе сказать прямо, что в этом отношении ты недалеко ушла от отца, - заявил он без тени чувств и эмоций.

   - Что?!

   - Ты боишься! Боишься сущности, что делит с тобой одно тело, поэтому не видишь явных вещей! Ты просто отказываешься встретиться с ней лицом к лицу, считая себя лучше нее. Но так ли это на самом деле? Быть может, понятие "монстр" больше применимо к тебе самой? - Юноша продолжал смотреть с той же холодностью, не отводя от не взгляда. - Знаешь ли, испытываю отвращение к людям, полагающим, что они лучше из-за того что являются людьми.

   - Ах ты... - наемница вскочила на ноги и потянулась к складному копью, лежащему неподалеку.

   - Постой! - спокойным тоном предупредил ее юноша. - Я понимаю твое возмущение и не стану больше заговаривать на эту тему. После твоей чересчур несдержанной реакции мне и так ясно, кто все время подталкивает Клесс выйти наружу. Просто подумай над тем, что я сейчас скажу. Почему она захватывает над тобой контроль? В какие моменты такое происходит? Каковы мотивы сущности, что живет внутри тебя? Если ты вдруг погибнешь, она просто-напросто вернется обратно в мир, откуда явилась, покинет этот жалкий клочок земли, населенный утопающими в жадности людишками. Так почему она продолжает тебя защищать, и даже заботиться о том, как бы незадачливый мальчишка-ренегат не увидел твое нагое тело?

   Как было обещано, Реннет не сказал больше ни слова. Валент оказалась застигнута врасплох его вопросами и также хранила молчание. В комнате повисла мертвая тишина.

   Вскоре вернулась Кассандра. К тому времени Валент уже заканчивала перевязку. Бросив нетерпеливый взгляд на ее потуги, женщина повернулась к юноше и сделала замечание:

   - Мог бы ей помочь, ренегат! Руки у тебя от этого не отвалились бы, зато время могли сэкономить.

   Тот ничего не ответил. Он сидел с задумчивым и немного отрешенным видом. Кассандра раздраженно дернула плечами, явно недовольная тем, что приходится все делать самой. Она подошла к наемнице, чтобы помочь завязать концы повязки.

   - Чем ты постоянно намазываешь ожоги? Пахнет довольно странно, - подметила она, действуя точно и уверенно. Повязка не должна была разойтись и ослабнуть, но и кровообращению мешать не допускалось.

   На лице Валент отразилось мимолетное нежелание отвечать, но она видимо посчитала, что стоит быть более терпимой к той, которая сейчас старается ради нее же.

   - Понятия не имею, из чего сделана мазь, но ожоги проходят в разы быстрей. Я нашла этот пузырек в то утро, когда отбыл шпион. К ней прилагался листок с подробной инструкцией.

   Чародейка недоверчиво вскинула бровь.

   - И кто же его оставил там?

   - Если учесть, что тогда практически все члены отряда относились ко мне не очень дружелюбно, вариантов немного. Это ведь была твоя работа, Реннет? - обратилась вдруг она к нему. - В Гильдии наверняка учат использовать нестандартные методы исцеления и заживления ран. Даже у боевых магов, слышала, есть такая наука. Сперва я подумала на Ладана, однако он прямо сказал, что знает только магические способы.

   Юноша очнулся от собственных мыслей, когда наемница произнесла его имя. На один миг его лицо приобрело выражение удивления с примесью непонимания, но в итоге их быстро сменили привычное спокойствие и задумчивость. Девушка не заметила странной реакции, поглощенная приведением себя в порядок.

   - Так куда мы направляемся? - спросила у Реннета Кассандра, после того как все приготовления были завершены. - Что с остальными?

   - К городу, лежащему на полпути отсюда до столицы. Остальные будут ждать нас снаружи, недалеко от северных ворот, поэтому нам следует поторапливаться, - коротко ответил он, а когда женщина вышла из комнаты, обернулся к Валент и тихо добавил: - Твои предположения неверны. Никакого пузырька я тебе не оставлял, и уж тем более не знаю что в нем. Правда догадываюсь, кто бы это мог сделать, - загадочно улыбнулся маг. - Похоже, среди нас есть тот, кого очень беспокоит твое здоровье, так что можешь радоваться.

   Он вышел вслед за светловолосой чародейкой, оставив удивленно моргающую Валент стоять на месте. Понадобилась целая минута и зазвучавший откуда-то снизу выкрик Кассандры призывающий немедленно поторопиться, чтобы заставить ее прийти в себя и спуститься с лестницы.

   Город Румер сегодня был довольно спокоен, хотя некоторое оживление все же чувствовалось у рыночной площади. Торговцы спешили разобрать лучшие места для выставления своих товаров к приближающимся праздникам Весны и Первых цветов. Можно было бы избежать всей этой суеты, если пройти не по главной улице, а по обходным путям, однако подобная осторожность скорее вызвала бы подозрение. К тому же, здесь присутствовали остатки клана Железный Легион, входящего в состав Совета Светлого Ордена. Они следили за порядком и возможным проникновением вражеских отрядов. Стоит упомянуть, что свое название этот небезызвестный клан получил благодаря тому же Румеру, прозванному Железным Городом. Сюда свозилась руда со всех концов Империи и многочисленные кузни выплавляли из нее превосходного качества оружие, доспехи, разнообразные предметы домашнего обихода и рабочие инструменты. Другими словами, этот город являлся своего рода центром торговли и кузничного дела.

   Реннет, Кассандра и Валент решили сделать небольшой крюк и пройти прямо через торговые ряды, изображая из себя любопытных бездельников. Самому юноше не нравился царящий вокруг шум и гам, но он терпел, скрипя зубами. Впрочем, внешне он выглядел радостным и время от времени накидывал на себя удивление. Только по-настоящему острый глаз мог бы заметить настороженность, скрывающуюся под маской. Наемница и чародейка вели себя точно как две сестры-подружки, ахая и охая при виде какой-нибудь "чудесной" вещицы.

   До ворот они добрались благополучно, хотя в одно время юноше показалось, будто их заметили. Стража, стоящая у ворот, не обращала особого внимания на покидающих город людей, ограничиваясь пожеланием счастливой дороги.

   Других членов отряда Реннет почувствовал сразу же, как только вышел за ворота. Они дожидались их за ближайшим поворотом.

   - Все в порядке? - осведомился дьюрар.

   Юноша кивнул.

   - Все хорошо. Однако это был последний город, в котором мы задерживались на отдых. Больше подобного не представится. В окружении каменных стен ничего не стоит уничтожить даже самый сильный отряд.

   - Считаю такой подход разумным, - согласился с ним Лангиниус. - Война еще не достигла своего пика. Дальше будет только хуже, а когда сильнейшие обратят на нас свои глаза, придется постараться не угодить в ловушку. В открытом поле, вдалеке от людей, отбиваться гораздо проще.

   - Вот люди-то как раз должны волновать Гончих меньше всего, - отозвался Реннет.

   Они продолжили путь.

   Не смотря на войну между магами, путников на дорогах меньше не становилось, потому идти по ним было бы крайним безрассудством со стороны их отряда. До сих пор Гончим удавалось избегать столкновений лишь благодаря способности Реннета и чутью Валент. Никто нынче не мог похвастаться таким потрясающим везением.

   Расстояние между Румером и Азранном равнялось примерно шестистам километров. Если учесть, что отряд в день проходил по семьдесят-восемьдесят километров, то на преодоление половины дистанции до столицы, ушло целых четверо суток. Конечно, на лошади время сократилось бы до трех суток, а то и до двух с половиной, однако путешествовать верхом для магов было не очень хорошей идеей.

   Никаких договоренностей относительно точного места встречи с сереброволосым магом у Реннета не было, по крайней мере, пока не станет известно что-нибудь об их союзниках. Говоря иначе, глупо назначать встречу у столицы, если потом придется отправляться к гористому Инстарну, что располагается у Грозового хребта. Ведь вполне возможно потом пересечься на пути туда. К тому же, могло случиться что угодно, способное нарушить планы.

   В итоге, утром пятого дня они встретились с Призраком. Магическое чутье Реннета не подвело, даже при том, что шпион сменил облик.

   - Как все прошло? - спросил у него юноша, как только Гончие оказались в стороне от посторонних ушей и глаз. Таким местом был выбран небольшая роща, когда-то давно бывшая парком. Теперь уже он был заброшен, как и руины старых зданий, окружающих ее.

   - Сразу к делу? Что ж, ну ладно, - маг устало вздохнул и уселся прямо на сухую прошлогоднюю траву, постепенно зарастающую новой зеленью. При этом, он невольно заметил Оуэра, продолжающего пялиться на него, как лошадь на яблоки. - Да успокойся ты наконец, как видишь, это всего лишь я! - сказал он ему, явно чувствуя неловкость.

   Все дело в том, что колдун никак не мог оправиться от шока, после того как увидел прекрасную хрупкую девушку, внезапно превратившуюся в высокого крепкого мужчину с двуручным мечом. До сегодняшнего дня только Реннету и Катарине приходилось воочию наблюдать перевоплощения мага-метаморфа, из-за которых его прозвали "Призраком".

   - Да уж, я немало наслышан о твоей способности к трансформации, но честно говоря то было слишком неожиданно. Думаю, мне хватило и одного оборотня в нашем отряде, - скривился он, метнув незаметный взгляд в сторону Валент.

   - Начнем с того, что мой навык не является превращением, а всего лишь иллюзией очень хорошего качества, потому не нужно причислять меня к оборотням, - усмехнулся в ответ Ладан, и не медля добавил: - Однако я не могу с точностью утверждать, что подобных способностей больше ни у кого нет, так что впредь советую тебе быть осторожней с женщинами. Вдруг, когда дело дойдет до близких отношений, одна из них окажется вовсе и не женщиной.

   Наемница резко зажала рот ладонью, чтобы не расхохотаться в голос, а Катарина просто улыбнулась шутке. Только Кассандра осталась по-прежнему бесстрастной.

   - Не хотелось бы прерывать вашу милую беседу, но давайте перейдем к нашим проблемам, - вмешался Реннет. После случая с Клесс атмосфера в отряде была хуже некуда, и капелька веселья пошли бы всем только на пользу, но юноша не мог игнорировать важность их встречи.

   Ладан согласно кивнул.

   - Если говорить коротко, то о Черных Гончих постепенно расползаются слухи. Конечно, мне хотелось бы, чтобы это происходило еще быстрей, однако во время войны в ложной информации недостатка нет, и потому воспринимается она на первых порах довольно скептически.

   - Можешь выражаться ясней? - попросил Фланвол.

   - Пока все идет точно по плану. Думаю, в скорейшем времени два ордена зашевелятся. До сих пор они мало обращали внимание на немногочисленные группы магов, держащихся в стороне от войны. Насколько возможно, постараюсь распространить информацию об отряде, набирающем союзников против борьбы с вышеупомянутыми орденами. Есть немало тех, кому нынешнее положение стоит поперек горла, кто больше остальных от этого страдает. Но предупреждаю сразу, быстрых результатов ждать не стоит, потому как большинство из них обитают далеко от центральных областей нашей империи. На сегодняшний момент имеется одна группа, по собственной инициативе связавшаяся с нами.

   Юноша с подозрением удостоверился:

   - Уверен, что не подстроено светлыми? Хоть я и не думаю, что при их текущей занятости возможно успеть сделать подобное, однако проверить все равно необходимо.

   - К их непричастности я уверен, можешь не сомневаться. Они из так называемых нейтральных кланов.

   - Нейтральных? - резко вскинулся Фланвол, пододвинувшись ближе. - Как называется?

   Маг в прошлом принадлежал как раз к одному из таких кланов под названием "Лесные стрелки", известному своими точными дальнобойными атаками. К сожалению, судьба его клана была трагичной: ее уничтожил неизвестный отряд магов. По словам самого Фланвола, чтобы сотворить подобное, требовался очень сильная и достаточно большая группа магов или два дракона. Подозрение пало на Правящий клан Светлого ордена, которому "нейтральные" доставляли неудобства, вот только найти доказательства выжившему магу-одиночке не удалось.

   - Их вряд ли возможно назвать кланом, так как, по словам из лидера, под его руководством всего несколько десятков магов, - развел руками Ладан. - Орден позволял им мирно существовать под боком лишь из-за их относительной безобидности.

   - Будет ли от них нам какой-то прок? Обычно самый маленький клан у светлых насчитывает не менее сотни человек. Маленьким организациям и группам приходится существовать за свой счет, а не имперскую казну. Отсюда недостаточно хорошее обучение учеников, а значит и ненадлежащего качества навыки и заклинания самих магов.

   - Вижу, ты неплохо начала разбираться в магах, - улыбнулся Реннет, покосившись на Валент. - В твоих словах есть правда, однако обучение за счет Империи не прибавляет никому шансов обладать каким-нибудь поистине уникальным талантом. Способности не только формируются путем тренировок, но и даются от природы. Даже среди малых групп и кланов немало тех, в чьих рядах присутствуют такие таланты. Как понимаешь, в Светлом ордене запрещено менять кланы, так что даже Свет неспособен забрать их себе, как бы ни старался. - Обернувшись к шпиону, он продолжил: - Ладан, есть еще что-нибудь о них? Лучше узнать все возможное, прежде чем вступать в переговоры.

   - Они называют себя кланом "Остролист", - при этом шпион оглянулся на мага-стрелка, однако тот покачал головой, подтверждая тем самым, что не знаком с таким названием, - ...и насколько мне известно, до нынешнего времени никаких поступков, способных нас заинтересовать, за ними не числится. Иначе говоря, никому неизвестная группа магов. В некотором смысле я разделяю опасения наемницы...

   Но Реннет дальше слушать не стал. Он лишь уточнил точное место и время встречи, а потом попросту переключил внимание на другие темы. Только вечером, когда отряд устроился на ужин и ночевку, Призрак наконец смог задать интересующий вопрос:

   - Ты намерен привлечь на нашу сторону всех тех, кто не желает примкнуть к темным и светлым, однако я не понимаю, какое преимущество нам оно даст. В плане силы все эти мелкие молодые кланы ничего из себя не представляют.

   Ренегат едва заметно улыбнулся, не глядя на него. В этот момент к ним подсела Катарина, явно заинтересовавшись начатой беседой.

   - Я бы сказал, все как раз наоборот. Два великих ордена ничего собой не представляют без мелких кланов и групп, хотя вряд ли бы признались в подобном сами, - ответил Реннет на вопрос Ладана.

   - В каком смысле?

   - Думаю, имелось в виду, что мелкие кланы являются своеобразной связующей нитью между обычными людьми и магами. Если оборвать нить, то бог знает что может случиться дальше. Слабые и малочисленные кланы обыкновенно больше всех приближены к простым людям. Можно сказать, они похожи на них слабостью. А когда слабых магов начинают уничтожать сильные - это рождает страх в тех, кто вообще не обладает магией. Подсознательно они начинают ощущать угрозу для себя, - задумчиво прокомментировала Катарина. - Армия Ночи по той же причине старается придержать своих воинов от излишнего насилия и убийства. Они не трогают тех, кто намеренно не встает на пути.

   От себя Реннет добавил к уже сказанному еще несколько слов:

   - Человек, независимо от национальности, религии и принадлежности к магам, способен чувствовать отношение одних к другим. Проявление на уровне инстинктов, и никакие предрассудки не в состоянии отвергнуть это.

   Ладан поразмыслил немного, и кивнул, соглашаясь.

   - Да, если подумать, меня бы тоже встревожила весть о том, как Император начал уничтожать некоторых своих подчиненных, не согласных с его политикой, - признался он. - Так вот на какой эффект ты нацелен, юноша.

   - Стадный инстинкт распространяется на всех живых существ, а уж на слабых - тем более. Почему? Потому что между одинаковыми видами всегда есть связь родства крови.

   - А ты, я гляжу, из тех, кто хорошо понимает человеческую суть, - усмехнулся сереброволосый маг.

   - Будь все иначе, у нас просто не имелось шансов прекратить войну.

   Скривившись от такого ответа, шпион сменил тему. К примеру, многих интересовала личность Крома, а также то, куда и зачем он отправился.

* * *

  Глава 19 Остролист

* * *

   Он все еще колебался в своем решении. Лидер нейтрального клана "Остролист" обсудил планы со своим первым заместителем и советником Меркулом. Тот был старше него лет на десять и в свое время многое повидал. Однако на сей раз даже он не мог предсказать исход запланированной встречи.

   До сегодняшнего дня маги Остролиста вели себя крайне сдержанно, если не сказать опасливо, дабы не привлекать внимания со стороны воюющих орденов. Нельзя сказать, что командующий был трусом, терпеливо выносящим гнет боевых магов. Будь так, ему никогда не удалось бы создать независимый клан магов. К счастью, глупцом он тоже не являлся, и именно поэтому его группа продолжала существовать. Иные кланы и объединения, относящие себя к нейтральным и часто спорящие со Светлым орденом, в одночасье оказывались уничтоженные неизвестными. Преступников никогда не могли обнаружить, и, говоря уж совсем начистоту, особо даже не старались. Никому нет дела до какой-то жалкой кучки "одаренных", не имеющих реальной власти в Империи.

   Тем не менее, Сазель всегда восхищался такими людьми. В отличие от него, они открыто заявляли о своих правах, а не прятали головы под капюшонами выцветших плащей.

   Война же все перевернула с ног на голову. Представленные самим себе отдельные группы магов не могли выбрать, какую сторону лучше принимать, и стоит ли вообще это делать. А некоторое время назад поползли странные слухи о группе в угольно-черных одеяниях, называющих себя Черными Гончими. В простонародье их быстро окрестили "черными". Да, что уж говорить, народ был скуповат на всякие прозвища. И подумать только, за последние два с лишним месяца этим черным удалось разбить не один отряд темных и светлых. Пугало то, что после них не оставалось никого в живых. Признаться, Сазель до последнего момента считал эти слухи не более чем пустыми байками, призванными напугать тех или иных. Не могло быть такого, чтобы маленькая группа магов смогла столь безнаказанным образом расправляться с боевыми отрядами орденов - именно так думал он.

   Но вскоре из вполне надежных источников пришла весть о том, как Черные Гончие собирают всех тех, кто не согласен с нынешней политикой дел, а также с разгоревшейся войной в целом. Тогда-то Остролист принял решение прощупать это известие со всей тщательностью и осторожностью. Пусть до сегодняшнего момента они держались в тени, зато неплохо научились выцеживать правдивую и полезную информацию от продавцов и слухов. И потом, от этого зависели жизни всех шестидесяти четырех членов клана.

   Удивлению Сазеля не было предела, когда с ними вдруг связался маг-шпион, известный всем как Призрак. В итоге именно от него он получил подтверждение о существовании отряда Гончих.

   Разумеется, никто так просто не поверил в правдивость услышанного. В конце концов, это могла быть специально устроенной ловушкой для таких как они. Но в то же время, шанс подобных манипуляций со стороны Светлого ордена или Армии Ночи, был невелик. Вместо того чтобы терять время на такие глупости, обе стороны пытались сейчас найти слабые места друг друга и нанести упреждающий удар. Поэтому лидер вывел вопрос на всеобщее обсуждение. Надо сказать, оно выдалось не простым: сколько магов в рядах Остролиста, столько и различных мнений. Большинством было принято решение провести переговоры с неизвестными Гончими.

   Такой результат лидер предвидел заранее, но не потому что все горели желанием присоединяться к кому-либо, просто начавшаяся война, в конечном счете, заставила бы их выбирать одну из сторон. Можно назвать подобное неизбежностью. А тут очень кстати отыскался новый путь, сулящий пусть и неизвестные, зато иные возможности.

   Меркул бросил на командующего осторожный взгляд из-под кустистых седеющих бровей.

   - Сомневаешься в своем выборе, не так ли? - будто прочел он его мысли.

   Оба шли буквально бок о бок, а вслед за ними еще три десятка магов. Всречу он назначил в малонаселенном районе центральной части Империи. Большим отрядом туда никому не пробраться, так как есть немалый шанс нарваться на патрули светлых. Максимум, что могло их ждать впереди - это столкновение с равным по численности противником. Впрочем, легче от такого не становилось никому.

   - Что если я веду их на верную гибель, или того хуже - пленение? Изменники всегда плохо кончают, - обеспокоенно выразился Сазель.

   - Все верно, но мы не давали присягу светлым, так что обвинить нас в измене им не удастся. Правда никого это не остановит, коли дело дойдет до расправы. И потом, постоянно бояться всего порой не лучше смерти. Два величайших ордена боялись и не доверяли друг другу на протяжении веков, даже победа одних в прошлой войне не смогла развеять этот страх. Наш пример может стать долгожданным сигналом для остальных. Пусть мы слабейшие, зато не боимся мирной жизни, - голос заместителя звучал гордо, а глаза светились решимостью.

   "Никогда прежде не видел его таким, - подумал про себя Сазель. - Обычно этот старик даже более осторожен в высказываниях, нежели я сам. Полагаю, мне остается лишь надеяться на то, что наши старания не напрасны, что принятое решение станет во благо будущего клана".

   Переговоры должны начаться ближе к вечеру. Делать это днем опасно, а утром неудобно. Маги Остролиста носили темно-зеленые плащи, служащие им превосходной маскировкой в теплые времена года, когда окружающее изобиловала зеленью. Однако почему-то в этот раз у лидера было смутное ощущение того, что никакие преимущества не помогут. О способностях "охотников" он вовсе старался не думать. Истинные тени считались вымершим видом, так что не могло быть и речи о том, что Гончие из их числа. Не воскресли же они на самом деле из мертвых, как распространяли слухи.

   Точка встречи представляла собой небольшую возвышенность, окруженную высокими хвойными деревьями. Забравшимся туда становилось видно все в радиусе двух километров. Близко подойти к нему, оставаясь незамеченным, практически невозможно. По мнению Сазеля, достаточно хорошее место для переговоров.

   Однако как только они вышли к подножию, оказалось, что кто-то успел добраться туда раньше них. На самой вершине ясно различались несколько фигур в черных одеяниях. Они стояли неподвижно, словно вороны, греющие крылья в лучах опускающегося за горизонт солнца.

   - Это... они? - Сазель резко остановился и приказал всем приготовиться. Отряд мгновенно перестроился в защитную позицию.

   - Похоже, они не собираются спускаться, - произнес Меркул, стоя рядом с ним и также наблюдая за тем, что происходит наверху.

   Действительно, их уже должны были заметить, но фигуры даже не пошевелились, с явным намерением продолжать ожидание до тех пор, пока прибывшие не поднимутся сами. С того расстояния, что разделяло обе группы, лидер Остролиста не мог разглядеть их лиц, примет или знаков отличий, кроме цвета одежды.

   - Что станем делать? Это ведь те, кто распространяет слухи о привлечении союзников, - обратился к магу заместитель.

   - Конечно же мы пойдем вперед! - с неожиданной твердостью и решимостью заявил Сазель. - Мы превосходим их численностью, а значит, есть шанс отступить и хоть кому-то остаться в живых.

   Меркул про себя подметил, что не смотря на проявленную решительность, командир даже не заикнулся о победе. "Видимо он уже догадывается о нашем незавидном положении и о силе находящихся по другую сторону магов, - мысленно рассудил он. - Сазель умеет трезво оценивать обстановку в сложных ситуациях, и возможно только благодаря этому мы до сих пор существуем как клан, хотя сам он вряд ли так думает".

   В Остролисте высоко ценилась дисциплина и никто из членов клана, присутствующих в тот момент, не выказывал возражений или претензий. Все как один последовали вверх по склону.

   Сазель опасался лишь одного - засады и непредвиденного удара. Прямо сейчас они не имели возможности рассмотреть противоположный от них склон. Устроить ловушку, спрятав еще с пару десятков магов, врагу ничего не стоило бы.

   "Погоди, не записывай их сразу же во враги!" - быстро одернул себя командир.

   Поднимались храня полное молчание, время от времени оглядываясь по сторонам. Сам склон возвышенности несильно зарос деревьями и кустарниками, так что обзор был куда лучше чем в лесу, но гораздо хуже чем на открытой поляне. Достигнув вершины всего за несколько минут, отряд остановился примерно в тридцати шагах от незнакомцев - тех оказалось всего восемь человек.

   - Очень рад, что вы соизволили прийти сюда! - один из них вышел вперед и даже чуть склонил голову в приветственном поклоне. Он казался широкоплечим и достаточно физически натренированным. Длинный двуручный меч, висящий у него за спиной, только подтверждал это, потому что с таким тяжелым оружием непросто обращаться. Одежда незнакомца выглядела совсем не похожей на ту, которую носили обычно светлые и темные. Чистый и глубокий черный цвет говорил о высоком качестве исходного материала и краски. Кроме того, все восемь человек, среди которых Сазель ясно выделил трех женщин, были облачены в одежды совершенно разного вида и формы. В кланах боевых магов подобное своеволие считалось недопустимым.

   - С кем имею честь разговаривать? - осведомился командир Остролиста, ответив на приветствие. Он поочередно разглядывал каждого из незнакомцев. По глазам этих людей сразу было заметно, что они не желторотые новички, а побывавшие во многих боях маги. Правда теперь Сазель не ощущал прежней давящей силы с их стороны, хотя некая странность все же оставалась, и она не давала ему покоя, словно предупреждая об опасности.

   Тем временем, вышедшей вперед маг, по-видимому, решил ответить на озвученный им вопрос совершенно неожиданным способом: черты его лица на короткое мгновение вдруг сильно исказились, а когда все нормализовалось, оно уже не принадлежало тому прежнему человеку. Брови, подбородок, губы и скулы - все стало другим. Остались лишь ярко мерцающие синие глаза. Такая способность приписывалась метаморфам. От оборотней они отличались тем, что лишь частично меняли внешность и уж никак не могли оборачиваться существами другого вида. Характерная особенность, позволяющая отличить метаморфа - это его глаза, всегда остающиеся одного и того же цвета, при любом новом превращении. Магам Остролиста приходилось иметь дело со всякими необычными видами существ и животных, чтобы существовать как клан и зарабатывать деньги.

   - Думаю, вам знакомо прозвище "Призрак". - Видя удивление на лице Сазеля, он добавил: - Да, именно я выходил с вами на связь и договаривался о встрече. Надеюсь, теперь вы убедились в том, что я не лгал.

   - Кроме вас здесь есть еще кто-нибудь? - спросил Меркул, хмуря брови. Мужчина быстро пришел в себя.

   - Нет! - пришел ответ тут же, но сказал это не человек, назвавшийся Призраком, а другой маг, до сих пор благополучно державшийся в сторонке.

   Сазелю не удалось разглядеть лица двоих из восьми человек, прибывших на встречу с ними. Один из них был в маске и довольно высок ростом - под два метра точно. А второго, наверное, можно было бы принять за девушку, благодаря длинноватым волосам, выбивающимся из под капюшона, и чересчур худощавому телосложению. Лишь хорошо приглядевшись можно понять, что фигура у него вполне мужская. На нем была черная куртка совершенно не похожая на одежду магов, а лицо незнакомец тщательно скрывал под капюшоном. Если от первого веяло ощущением дикости, то от второго пахло чем-то более странным и неестественным.

   - Все, что вы видите сейчас перед собой, и есть отряд "Черных Гончих". А я исполняющий роль командира, - заявил этот второй, влезая в разговор и откидывая капюшон на спину. Взгляд его карих глаз уперся прямо в Сазеля. - Зовите меня просто Ренегат!

   Лидер Остролиста просто не мог не поразиться тому, каким юным последний выглядел. На вид не более девятнадцати лет, если не меньше. Да и голос его звучал вполне по-мальчишески.

   "Пусть он и кажется немного странным, но стоит ли полагаться на серьезность нашего разговора? - спросил у самого себя Сазель, едва удержавшись от того, чтобы произнести это вслух. Появилось ощущение, будто его одурачили. - А ведь никто из них так и не возразил ему. Выходит, он все-таки их лидер? И что мне теперь делать?"

   Он оглянулся на заместителя, однако тот тоже выглядел пораженным не меньше него самого. Неловко кашлянув, Сазель снова переместил внимание на юношу.

   - Не хочу казаться невежливым, но мне кажется, что произошла ошибка. Мы пришли договариваться с отрядом, заявившем о решении противостоять двум орденам и... - начал он немного натянутым тоном.

   - ...И остановить войну, - закончил за него Призрак. - Бросьте, Мастер Сазель, нет нужды в пустых словах. Вы должно быть разочарованы увиденным.

   Лидер клана Остролист только сейчас обратил внимание на поразительное спокойствие и уверенность, царящую среди членов этой группы, возглавляемой, как оказалось, совсем юным магом. Словно стоящий сейчас перед ним отряд из более тридцати человек для них ровным счетом ничего не значил. Они явно нисколько не встревожены численным превосходством. К Сазелю начала возвращаться прежняя неуверенность и беспокойство.

   - Ладно, соглашусь, я немного удивлен тем, что вас так мало, - кивнул он, намереваясь сказать правду. - К тому же, ваш предводитель слишком юн. До меня, знаете ли, долетали разные слухи о подвигах Черных Гончих...

   Юноша, назвавшийся Ренегатом, вступил в разговор:

   - Если вы об уничтоженных магах из числа Армии Ночи и Светлого Ордена - это чистейшая правда. Таким образом, мы смогли заявить о себе и возможно попали под взгляды тех, кто разделяет наши цели и готов присоединиться. Поэтому предлагаю начать по-настоящему серьезный разговор. От Призрака вы уже слышали о нашем желании прекратить нелепую войну между магами и заодно расколоть устаревшие законы этого мира. Считаю, нет нужды мне объяснять, что вы будете иметь в случае подобного исхода.

   Разумеется, командир нейтрального клана понимал, что при мирном разрешении конфликта, подобные им кланы смогут укрепить свои позиции по отношению к боевым магам Империи. Если заручиться поддержкой еще нескольких кланов, можно даже создать собственное объединение и получить истинную независимость, а не ложную свободу. Вот только в мыслях Сазеля не переставало вертеться упоминание юноши об уничтоженных ими магах лишь с намерением заявить о себе. Даже глухонемой со слабым зрением почувствовал бы в этом опасность.

   - Если вы сомневаетесь в наших возможностях, то мы можем устроить между собой маленькое сражение, - с ухмылкой предложил лидер Гончих. Стоящие позади него товарищи переглянулись.

   "Битву говоришь? - внутренне напрягся Сазель. Их возможные союзники оказались непредсказуемыми. - Уж сражаться с ними нам точно не стоит. Не уверен даже, что встреча закончится для нас благополучно".

   Юноша улыбнулся еще шире.

   - Да ладно, это была всего лишь шутка! Не собираемся мы устраивать здесь драки. Однако предлагаю обдумать наше предложение очень тщательно, - произнес он.

   - Зачем вам прекращение войны? - неожиданно за дело взялся Меркул, заметив, что командир непривычно долго молчит. - Может, расскажете, с чего мы должны вам довериться? Да, вы уверенны в себе, да и силой явно не обделены, однако мне непонятны мотивы, ведущие вас по этому пути. А самое главное - зачем вам мы? Сомневаюсь, что возможности Остролиста очень сильно повлияют на происходящее.

   Ренегат сузил глаза и с тенью неприязни посмотрел на заместителя. Но выходить из себя он не стал, а всего лишь глубоко вздохнул, поправив спутанные от ветра темно-русые волосы. В тот момент он выглядел как самый обыкновенный мальчишка.

   - Я не уверен в том, что вы можете поверить моим словам, потому не хочется даже начинать.

   - А мы попробуем. Если желаем в дальнейшем сражаться бок о бок, если хотим стать союзниками, тебе придется все подробно изложить, иначе речи быть не может о каком-либо сотрудничестве! - твердо настаивал на своем маг.

   Кто-то из Гончих попытался возразить ему, но юноша резким жестом отмел прочь любые сомнения и кивнул, необычно быстро согласившись с условиями Меркула.

   История о дикой природной магии и влиянии на него многочисленных сражений магов, была рассказана лидеру и заместителю Остролиста в короткой форме. Реннет также не забыл упомянуть о последствиях, что коснуться абсолютно всех, если война не будет прекращена. Как он их предупреждал, поверить в его слова оказалось, мягко говоря, непросто.

   Сазель не знал что сказать, с трудом переваривая услышанное. Сейчас они попали в сложную ситуацию, так как стояли перед далеко не очевидным выбором. Была возможность отказаться от дальнейших переговоров и оставить безумцев с их проблемами, но вот отпустят ли теперь их живыми? Можно предположить, что дав отрицательный ответ, они выкопают себе глубокую яму, если вообще не могилу.

   Предводитель Гончих словно прочитал мысли оппонентов, и с выражением полного спокойствия на лице заметил:

   - Наверняка вы беспокоитесь о собственной безопасности в случае отказа? Скрывать не стану, мы вполне способны прекратить ваше существование здесь и сейчас. Не убежит никто, даже если достигнет края Континента. Однако в подобных крайностях нет нужды. Ваша смерть ничего не решит, поэтому вы вольны делать все что угодно. Только вот я не ручаюсь за вашу безопасность в будущем...

   Глава Остролиста бросил на него настороженный взгляд.

   - Светлые узнают о нашем разговоре, рано или поздно. Война вселяет в людей недоверие, знаете ли, - усмехнулся он одними губами и как бы невзначай добавил: - Ваш заместитель очень умный человек.

   "Вот засранец!!! - Сазель готов был взорваться от переполняющего его гнева. - Этот мальчишка делает вид, будто полон добрых намерений и ни в коем случае не собирается нападать на нас, но в то же время намекает, что в случае отказа о данном переговорном процессе узнают именно те, кому надо. Выражаясь иными словами, нас убьют не они сами, а боевые маги Светлого ордена!"

   - Мы можем подумать, или ответ требуется немедленно? - поинтересовался заместитель.

   Сазель сильно сомневался, что в этом будет хоть какой-то толк, потому даже немного удивился, когда Ренегат согласился, дав им три дня на раздумья.

   - И как мы свяжемся? Еще одна встреча?

   - Нет, встреч больше не будет. Ответ пришлете через агентов Призрака, - юноша обернулся к широкоплечему магу - тот просто кивнул в ответ. - Если вздумаете устроить западню... полагаю, вы уже сами догадались, что случится.

   - Но мы хотели бы получить хоть какие-то доказательства правдивости ваших слов, - попытался завязать интересующую его тему лидер Остролиста.

   На сей раз ответил не мальчишка, а одна из женщин с прямыми темно-каштановыми волосами. Она смотрела прямо на Сазеля с легким оттенком презрения.

   - Сомневаюсь, что какие-либо факты и слова будут способны убедить вас. Аргумент лишь один - жизнь! Если война продолжиться, не спасемся даже мы.

   Командир Гончих кивнул, продолжив:

   - Все именно так. Возможно, в будущем вы сможете поверить нам, когда начнутся проблемы. От себя же заявляю, что в случае согласия можете рассчитывать на нашу поддержку. К тому же, никто не собирается идти на смерть и заставлять вас сражаться с непосильным врагом. Это было бы глупо. Подумайте хорошенько. Желаю счастливого пути! - добавил он, махнув рукой, и, развернувшись к отряду Остролиста спиной, побрел прочь.

   Остальные члены группы последовали за ним, постепенно скрывшись из глаз.

   - Что мы собираемся предпринять? Они действительно отпустили нас сейчас и вряд ли станут преследовать, - сказал Меркул. - Возможно, они окажутся даже худшим демоном, чем маги Светлого ордена.

   - Возможно, и именно поэтому у них есть шанс все благополучно провернуть. Будем думать, - ответил Сазель, и поймал на себе изумленный взгляд заместителя.

* * *

   - ...Как считаешь, что они предпримут? Откажутся? - спросил в это же время Ладан у идущего рядом Реннета. - Судя по тому, как вел себя их лидер, они даже могут попытаться договориться со светлыми. Никакой решительности.

   - А вот я до сих пор сомневаюсь в их полезности для нас. Вы же сами видели, что среди них нет никого выше второго ранга. Наверняка при виде настоящего сражения эти так называемые маги в штанах запутаются, убегая без оглядки...

   - Замолчи! - вдруг резко прикрикнул Реннет.

   - Чего?! - явно возмущенный тем, что ему хотят заткнуть рот, Фланвол сжал кулаки и двинулся на ренегата. Казалось, словно он готов обратиться в монстра, как это произошло с Валент. Но дьюрар успел перехватить его и отдернуть назад за плечо. Сверкнув желтыми глазами, хищник прошептал:

   - Тише, что-то не так. Похоже, за нами следят. Я вижу чью-то фигуру и это явно не друг.

   "Опять он со своими видениями", - раздраженно подумал маг-стрелок. Лангиниус часто ни с того ни с сего заявлял, что видит опасность, и предлагал поменять маршрут. Пару раз даже Реннет подтверждал его слова, почувствовав поблизости магию. Хоть Фланвол всегда относился к его видениям скептически, тем не менее, проглотил ярость и молча приготовился наблюдать.

   Юноша закрыл глаза и как будто бы прислушивался к чему-то.

   - Мы не одни. Будьте внимательны, - предупредил он вдруг всех.

   - Неужели те, из Остролиста, решили прошпионить за нами? - тихо осведомился Призрак.

   - Нет, дьюрар не соврал, здесь другой, - последовал ответ. Реннет все еще не открывал глаз и не прерывал глубокую концентрацию. - Двигается осторожно и очень умело.

   Валент недоверчиво фыркнула, спросив, как он узнал такие подробности.

   - Во-первых, он идет нам навстречу. Согласись, будь это шпион нейтральных, он последовал бы за нами. А во-вторых, движется довольно медленно, но при этом ни разу не отклоняясь в сторону. Скорее всего, его интересуют следы, оставленные нами, когда направлялись сюда, - объяснил юноша.

   - Получается, прямо в руки нам?

   - Похоже, так и есть. Кстати, удивлен тем, что ты не чувствуешь его запаха, Валент, - разочарованным тоном произнес он. - Расстояние меньше километра.

   Наемница нахмурилась.

   - В нынешнем облике трудно сосредотачиваться на такой большой дистанции, тем более в лесу влажно и полно других резких запахов, - ответив так, она скрестила руки на груди.

   Весь отряд ожидал указаний командира, а сам Реннет молча опустился на одно колено, повторяя жесты, освобождающие магическую силу. Лицо его неожиданно напряглось, однако заклинание тут явно было не при чем.

   - Что такое? - подошла Катарина, заметив тревожный блеск в глазах юного мага, но тот резко вскинул ладонь, приказывая ей замереть на месте.

   Несколько мгновений полнейшей тишины и только потом он заговорил:

   - Ведите себя как можно тише. Мы имеем дело с магом ветра, а следовательно - с заклинаниями поиска. В любой момент рискуем быть обнаруженными. И еще, я чувствую в нем нечто до жути знакомое... - последнее он уже говорил расширившимися от удивления глазами, словно и вправду обнаружил вымершее давным-давно существо. Судя по его обычному холодному спокойствию, это должен был быть как минимум живой бог. - Это... теневой маг! - чуть ли не во весь голос воскликнул он.

   Пусть правда оказалась более прозаичной, она произвела довольно-таки сильный эффект на всех присутствующих.

   - То есть, из Гильдии? Что это значит?

   - У нас проблема - вот что это значит. - Реннет излагал свои мысли вслух, сам того не осознавая: - Не дать себя обнаружить будет очень сложно и захватить его, просто окружив со всех сторон, не выйдет. Воины Гильдии Теней не зря считаются лучшими наемниками. Пусть они не обладают элементом охотника, однако за долгие годы тренировок вырабатывают столь острое чутье, что способны ощутить приближение врага гораздо раньше, чем он их обнаруживает. У них немало различных методов, позволяющих повысить концентрацию, зрение, выносливость, невосприимчивость к боли и даже физическую силу. По сути, я ничто перед ними без своего элемента и запретной магии.

   Услышав чуть ли не восхищенные слова от Реннета, некоторые члены отряда крепко задумались о том, кем на самом деле были члены этой организации, ведь обычно их воспринимали лишь как первоклассных магов-наемников.

   - И что же нам тогда делать? Если нет шансов поймать преследователя, остается только уходить. Возможно, Валент в своем ином обличии сможет нам помочь выследить теневого мага? - с небольшой долей надежды спросила Катарина.

   Девушка уже гораздо спокойней реагировала при упоминании Пожирателя драконов, обитающего в ее теле. После разговора с Реннетом в гостинице, она стала вести себя совсем иначе, нежели раньше. Юноша догадывался, что между существом-гиеной и ею произошел разговор, что само по себе можно считать громадным прогрессом.

   - Клесс сказала, что преследовать по запаху ей не составит труда, - ответила Валент, отправив незаметную улыбку юному ренегату.

   - Не в нашем случае. Я слышал, они пользуются средствами, сбивающими или маскирующими собственные запахи, - возразил Ладан, удивив этим всех остальных.

   - Не знал, что ты стал знатоком воинов Гильдии, - усмехнулся юноша.

   Тот не смутился ни на секунду.

   - Я был бы плохим шпионом, если бы не знал методы действий других шпионов.

   Реннет кивнул и подтвердил сказанные ранее слова Ладана о перебивании запахов. Ему показалось, что они помаленьку сворачивают от нужной темы, а преследователь тем временем приближался. Думать времени не оставалось, поэтому он решил воспользоваться тем, чему учился все последнее время. Объяснение собственных намерений заняло у юноши минимум времени.

   Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, он сконцентрировался на окружающем и взялся за создание заклинания. На сей раз он делал все неспешно, так как именно от качества заклинания зависело очень и очень многое. Самая маленькая ошибка могла привести к провалу. Скоро его правая рука окуталась дымчато-темной аурой, и вперед беззвучно поползли тонкие полупрозрачные нити - воплощение теневого элемента. Одновременно с этими действиями, он пытался с максимальной точностью определить местоположение преследовавшего их мага. Напряжение при сосредоточении сразу на двух действиях было настолько велико, что на лбу выступили капельки пота.

   Медленно темные полупрозрачные нити тянулись вперед, с каждым новым метром поглощая магию Реннета. Чем дальше они тянулись, тем больше магии расходовалось. Человек с низким потенциалом магической энергии просто не смог бы повторить подобное, у него не хватило бы сил.

   Последние метры до намеченной цели, находящейся на расстоянии почти в полкилометра, стали самыми напряженными. Юноша отмел прочь все посторонние звуки, запахи, картины и даже мысли, сосредоточившись только на одном - на теневых нитях и ауре стихии ветра противника. Необходим был последний рывок, быстрый и точный...

   Наконец, он встал с колен и небрежно вытер пот рукавом куртки.

   - Наш преследователь пойман и теперь следует как можно быстрее добраться до него! - заявил он остальным.

   - Куда же он убежит-то из теневого захвата? - с сомнением заговорил Оуэр. - Ты ведь сам утверждал, что разорвать его невозможно, разве нет?

   Ответ пришел уже на ходу, причем юноша продолжал удерживать большую часть внимания на сотворенном заклинании:

   - Ты, должно быть, что-то путаешь, колдун. Я лишь сказал, что физически ее нельзя разорвать, но кроме этого имеются множество других способов, о которых даже я могу лишь догадываться. И потом, мои силы не безграничны, провернуть подобное второй раз точно не получится.

   - Понял я, понял, - кивнул тот и замолчал, чтобы не сбивать дыхание во время бега.

   Как Реннет предполагал, им пришлось преодолеть метров четыреста - не меньше. Будь противник еще дальше, нити могли не достичь его. Честно признаться, он с трудом верил в успех собственной затеи, даже если предпосылок к провалу было не так много.

* * *

   Его они увидели сразу, не смотря на серую одежду, достаточно неприметную среди деревьев. Даже находясь под контролем чужого заклинания, он оставался спокоен. Это насторожило Реннета в первую очередь.

   - Стойте! Остановитесь здесь! - предупредил он остальных, когда до противника осталось метров десять. Поймав на себе вопрошающие взгляды Гончих, юноша добавил: - Вы не знаете их так, как знаю я, потому запросто можете недооценить. Вперед пройду я один, а вы оставайтесь настороже!

   Катарина неожиданно возразила ему:

   - Если сунешься в одиночку, то некому будет прикрыть в случае чего. Возможно я, как мистик... - но продолжить ей не дали.

   - Сомневаюсь, что силы мистиков на него подействуют. Не так ли, Хэллсан? - обратился Реннет к захваченному магу, у которого правая половина лица была скрыта под металлической маской. Судя по всему, юноша хорошо его знал.

   Сам же теневой маг из Гильдии, молчал, и только в его глазах отражалось удивление вперемешку с недоумением. А может, заклинание удерживало его настолько сильно, что он не мог даже говорить. Юноша-ренегат сделал несколько шагов вперед и насмешливо спросил:

   - Ну же, Хэллсан, поприветствуешь старого знакомого?

   - Ты? Поборовший Тьму? - прозвучал неожиданно юный голос, никак не вяжущийся с лицом пленника, которому на вид можно дать не меньше тридцати или тридцати пяти лет.

   - Польщен, ты помнишь меня. Я уж решил, что твоя память и сознание окончательно потеряно. Немало времени прошло, не правда ли?

   Реннет говорил насмешливым тоном, но при всем том его тело оставалось по-прежнему напряженным и готовым к любым неожиданностям. Катарина заметила это по тому, как крепко сжимал юный маг рукоять меча, висящего на поясе.

   - Ты должен быть мертвым, - прямое утверждение слетело с губ воина Гильдии.

   "По крайней мере, теперь мы знаем об их осведомленности по поводу моей смерти, - подумал юноша, и тут же одернул себя: - Не стоит ослаблять внимание только из-за того, что он скован заклинанием. Не забывай, кто перед тобой! Каждое его слово может содержать в себе скрытый смысл!"

   Пленник продолжал говорить:

   - Ну, пусть ты жив, это меняет лишь одно: нам придется тебя убить. Лорд Мрак был недоволен тем, что в прошлый раз это сделали не мы. - Он окинул презрительным взглядом отряд Гончих и ухмыльнулся половиной рта. - Похоже, ты завел себе друзей. Хм... немного необычно и даже интересно. Ты так и не смог стать похожим на нас - совершенных воинов, но быть может, все изменится, если они умрут?

   Валент уперла руки в бока и фыркнула.

   - Что несет этот тип?

   Ренегат не сводил глаз с захваченного мага. Он сделал еще шаг вперед и вдруг тоже улыбнулся, но выражение его лица было не презрительным, а уверенным в собственном превосходстве.

   - С чего же ты взял, что я не стал таким как вы? Умереть и вернуться обратно не так уж просто, однако мне удалось, как видишь. И в связи с тем хочу задать главный вопрос: как думаешь, удастся ли тебе? - в тот самый момент его левая рука сделала едва заметное движение, и клинок на полпальца вышел из ножен.

   Дальнейшие события разворачивались с невероятной скоростью: началось с того, удерживающие воина Гильдии теневые нити лопнули и рассеялись в воздухе, а точнее - в целом вихре воздуха, возникшем буквально из ниоткуда. Освобожденный от пут противник метнул заклинание "Пробивной Стены Ветра" в отряд Гончих.

   Реннет предвидел такой поворот и был готов к нему. Резким движением, он полностью вытащил меч из ножен и подхватил рукоять правой. Таким образом, держа лезвие параллельно земле, юноша метнул его из-всех сил вперед, а сам отскочил назад и сбил с ног Катарину, спешившую на помощь. Все произошло мгновенно, как будто по спланированному и отрепетированному заранее сценарию.

   Посланный Хэллсаном воздушный вихрь пронесся над головами упавших на землю юноши и мистика, не причинив большого вреда. Реннет попытался быстро вско